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COVID-19: Trabajadores enfrentan represalias por exigir seguridad

A principios de junio, Lizzet Aguilar realizó una huelga de cuatro días. Ella exigió que la ubicación de McDonald’s en Boyle Heights, donde trabajaba, proporcione a los empleados el equipo de protección adecuado y haga cumplir el distanciamiento social para combatir el coronavirus.

Aguilar, de 35 años, dijo que un supervisor la trató con más dureza después de la huelga en represalia por su activismo, diciéndole que trabajara más rápido e instruyendo a otros empleados para que no la ayudaran.

“Ella fue más dura conmigo, más estricta y empezó a gritar más”, dijo Aguilar.

Los casos de coronavirus han aumentado en California durante los últimos dos meses, impulsados ​​por la reapertura de la economía. Aunque los funcionarios de salud pública dicen que hacer que los lugares de trabajo sean más seguros es esencial para frenar la propagación del virus, el miedo a las represalias impide que muchos empleados expresen sus preocupaciones por la seguridad, dicen los trabajadores y los organizadores laborales.

El costo ha sido particularmente duro para los trabajadores esenciales, un porcentaje considerable de los cuales son personas de color que trabajan duro en fábricas, hospitales, establecimientos minoristas, hoteles y campos agrícolas en todo el estado. Muchos de los que se muestran reacios a hablar son trabajadores de bajos salarios en el país ilegalmente, que no califican para los beneficios de desempleo. Les preocupa que, si son despedidos, es posible que no encuentren otro trabajo en una economía muy afectada y no tengan una red de seguridad.

“No están dispuestos a arriesgar su seguridad laboral aunque estén arriesgando su propia salud y su propia seguridad … en un lugar de trabajo donde un empleador no brinda las protecciones adecuadas”, dijo Nicole Marquez-Baker, directora de políticas y asuntos legales. servicios en el grupo de defensa Worksafe.

La ley de California protege a los trabajadores contra las represalias por expresar preocupaciones de seguridad o negarse a realizar trabajos peligrosos. Aquellos que sientan que han sido atacados pueden presentar una demanda o presentar una reclamación ante la oficina del comisionado de trabajo del estado.

Desde que el gobernador Gavin Newsom emitió una orden de quedarse en casa el 19 de marzo, la Unidad de Investigación de Quejas por Represalias de la oficina ha recibido más de 300 reclamos que mencionaron el coronavirus. De ellos, al menos 95 están bajo investigación por problemas de salud y seguridad, como la falta de cumplimiento de los mandatos sobre máscaras y el distanciamiento físico.

El número probablemente refleja “una fracción del total de reclamaciones”, dijo Amie Bergin, una comisionada laboral adjunta que trabaja en la unidad.

“Muchos de los trabajadores que estamos viendo que están presentando quejas son trabajadores esenciales, muchos de ellos son trabajadores indocumentados y realmente están en la primera línea de la pandemia”, dijo.

El tema de las represalias ha pasado a primer plano cuando las agencias gubernamentales piden a los trabajadores que ayuden a que las empresas rindan cuentas por las violaciones de seguridad. La Junta de Supervisores del Condado de Los Ángeles aprobó recientemente una moción para considerar la creación de consejos de salud pública compuestos por trabajadores que denuncien el incumplimiento. Estos consejos podrían proporcionar un foro más seguro para los empleados que temen represalias. El Dr. Muntu Davis, oficial de salud del condado, también ha alentado a los residentes a denunciar las empresas que sospechan que no están revelando casos positivos.

los El aumento del coronavirus entre los trabajadores latinos ha alarmado a los funcionarios de salud pública, y muchos dicen que la pandemia ha aumentado las desigualdades preexistentes y la explotación en el lugar de trabajo. Desde las fábricas de ropa en Los Ángeles hasta las instalaciones de procesamiento de alimentos en el Valle Central, los trabajadores han dicho que las reglas de seguridad no siempre se siguen. Cuando el coronavirus arrasó la fábrica de ropa de Los Ángeles este verano, los trabajadores realizaron un paro laboral para exigir un mejor saneamiento.

Pero la dinámica del poder – y la ruina financiera de perder un trabajo durante la pandemia – ha hecho que ese activismo sea riesgoso.

Aguilar no ha regresado a trabajar en McDonald’s desde que los trabajadores realizaron otra huelga a principios de julio, preocupados por enfermar a su esposo y su hijo de 5 años.

El Sindicato Internacional de Empleados de Servicios, uno de los sindicatos laborales más grandes del país, ha presentado un cargo por prácticas laborales injustas ante la Junta Nacional de Relaciones Laborales, alegando que McDonald’s castigó a Aguilar “asignándole tareas más onerosas y haciendo cumplir las reglas más estrictamente contra ella, en represalia por su actividad sindical “.

En un comunicado, el franquiciado de McDonald’s R&B Sánchez, que opera la ubicación de Boyle Heights, dijo que las acusaciones de Aguilar de represalias y problemas de seguridad “no son ciertas y no reflejan en absoluto lo que está sucediendo en nuestro restaurante”. La empresa, dijo, proporciona guantes y máscaras a los empleados, se adhiere a las pautas de distanciamiento físico y se desinfecta con regularidad.

Mary Mueller-Reiche, cajera de una tienda Ralphs en Mid-City, posa para un retrato afuera mientras usa una máscara.

Mary Mueller-Reiche, cajera de una tienda Ralphs en Mid-City, dijo que fue disciplinada después de expresar su preocupación por el hacinamiento.

(Kent Nishimura / Los Angeles Times)

A medida que aumentaba la alarma sobre el virus este año, Mary Mueller-Reiche sufrió ataques de pánico mientras trabajaba como cajera en una tienda Ralphs en Mid-City. La visión de los clientes apiñados en los pasillos de las cajas la hizo sentirse atrapada.

A fines de marzo, planteó sus preocupaciones al director de la tienda y “básicamente la despidieron”, dijo Mueller-Reiche, de 34 años. Después de regresar de la licencia médica en abril, le preguntó al director sobre el cierre de todas las demás cajas registradoras, pero dijo que la acusaron de “crear drama”.

Mueller-Reiche tomó dos semanas más de licencia médica y, al regresar al trabajo, dijo, los supervisores y la gerencia de la tienda le dijeron que los clientes se habían quejado de que ella era grosera al pedirles que mantuvieran la distancia física.

A fines de mayo, le dijeron que había sido suspendida y se le presentó una advertencia por escrito que citaba “comentarios inapropiados para el miembro de la gerencia”, “comportamiento inapropiado” y “comportamiento inapropiado previo al llevar a su cónyuge a la sala de descanso”. No hubo más detalles.

“Creo que no quieren tratar conmigo … que es demasiado complicado responder a preocupaciones de seguridad”, dijo Mueller-Reiche, quien recibió ayuda de su sindicato, United Food and Commercial Workers Local 770, para presentar una Reclamación de represalias.

En un comunicado, Ralphs dijo que ha “tomado amplias medidas para proteger a nuestros asociados, clientes y cadena de suministro”, incluida la limitación de la capacidad de la tienda al 25% de lo normal. Ralphs no respondió preguntas sobre la presunta represalia, lo que indica que la empresa está manejando la queja de acuerdo con su política.

Otros trabajadores han afirmado que sus horas se redujeron como castigo por ir a la huelga.

Carlos Contreras, un conductor de reparto de 62 años en una ubicación de Domino’s en West Adams, y sus compañeros de trabajo se declararon en huelga en abril después de enterarse de varios casos de coronavirus en su tienda.

Domino’s “no dijo absolutamente nada”, dijo Contreras.

Los huelguistas pidieron una limpieza profunda del restaurante, equipo de protección adecuado y notificaciones a los trabajadores expuestos para que pudieran ponerlos en cuarentena. Durante el huelga, que duró unas tres semanas, Contreras fue hospitalizado con COVID-19. Más tarde se aisló en un hotel porque le preocupaba infectar a su familia y pidió un préstamo para cubrir la estadía de $ 1,300.

Al regresar al trabajo a principios de mayo, dijo Contreras, sus horas, y las de otros empleados que se habían declarado en huelga, se habían reducido aproximadamente a la mitad.

En un comunicado, franquicia El propietario Brent Hamill dijo que ha establecido precauciones de seguridad que incluyen aconsejar a los trabajadores enfermos que se queden en casa y controlar la temperatura de los empleados. Dijo que las afirmaciones de que el restaurante no había alertado a los trabajadores que podrían haber estado expuestos al virus eran falsas.

En cuanto a la reducción de las horas de trabajo, Hamill escribió que el restaurante tenía poco personal antes de la pandemia y que algunos empleados habían sido programados para más de sus horas normales. “Desde COVID-19, con millones de personas despedidas de su trabajo, hemos podido dotar de personal completo, lo que reduce la fatiga de los empleados, crea un lugar de trabajo más seguro y permite que los nuevos miembros del equipo mantengan a sus familias”, dijo. “Tratamos de distribuir las horas de manera uniforme entre todos los empleados, simplemente ahora tenemos más miembros del equipo”.

Los defensores laborales dijeron que los trabajadores deben ser conscientes del riesgo de hablar.

Renee Amador, directora legal del Fondo Fiduciario de Cooperación para el Mantenimiento, un grupo de vigilancia estatal que apoya a los conserjes, dijo que podría ser recomendable para los empleados para plantear inquietudes por escrito, como un mensaje de texto a un supervisor, o para traer un testigo cuando se enfrenta a un jefe en persona.

Los trabajadores que alegan represalias solo necesitan afirmar que tenían “una creencia de buena fe” de que las condiciones de trabajo no eran seguras, dijo la comisión laboral Bergin. Las represalias pueden incluir el despido, un recorte de salario o de horas, o un cambio a un turno menos deseable.

El problema es más difícil de abordar entre los trabajadores domésticos, que son excluidos de las protecciones provistas por la División de Seguridad y Salud Ocupacional de California. Un proyecto de ley pendiente en la Legislatura estatal les otorgaría esos derechos.

Cruz, una mujer mexicana de 35 años que limpia casas en Beverly Hills, solicitó ser identificada solo por su apellido porque le preocupa perder el trabajo por hablar. Muchos empleadores esperan que los trabajadores domésticos proporcionen su propio equipo de protección, dijo, y en medio de la pandemia quieren que sus hogares se desinfecten con productos químicos más fuertes.

“Es mejor guardar silencio para no sufrir consecuencias”, dijo Cruz. “Necesita más protecciones, pero también necesita trabajar”.

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