Cuando un cuento de hadas de la Champions League es territorio en disputa

Edmund Addo se hundió en pose de niño en medio del campo, su frente tocando el césped, sus brazos extendidos frente a él, un gesto de súplica y agradecimiento. A unos 60 metros de distancia, la euforia había abrumado a su compañero de equipo Giorgos Athanasiadis, y sus piernas se doblaron cuando dos colegas intentaron ayudarlo a ponerse de pie. Su entrenador, Yuriy Vernydub, bailó en la línea de banda.

Todos eran recién llegados al sheriff Tiraspol: Addo, un centrocampista ghanés, y el portero griego Athanasiadis se habían incorporado este verano; Vernydub los precedió solo un año. Aun así, sabían lo que esto significaba para su equipo, que había estado esperando este momento durante dos décadas.

Y sabían lo que significaba para ellos. Habían cambiado sus vidas para mudarse a un país que técnicamente no existe, para jugar para un equipo con base en un territorio en disputa, para unirse a un club que representa un estado dentro de un estado, un lugar en escala de grises sin amarres del resto de Estados Unidos. el mundo. Ahora, tras vencer al Dinamo Zagreb, campeón croata, tenían su recompensa: Addo, Athanasiadis y el resto del Sheriff estarían en la Champions League.

Al día siguiente, conocerían las identidades de sus oponentes: Shakhtar Donetsk, Inter de Milán y, lo mejor de todo, el Real Madrid vendrían a Moldavia, el país más pobre de Europa, para competir en el más venerado, el más rico, el más- vi la competencia en el fútbol de clubes.

A primera vista, la historia del Sheriff puede tener el aire de un cuento de hadas, pero los detalles, como corresponde, están representados en tonos de gris. Tiraspol, la ciudad donde tiene su sede el equipo, puede estar en Moldavia en lo que respecta a la UEFA, el organismo rector del fútbol europeo. El alguacil puede ser el campeón moldavo actual, y esencialmente perenne.

Pero Tiraspol no se considera parte de Moldavia. Es, en cambio, la autoproclamada capital de Transnistria – la República de Moldavia Pridnestroviana, para dar su nombre propio – una república separatista en la margen izquierda del río Dniéster, una franja de tierra de 40 kilómetros de ancho con su propia moneda (la Rublo de Transdniéster), su propia bandera (roja y verde, con la hoz y el martillo) y su propio gobierno (el Soviet Supremo).

Sheriff no encaja fácilmente en el papel de desvalido. Ha ganado todos menos dos títulos moldavos este siglo. Juega en un complejo de estadios de última generación construido a un costo de $ 200 millones en una liga donde muchos de sus oponentes juegan en campos destartalados, rodeados de terrenos baldíos, frente a solo unas pocas docenas de fanáticos.

Su equipo está lleno de importaciones, provenientes de África y América del Sur y gran parte de Europa del Este, mientras que sus rivales solo pueden permitirse el lujo de colocar a los locales. “Rara vez compra jugadores por mucho dinero”, dijo Leonid Istrati, un agente destacado en Chisinau, la capital de Moldavia. “Pero solo el Sheriff puede permitirse jugadores de buen nivel. Antes, algunos otros equipos podían hacerlo. Ahora no pueden “.

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La fuente del poder financiero del equipo está en su nombre. Sheriff es la pieza central de la economía privada en Transnistria, un conglomerado fundado por dos ex agentes de la KGB en los caóticos días de la década de 1990, después del colapso de la Unión Soviética y la guerra de Transnistria por la independencia de Moldavia.

Según se informa, sus raíces se encuentran en el histórico contrabando de la región. El estado liminal de Transnistria, sus fronteras porosas y su historia opaca, es el hogar de uno de los depósitos de armas más grandes de Europa, lo han convertido durante mucho tiempo en un refugio para todo tipo de actividades ilícitas, desde el tráfico de armas hasta el tráfico de drogas y la falsificación de cigarrillos.

En 2006, la fuerza de vigilancia fronteriza de la Unión Europea estimó que si las estadísticas de importación del territorio eran precisas, cada persona en Transnistria comía más de 200 libras de muslos de pollo congelados cada año. Incluso el fundador del Sheriff, Viktor Gushan, ha admitido que su empresa ha tenido que operar “entre cosas”.

Ahora, sin embargo, Sheriff, el conglomerado y el club, está en todas partes. Dirige una cadena de supermercados. Opera gasolineras. Dispone de bodega y canal de televisión y red telefónica. “Es importante recordar que el área de Transdniéster funciona completamente para el alguacil Tiraspol”, dijo Ion Jalba, periodista y comentarista de Moldavia. “En Tiraspol, todo está controlado por esta empresa. Hay tiendas Sheriff y gasolineras Sheriff. El club de fútbol es como un niño alimentado por toda la zona separatista ”.

Es lo que le permite a Sheriff pagar a sus jugadores hasta $ 15,000 al mes para jugar contra oponentes domésticos que ganen solo unos pocos cientos de dólares, si se les paga a tiempo. Zimbru Chisinau, históricamente el equipo más grande de Moldavia, sobrevive solo con el alquiler que paga la selección nacional por el uso de su estadio.

Eso, a su vez, le ha dado al Sheriff un poder considerable. A pesar de las diferencias políticas entre Moldavia y Transnistria, se cree que la relación entre el Sheriff y la federación de fútbol del país, la FMF, es notablemente estrecha. “El fútbol aquí está en completo control del Sheriff”, dijo Cristian Jardan, un periodista de fútbol en Moldavia.

Las autoridades no solo han pospuesto los partidos de esta temporada para darle tiempo al Sheriff de prepararse para las eliminatorias de la Liga de Campeones, sino que también han modificado sus reglas sobre el número de jugadores extranjeros que un equipo puede presentar para permitir que el club fortalezca su plantilla, Ion Testemitanu. , dijo un ex internacional moldavo y ex vicepresidente de la federación de fútbol del país. “Ningún otro equipo en Moldavia puede competir”, dijo.

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Muchos, entonces, ni siquiera lo intentan. Durante el último año, los investigadores anticorrupción de Moldavia sostienen que se han arreglado hasta 20 partidos en las ligas de fútbol del país, y los sindicatos de juegos de azar han pagado unos pocos cientos de dólares a los jugadores para garantizar los resultados. Un denunciante le dijo al periódico Ziarul da Garda que a los jugadores se les instruyó que su trabajo era “ganar, en lugar de ganar”.

La corrupción es tan común que, en 2015, incluso Testemitanu fue abordado por reparadores que representaban a un sindicato en Singapur. En ese momento, no solo era vicepresidente de la federación nacional, la FMF, sino también gerente asistente de la selección nacional de Moldavia.

“Me llevaron a un lindo restaurante, dijeron que querían información, y luego de media hora me dijeron lo que estaban proponiendo”, dijo. “Querían arreglar los partidos de las selecciones nacionales: las juveniles, las femeninas, todo. No dije nada, solo que tenía que pensarlo. Luego, de inmediato, llamé a la policía y les conté lo que había sucedido ”.

Testemitanu acordó llevar un dispositivo de grabación y ser seguido por un equipo de vigilancia para ayudar a los detectives a reunir pruebas. Su esposa le indicó que no durmiera en casa, para no poner en peligro a su familia. “Estaba asustado, por supuesto”, dijo. “Sabía que era un riesgo. Pero quiero un fútbol normal en Moldavia ”. Dos semanas después, dijo Testemitanu, los conspiradores fueron arrestados.

Eso no detuvo el problema; Solo en el último año, las autoridades moldavas sostienen que los arregladores han ganado hasta 700.000 dólares sobornando a los jugadores para que lanzaran juegos. Es una prueba, dijo Testemitanu, de la corrupción endémica en el fútbol moldavo, una que periodistas e investigadores han documentado en tramos tan altos como la propia FMF; una investigación de Ziarul da Garda, por ejemplo, encontró que varios ejecutivos de alto rango habían acumulado enormes carteras de propiedades mientras trabajaban para la organización.

“La FMF no invierte en el fútbol moldavo”, dijo Testemitanu. “Invierte en sí mismo: construye campos de entrenamiento y salas de fútbol sala, pero no distribuye el dinero de la FIFA y la UEFA a los equipos que lo necesitan”.

La presencia del alguacil en la fase de grupos de la Liga de Campeones debería ser una oportunidad para abordar eso. El club en sí recibirá alrededor de $ 20 millones simplemente por pasar las eliminatorias; la FMF también se beneficiará de un obsequio de la UEFA, una recompensa por tener un representante en esta etapa de la competición.

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Sin embargo, hay pocas esperanzas de que el dinero tenga un impacto en el fútbol moldavo. Las academias del país carecen de fondos suficientes y sus instalaciones son deficientes. En todas partes excepto por el sheriff, eso es. “Tiene una academia increíble”, dijo Jardan. “Pero no promueve a nadie. Apenas hay jugadores moldavos en el equipo que jugará la Champions League. No es un equipo moldavo. Ni siquiera es realmente uno de Transnistria “.

A pesar de todo, hay una emoción genuina ante la perspectiva de que el fútbol de la Liga de Campeones adorne incluso el disputado suelo moldavo. Testemitanu lo considera un “sueño hecho realidad”. Tiene entradas para el partido inaugural del Sheriff, contra el Shakhtar Donetsk de Ucrania el miércoles, y también espera conseguir entradas para las visitas del Inter de Milán y del Real Madrid.

Está dispuesto a sufrir la indignidad de viajar a Tiraspol – verse obligado a mostrar su pasaporte en una frontera que su nación, y la comunidad internacional, no reconoce, para ser registrado por autoridades que todavía fetichizan la iconografía de la era soviética – por la oportunidad de ver esos equipos. Jalba es lo mismo: ver a un equipo de la liga moldava en este escenario, dijo, es “un motivo de orgullo y un sentimiento de asombro”.

Saben que tendrá un costo, pero también hay un fatalismo: ha sido así durante tanto tiempo que es fácil preguntarse qué diferencia podría hacer. “El dinero de la Liga de Campeones contará para el Sheriff, pero incluso sin él, habría sido el equipo más rico de Moldavia de todos modos”, dijo Jalba.

“A la gente que dirige el club no le importa el dinero”, dijo Testemitanu. “Ellos ya tienen dinero. No necesitan 20 millones de dólares. Controlan todo un país. Se trata de reputación, de estar en esa liga superior, en la Champions ”.

Ahora que el Sheriff está allí, ahora que finalmente lo ha logrado, todo lo que sucede es que la diferencia está arraigada. Los últimos mechones del último tono de gris desaparecen y todo se vuelve blanco y negro.

Esto es lo que el Sheriff ha estado esperando; es lo que el resto del fútbol moldavo podría haber estado temiendo. Cristaliza la inevitabilidad de que Sheriff gane la liga, una y otra vez, a perpetuidad. Mirando desde Moldavia, no es un cuento de hadas sobre un héroe valiente, sino todo lo contrario. Es la victoria final del gigante. “Para el fútbol moldavo”, dijo Jardan, “este es el final”.