Corrección de la brecha digital en riesgo a medida que se estanca la factura de infraestructura de $ 1.2 billones

Los demócratas en Capitol Hill todavía están tratando de llegar a un acuerdo sobre el gasto en infraestructura.

Chip Somodevilla / Getty Images

Esta historia es parte de Cruzando la brecha de la banda ancha, La cobertura de EDLde cómo el país está trabajando para hacer que el acceso de banda ancha sea universal.

Mientras los demócratas en el Congreso luchan por el paquete multimillonario del presidente Joe Biden dirigido a todo, desde las carreteras hasta el cuidado infantil, está en juego una pequeña pero crítica porción del proyecto de ley de infraestructura visto como un posible alivio a nuestro problema de la brecha digital.

Durante más de dos semanas, los demócratas han estado en un punto muerto por dos proyectos de ley en el centro de la agenda interna de Biden, dejando en el limbo el destino del proyecto de ley de infraestructura bipartidista de $ 1,2 billones que el Senado aprobó en agosto. Esta legislación proporciona fondos muy atrasados ​​para mejorar la infraestructura tradicional, como carreteras, puentes y redes eléctricas. Pero también se incluye en el proyecto de ley una propuesta de $ 65 mil millones en fondos federales para inversiones en banda ancha.

En un lado del debate están los progresistas en la Cámara, encabezados por Pramila Jayapal, una demócrata de Washington, que han amenazado con hundir la legislación si se aprueba un proyecto de ley de “infraestructura humana” mucho más grande, que incluye dinero para el cuidado de los niños, licencia pagada. , prekínder universal, colegio comunitario, vivienda asequible, expansión de Medicare y acción climática, no se aprueba mediante la reconciliación presupuestaria en el Senado.

En el otro lado están dos Senadores demócratas moderados, Joe Manchin de West Virginia y Kyrsten Sinema de Arizona, quienes dicen que el precio de $ 3.5 billones es demasiado alto. La presidenta de la Cámara de Representantes, Nancy Pelosi, de California, pospuso una votación sobre el proyecto de ley de infraestructura bipartidista a fines de septiembre, estableciendo una nueva fecha límite para el 31 de octubre con la esperanza de que las dos partes puedan llegar a un compromiso.

Biden, quien considera que ambas leyes son esenciales para su agenda doméstica Build Back Better, dice que sucederá.

“No importa si es en seis minutos, seis días o seis semanas”, dijo Biden después de que Pelosi cancelara una votación sobre el proyecto de ley de infraestructura en septiembre. “Vamos a lograrlo”.

Pero los expertos en banda ancha se están preparando para lo peor. Algunos temen que un estancamiento que resulte en que la Cámara no vote sobre el proyecto de ley de infraestructura bipartidista desperdiciará una oportunidad única en una generación para finalmente cerrar la brecha digital, un problema que ha perseguido a los responsables políticos durante décadas.

“Creo que tenemos una oportunidad”, dijo Mark Buell, vicepresidente regional para Norteamérica de Internet Society.

Juego legislativo de pollo

El proyecto de ley de infraestructura bipartidista incluye un compromiso de $ 42 mil millones para implementar banda ancha donde aún no existe. Donde haya banda ancha disponible, promete otros $ 14,2 mil millones para crear un programa de subsidio permanente de $ 30 al mes para ayudar a los estadounidenses de bajos ingresos a pagar el servicio. El proyecto de ley ofrece $ 2.75 mil millones adicionales para esfuerzos de inclusión y equidad digital, lo que podría poner fin a la línea roja digital, la práctica de los proveedores de servicios de Internet que evitan las áreas de bajos ingresos, generalmente vecindarios con grandes poblaciones de personas de color, donde no piensan. ellos ganarán dinero.

Por primera vez en más de dos décadas, los responsables de la formulación de políticas ven una oportunidad real de marcar la diferencia.

“De la crisis está la oportunidad”, dijo la presidenta interina de la FCC, Jessica Rosenworcel, en una entrevista con EDLel mes pasado. “Con esta crisis, hemos terminado los días en los que hablamos de la banda ancha como algo ‘agradable de tener’. Los legisladores de todo el mundo ahora entienden que es una ‘necesidad’ para todos en este país “.

Pero todo eso está en riesgo a medida que los progresistas utilizan el proyecto de ley de infraestructura como palanca para impulsar la Ley de Reconstruir Mejor, que no cuenta con el apoyo de los republicanos.

Buell dice que esta táctica puede ser arriesgada. Señaló que puede ser un desafío lograr que se apruebe una legislación de gasto significativo en un año de elecciones de mitad de período. También teme que a medida que la vida comience a volver a la normalidad en Estados Unidos, los líderes pierdan la urgencia de abordar la brecha digital.

“Ya estamos viendo un acuerdo bipartidista sobre cualquier cosa que comience a decaer”, dijo. “Cuanto más nos alejemos de los días más oscuros de la pandemia, me temo que es menos probable que veamos un compromiso y una cooperación significativos entre las partes”.

De hecho, Blair Levin, ahora analista de Wall Street pero antes funcionario de la Comisión Federal de Comunicaciones durante la administración Clinton y autor principal del Plan Nacional de Banda Ancha bajo el presidente Obama, reconoció en una nota a los inversionistas el mes pasado que el juego gigante del pollo se está desarrollando podría, como los orígenes de la Primera Guerra Mundial, generar un resultado que nadie quiere y que es malo para todos en el ámbito económico.

La oportunidad de tu vida

Lo frustrante es que el problema existe desde hace más de una década. En 2010, el Plan Nacional de Banda Ancha de la administración Obama presentó una guía para desarrollar políticas para resolver el problema. Pero el informe, publicado mucho después de que el Congreso asignara dinero de estímulo a raíz de la crisis financiera de 2008, no estimuló una acción concertada, dijo Levin.

“Hace diez años, cuando redactamos el Plan Nacional de Banda Ancha, articulamos muchas de las mismas cosas que la gente está citando ahora”, dijo. “Pero no era una prioridad. No había mucho capital político. Tampoco quedaba dinero para abordar estos problemas”.

En 2017, la FCC estimó que costaría $ 40 mil millones implementar redes de fibra en el 98% de los hogares. La agencia dijo en 2021 que había logrado algunos avances para garantizar que más estadounidenses estén conectados a la banda ancha. De 2018 a 2019, la FCC dijo que la cantidad de estadounidenses que carecen de al menos una conexión de banda ancha de 25 megabits por segundo se redujo en más del 20% a 14,5 millones de estadounidenses.

Los que se quedan sin acceso a una banda ancha confiable y asequible son, de manera desproporcionada, personas de comunidades de color, áreas rurales y hogares de bajos ingresos. Los datos del Pew Research Center muestran que el 80% de los adultos blancos en los EE. UU. Informan que tienen una conexión de banda ancha, mientras que el 71% de los encuestados negros dicen que tienen acceso a banda ancha y solo el 65% de los hispanos informan tener banda ancha.


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En las grandes áreas rurales y urbanas, el acceso a Internet de alta velocidad es simplemente inexistente. En muchas otras comunidades, el servicio a menudo no es confiable, inasequible o demasiado lento.

La pandemia de COVID-19 dejó en claro que los estadounidenses necesitan banda ancha para hacer todo, desde ir al trabajo hasta asistir a la escuela para acceder a la atención médica. El Congreso comprometió miles de millones en dólares de ayuda federal de COVID para proporcionar subsidios a millones de estadounidenses para mantenerlos en línea.

Levin dijo que el cierre mundial debido a COVID es la fuerza impulsora detrás de una mayor inversión para cerrar la brecha digital.

“COVID-19 fue un mejor evangelista de por qué necesitamos resolver este problema de lo que yo podría ser”, dijo. “COVID enseñó a muchos funcionarios del gobierno por qué es necesario que todos los niños de la escuela tengan banda ancha en sus hogares y por qué las áreas rurales la necesitan para el cuidado de la salud. Ahora hay un verdadero apoyo bipartidista”.

Levin y otros expertos dicen que incluso si el proyecto de ley de infraestructura más amplio termina sin una votación de la Cámara, los esfuerzos para resolver la brecha digital no desaparecerán por completo. Tiene la esperanza de que se pueda elaborar un proyecto de ley separado solo para apoyar la banda ancha y cerrar la brecha digital.

“Hay tanto consenso bipartidista sobre la necesidad de que más personas estén en línea”, dijo. “Creo que si no se puede llegar a un acuerdo, habrá presión sobre los demócratas para que hagan algo con la parte de banda ancha del proyecto de ley de infraestructura”.

Añadió que los republicanos probablemente lo apoyarían. “Esta es una de las disposiciones más populares del proyecto de ley de infraestructura. No he escuchado una sola objeción de política”. Pero, dijo, “no es probable que suceda rápidamente”.

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