¿Cuándo pueden finalmente quitarse las máscaras de Covid?

En medio de la agitación de los últimos dos años, un período que incluyó una pandemia mortal, despidos masivos, una fea elección presidencial y un ataque al Capitolio de los Estados Unidos, algunos de los debates políticos más feroces en Estados Unidos se han librado sobre una parte casi ingrávida de tela: la mascarilla.

Los funcionarios estadounidenses tardaron en adoptar las máscaras faciales como estrategia para frenar la propagación del coronavirus. Cuando finalmente lo hicieron, las máscaras se convirtieron en un poderoso símbolo de la pandemia: una medida de salud pública de sentido común que se convirtió en un punto de inflamación político y un recordatorio visible de que la vida era cualquier cosa menos normal.

Ahora, con el aumento repentino del Delta del verano en el espejo retrovisor y la vacunación de los niños en edad escolar en curso, muchos estadounidenses se preguntan cuándo finalmente se quitarán las máscaras.

“La mejor ciencia apoya el uso de mascarillas como una estrategia válida para reducir el Covid-19”, dijo el Dr. Stephen Luby, experto en enfermedades infecciosas y epidemiólogo de la Universidad de Stanford. “La cuestión es: bueno, ¿cuánto tiempo hacemos esto y en cuántos contextos?” Añadió: “¿Todos usamos máscaras el resto de nuestras vidas?”

Algunos funcionarios públicos ya están trazando un final. El martes, la alcaldesa Muriel Bowser de Washington, DC, anunció que se flexibilizarían los requisitos de las máscaras para interiores. Al día siguiente, los legisladores de Florida aprobaron un proyecto de ley que prohíbe los mandatos de máscaras escolares, que algunos distritos ya habían abandonado.

Eric Adams, alcalde electo de la ciudad de Nueva York, “quiere eliminar el mandato de máscaras en las escuelas cuando los funcionarios de salud determinen que es seguro”, dijo su portavoz en un correo electrónico.

Ese momento aún no ha llegado, dijeron los expertos.

“Los casos están comenzando a aumentar nuevamente y aún no hemos conquistado este virus”, dijo Anne Rimoin, epidemióloga de la Universidad de California en Los Ángeles. “Es posible que estemos cansados ​​de las restricciones de Covid y Covid y de las medidas de salud pública, pero este virus ciertamente no ha terminado con nosotros todavía”.

Los Centros para el Control y la Prevención de Enfermedades recomiendan que incluso las personas completamente vacunadas usen máscaras en espacios públicos interiores donde la transmisión comunitaria del virus es “sustancial o alta”. Actualmente, aproximadamente el 85 por ciento de los condados de EE. UU. Cumplen con ese umbral, que se define como al menos 50 casos nuevos por semana por cada 100.000 residentes.

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Será más seguro reducir los requisitos de mascarillas a principios del próximo año, dijeron los científicos, después de que más niños hayan sido completamente vacunados y haya pasado la temporada de viajes de vacaciones. Y el uso voluntario de mascarillas seguirá siendo útil en determinadas circunstancias, así como en futuras temporadas de resfriados y gripe, anotaron.

“No creo que vayamos a querer quitarnos todas las máscaras”, dijo el Dr. Luby.

Varias líneas de evidencia apoyan la efectividad de las mascarillas faciales como una intervención de salud pública.

Los estudios de laboratorio han demostrado que incluso las máscaras de tela básicas pueden bloquear más del 50 por ciento de los aerosoles pequeños; Las mascarillas quirúrgicas y los respiradores N95 son incluso mejores. Y la investigación del mundo real sugiere que los mandatos de máscaras a nivel estatal y escolar frenan la propagación del virus.

Un ensayo aleatorizado, realizado por el Dr. Luby y sus colegas en 600 aldeas de Bangladesh, demostró que una intervención de uso de máscaras, incluida la distribución de máscaras gratuitas y una campaña de mensajería de múltiples frentes, condujo a aumentos sustanciales en el uso de máscaras y disminuciones en Covid. casos. (El estudio aún no se ha publicado en una revista científica).

Todos estos estudios tienen limitaciones, pero juntos, y muchos análisis similares, se suman a una conclusión clara.

“Existe una cantidad abrumadora de evidencia de que las mascarillas ayudan a retardar la transmisión”, dijo Linsey Marr, experta en virus transmitidos por el aire en Virginia Tech.

Las mascarillas faciales no están exentas de inconvenientes. “Impiden la comunicación”, dijo el Dr. Marr. “Pueden ser incómodos”.

Es posible que algunas personas con discapacidades no puedan usar máscaras, y todavía existe un debate sobre cómo sopesar los beneficios y las desventajas de enmascarar a los niños pequeños, que tienen muchas menos probabilidades que los adultos de enfermarse gravemente por el virus. (El CDC dice que los niños menores de 2 años no deben usar máscaras, mientras que la Organización Mundial de la Salud recomienda no requerir máscaras para los niños menores de 6 años).

Pero dado que la mayoría de las personas toleran bien las máscaras y que el uso de máscaras es mucho menos perturbador que otras medidas de mitigación, como los encierros, Las mascarillas faciales son una herramienta clave en el manejo de la pandemia, dijeron los expertos.

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“Creo que el uso de mascarillas es, en muchos sentidos, una de las intervenciones en las que probablemente desee relajarse al final”, dijo Richard Stutt, modelador de enfermedades infecciosas de la Universidad de Cambridge. “El uso de mascarillas tiene un costo muy, muy bajo en comparación con la mayoría de las otras intervenciones”.

Pero los mandatos de máscaras nunca tuvieron la intención de durar para siempre, y este otoño, a medida que disminuyeron los casos y se expandió la elegibilidad para vacunas, algunos funcionarios públicos comenzaron a considerar cómo ponerles fin.

Este mes, el Departamento de Salud Pública del Condado de Los Ángeles anunció sus criterios, incluidos los puntos de referencia específicos de vacunación y transmisión, para eliminar algunos de sus requisitos de enmascaramiento en interiores.

El gobernador Phil Murphy de Nueva Jersey dijo recientemente que esperaba levantar el mandato de máscara escolar del estado. “Más temprano que tarde” y planteó la idea de eliminar el requisito en fases, comenzando con las escuelas secundarias, cuyos estudiantes adolescentes han sido elegibles para la vacunación durante meses.

Pero aflojar los requisitos de las mascarillas ahora sería prematuro, dijeron los expertos, especialmente a medida que nos acercamos al invierno, cuando las personas pasan más tiempo en interiores, los viajes de vacaciones reúnen a personas lejanas y los virus respiratorios circulan con facilidad.

“Ahora no es el momento en que reduciría los mandatos de mascarillas”, dijo el Dr. Luby.

El Dr. Marr recomendó no levantar los mandatos de las mascarillas escolares hasta después de que hubieran pasado las vacaciones de invierno y más niños en edad escolar hubieran tenido la oportunidad de recibir ambas vacunas. Si los niveles de transmisión en la comunidad son bajos o moderados unas semanas después de que se reanudan las clases en enero, entonces, “Sí, deshagámonos de las máscaras”, dijo.

Seema Lakdawala, experta en virus respiratorios de la Universidad de Pittsburgh, imaginó una línea de tiempo similar: “Tal vez en febrero podamos despedirnos de las máscaras”.

Otros expertos se mostraron reacios a proporcionar una fecha. La Dra. Rimoin dijo que le gustaría ver una reducción más sostenida de casos y muertes antes de reducir los requisitos de las mascarillas. “Seguimos viendo morir a 1.000 personas al día a causa de este virus”, dijo. “No es solo una cuestión de comodidad y tranquilidad, quiero decir, es una cuestión de vida o muerte para muchas personas”.

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Reducir las restricciones de las mascarillas deberá ser una decisión local, enfatizaron los científicos, en función de un conjunto complejo de factores que incluyen la transmisión local y las tasas de vacunación, y la vulnerabilidad de la población en cuestión.

“Si una región o comunidad en particular está teniendo un brote, entonces creo que tendría mucho sentido que las personas dentro de esa comunidad usen máscaras incluso si, a nivel nacional, las cosas están bastante bajo control”, dijo el Dr. Stutt.

Y llevar una máscara no es todo o nada. Incluso después de que se levanten los mandatos, tendrá sentido que algunas personas, por ejemplo, adultos mayores o personas inmunodeprimidas, usen máscaras en determinadas circunstancias y entornos. Y la gente debería estar preparada para volver a ponerse las máscaras en caso de que se produzcan subidas repentinas, dijeron los científicos.

Los expertos también expresaron su esperanza de que las nuevas normas sobre el uso de máscaras puedan durar más que la pandemia. Las mascarillas podrían ayudar a reducir la transmisión de otros virus respiratorios, y los expertos dijeron que planeaban seguir usando máscaras en algunos entornos, como en aviones y autobuses, durante las futuras temporadas de influenza.

“Antes de la pandemia, existía un estigma asociado con el uso de máscaras en este país, pero creo que se ha normalizado en muchos lugares”, dijo el Dr. Marr. (Aún así, reconoció, “creo que otros nunca volverán a usar una máscara”).

El Dr. Lakdawala expresó su esperanza de que a medida que se alivian otras restricciones pandémicas, las personas podrían encontrar un breve período de uso de máscaras, en ciertas situaciones de alto riesgo, menos oneroso.

“Esperamos que a medida que las personas se sientan más cómodas con la vacunación y se den cuenta de que pueden ver a sus amigos y familiares y pueden ir y hacer sus actividades normales de una manera segura, usando una máscara en un autobús durante los 20 minutos que necesita para ir al trabajo no se ve como una carga ”, dijo. “Se ve como una forma de protegerse a sí mismo y a su familia”.