¿Cuándo se supone que caerá el cohete de China?: Esto es lo que debe saber

Un pedazo del cohete más grande de China está volviendo a la Tierra este fin de semana. Nadie sabe realmente cuándo ni dónde aterrizará.

El 29 de abril, una Gran Marcha 5B lanzó una gran pieza de la próxima estación espacial de China, Tiangong. Por lo general, las grandes etapas propulsoras de los cohetes regresan inmediatamente a la Tierra después de ser desechadas, pero la etapa central de 23 toneladas de la Gran Marcha 5B acompañó al segmento de la estación espacial hasta la órbita. Debido a la fricción causada por el roce del cohete contra el aire en la parte superior de la atmósfera, ha ido perdiendo altitud desde entonces y pronto hará lo que se llama “reentrada incontrolada” de regreso a la Tierra.

Las posibilidades de que los restos del cohete Long March 5B golpeen algo o lastimen a alguien son leves, pero no nulas.

Esto es lo que necesita saber sobre el viaje de la Gran Marcha 5B.

El propulsor Long March 5B podría volver a entrar en la atmósfera de la Tierra en cualquier lugar entre 41,5 grados de latitud norte y 41,5 grados de latitud sur. Eso significa que Chicago, ubicada una fracción de grado más al norte, es segura, pero las principales ciudades como Nueva York podrían verse afectadas por los escombros.

A partir del sábado, la Corporación Aeroespacial, una organización sin fines de lucro financiada en gran parte por el gobierno federal que realiza investigaciones y análisis, predijo que el reingreso ocurriría el sábado a las 11:30 pm hora del Este. Si es exacto, lo derribaría en algún lugar del Océano Atlántico, con poco riesgo para las personas en tierra.

Las incertidumbres a lo largo del tiempo (más o menos 4 horas) y la ubicación siguen siendo grandes. En Viernes por la noche, predicción aeroespacial poner el reingreso en aguas frente a Nueva Zelanda.

Debido a que el propulsor viaja a 18,000 millas por hora, un cambio de minutos desplaza los escombros en cientos o miles de millas. Solo unas pocas horas antes del reingreso, las predicciones se vuelven más precisas.

Long March 5B es el cohete más grande de China y uno de los más grandes actualmente en uso por cualquier país. El programa espacial del país necesitaba un vehículo grande y poderoso para transportar Tianhe, el módulo principal de Tiangong, la nueva estación espacial, que estará operativa en 2022 después de que se lancen y conecten más piezas en órbita.

El cohete completo contenía múltiples piezas. Varios propulsores laterales más pequeños cayeron poco después del lanzamiento, estrellándose inofensivamente en el Océano Pacífico. (Desechar las piezas de cohetes usados ​​y no deseados en el océano es una práctica común). Pero la etapa de refuerzo central, un cilindro de 10 pisos con un peso de 23 toneladas vacío, llevó el módulo Tianhe a la órbita.

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En las últimas décadas, las etapas de los cohetes que alcanzan la órbita generalmente encienden el motor nuevamente después de liberar sus cargas útiles para que salgan de la órbita, apuntando a un área desocupada como el medio de un océano.

China no eligió hacer eso para este lanzamiento, por lo que ese gran impulsor ahora regresa incontrolablemente a la superficie.

China tiene una larga historia de permitir que piezas de su equipo espacial bajen donde pueden.

Los cohetes de uno de sus principales sitios de lanzamiento, el Centro de Lanzamiento de Satélites de Xichang en la provincia de Sichuan, caían rutinariamente en áreas rurales hacia abajo, causando ocasionalmente daños. Desde entonces, China ha trasladado muchos de sus lanzamientos, incluido el Long March 5B, a un nuevo sitio en Wenchang, una ciudad en Hainan, una isla frente a la costa sureste.

El año pasado, el primer lanzamiento de un cohete Long March 5B levantó un prototipo de la cápsula espacial tripulada de China. El propulsor de ese cohete también hizo un reingreso incontrolado, con algunos escombros lloviendo sobre una aldea en Costa de Marfil.

Con más piezas grandes de la estación espacial de China programadas para entrar en órbita, se esperan más lanzamientos de la Gran Marcha 5B hasta 2022. A menos que haya un cambio en la forma en que China lo opera, las probabilidades de que alguien resulte herido por una caída aumentará el refuerzo.

En marzo, una etapa de cohete SpaceX fuera de control volvió a entrar en la atmósfera de la Tierra cerca de Seattle, sorprendiendo a los residentes allí mientras iluminaba los cielos nocturnos. Piezas del cohete aterrizaron en la propiedad de un granjero en el estado de Washington. En ese caso, un encendido del motor de la segunda etapa para apagarlo de manera segura no ocurrió como estaba planeado.

Y antes en la historia de los vuelos espaciales, las primeras potencias espaciales tuvieron sus propias reentradas incontroladas. El Skylab estadounidense, que operó en 1973 y 1974, se desintegró cuando los científicos de la NASA intentaron guiar su descenso en 1979. La estación de 77 toneladas se rompió principalmente sobre el Océano Índico, pero los escombros se esparcieron por Australia Occidental. El presidente Jimmy Carter se disculpó.