Cuando un virus es la cura

Algunos años antes de que Joseph Bunevacz llegara a Estados Unidos, y décadas antes de enfermarse, enseñó a los Beatles a esquiar. O eso me dijo cuando lo visité en su casa, en las áridas laderas del noreste de las montañas que separan a Los Ángeles del desierto de Mojave, para conocer más sobre un tratamiento médico experimental que esperaba recibir por una extraña y persistente infección. en su sangre. Su esposa, Filomena, me llevó a través de su historial médico, consultando una pila de cuadernos legales amarillos en los que, durante los últimos cinco años, ha registrado innumerables pruebas y tratamientos. Sin embargo, Bunevacz, un hombre de setenta y nueve años de ojos brillantes con una mata de cabello blanco, vestido con un chándal olímpico oficial húngaro, solo quería contar historias locas e inverosímiles sobre su juventud.

Nacido en Hungría en 1941, se entrenó como atleta en su adolescencia, como una forma, dijo, de escapar del comunismo. De baja estatura y poco musculoso, optó por la vela ligera, con el razonamiento de que la falta de competencia local (después de todo, Hungría no tiene costa) podría permitirle clasificar para la selección nacional, competir en el extranjero y luego desertar hacia Occidente. En 1960, después de una actuación respetable en una regata en el lago Chiemsee, en Alemania, su plan tuvo éxito. Terminó en Munich, trabajando en una tienda departamental y vendiendo periódicos por las noches. Una noche, uno o dos años después, como él lo cuenta, escuchó música pegadiza, melodiosa, totalmente irresistible, saliendo de un club. La banda estaba actuando de nuevo la noche siguiente, así que regresó temprano y entabló una conversación con los cuatro jóvenes de Liverpool. Los llevó a una estación de esquí cercana, me dijo, y rápidamente se supo que los deportes de invierno aún no formaban parte de su repertorio. «¡No me crees!» el exclamó. (No estaba equivocado).

El amor por la música, dijo Bunevacz, lo llevó a Estados Unidos antes de que terminaran los sesenta. Después de escuchar a la cantante de gospel Mahalia Jackson actuar en una iglesia de Munich, se mudó a Detroit y luego viajó por todo el país trabajando en hoteles: en la cocina, luego detrás del escritorio y, finalmente, como gerente en el Sheraton en Waikiki. en ese momento el más grande del mundo. Allí, me dijo, conoció al crooner Al Martino y al pianista de jazz Oscar Peterson. Recordó viajes posteriores con el Comité Olímpico Nacional Húngaro y me dio una conferencia sobre la mejor manera de hacer strudel, salchicha húngara ahumada y brandy de frutas. pálinka.

Cada vez que Bunevacz hacía una pausa para respirar, Filomena, una enfermera jubilada, me informaba sobre las fechas de sus diversas exploraciones, su puñado de colonoscopias, su operación de vesícula biliar, su endoprótesis de conducto biliar, la extirpación quirúrgica de su colon superior y su viajes a atención urgente. «¿Sabes cuántos hemocultivos le han hecho a este hombre?» ella dijo. «Cuando era enfermera, los pacientes que estaban tan enfermos, murieron».

A pesar de su incontenible buen humor, Bunevacz se encuentra realmente muy mal. Su caso también es una especie de misterio médico. Sus síntomas (fiebre, náuseas, dolor abdominal y diarrea) se explican fácilmente: está siendo envenenado por E. coli bacterias en su torrente sanguíneo. Pero no está claro qué ha provocado la reaparición de la infección. Cuando lo vi, Bunevacz había ido a la clínica de emergencias de su localidad todos los meses para recibir grandes dosis de antibióticos, pero después de que terminaba cada tratamiento, la infección regresaba. Durante años, los médicos de todo el país lo han escaneado, sondado y abierto para inspeccionar o extraer el tejido en el que sospechan que el E. coli puede acechar. Nada ha supuesto la menor diferencia.

“Honestamente, hubiera pensado que habría muerto por esto hace un año”, me dijo Emily Blodget, su consultora de enfermedades infecciosas en el Hospital Keck de la Universidad del Sur de California. Bunevacz es optimista por naturaleza, pero el costo, tanto financiero como personal, de los procedimientos, junto con las fiebres y el dolor recurrentes, sin mencionar los efectos secundarios de los antibióticos, han comenzado a parecer abrumadores. “Intentaría cualquier cosa”, dijo, en un raro momento de seriedad.

A fines del año pasado, a la hija de los Bunevacze se le ocurrió una nueva sugerencia: un tratamiento de emergencia, aún no aprobado por la FDA, que había salvado la vida de un hombre en San Diego. “Llamó y dijo: ‘Mamá, tienes que conseguir que papá haga terapia con fagos’”, me dijo Filomena. «PHAGE», aclaró Bunevacz, asintiendo. Entonces Filomena le preguntó a Blodget si podría ser un candidato para esta misteriosa nueva medicina.

Los fagos o bacteriófagos son virus que solo infectan bacterias. Cada reino de la vida (plantas, animales, bacterias, etc.) tiene su propio complemento distintivo de virus. Los virus animales y vegetales siempre han recibido la mayor parte de nuestra atención científica, porque representan una amenaza directa para nuestra salud y la de nuestro ganado y cultivos. El bienestar de las bacterias, comprensiblemente, ha sido menos preocupante, pero la batalla entre virus y bacterias es brutal: los científicos estiman que los fagos causan un billón de billones de infecciones por segundo, destruyendo la mitad de las bacterias del mundo cada cuarenta y ocho horas. Como todos sabemos ahora, los virus específicos de animales pueden mutar lo suficiente como para infectar una especie animal diferente. Pero no atacarán a las bacterias, y los virus bacteriófagos son igualmente inofensivos para los animales, incluidos los humanos. La terapia con fagos opera sobre el principio de que el enemigo de nuestro enemigo podría ser nuestro amigo. Si los médicos de Bunevacz pudieran encontrar un virus que infectara su cepa particular de E. coli, podría tener éxito donde los antibióticos habían fallado.

“Había oído hablar de eso”, dijo Blodget, cuando le pregunté cómo había respondido a la pregunta de Filomena sobre la terapia con fagos. «Pero en el pasado se pensaba que era una especie de margen». Recientemente, sin embargo, había visto informes que describían pacientes cuyas infecciones bacterianas de larga data, a veces potencialmente mortales, habían sido erradicadas por fagos. El año pasado, un artículo publicado en Medicina natural documentó el papel de los fagos en salvar la vida de un paciente adolescente con fibrosis quística en el Reino Unido, que fue afectado por una infección bacteriana después de un trasplante de doble pulmón. Otro estudio de caso describió cómo los fagos ayudaron a salvar la pierna de un hombre de Minnesota, que se había infectado después de una cirugía de rodilla.

En los últimos cinco años, la investigación de fagos se ha acelerado, con una proliferación de publicaciones, conferencias e inversiones de empresas farmacéuticas. Este entusiasmo refleja la amenaza cada vez mayor de las bacterias resistentes a los antibióticos y la escasez de nuevos antibióticos disponibles para combatirlas. En 2016, las Naciones Unidas declararon que la resistencia a los antibióticos era «el mayor y más urgente riesgo global». Sin antibióticos confiables, incluso la cirugía relativamente de rutina (cesáreas, reparación de hernias, extirpación de apéndices o amígdalas) podría ser mortal. Un análisis publicado en una importante revista médica británica estimó que, sin antibióticos, una de cada siete personas que se someten a una cirugía de reemplazo de cadera de rutina podría morir a causa de una infección resistente a los medicamentos. Ya, unas setecientas mil personas mueren cada año como resultado directo de infecciones resistentes a los medicamentos, un número que se prevé que aumente a diez millones para 2050.

«¿Alguna vez piensas en todas las pestañas que dejaste abiertas?»
Dibujos animados de Joe Dator

Las bacterias que plagan a Bunevacz aún no han desarrollado resistencia a toda la gama de antibióticos, pero Blodget me dijo que inevitablemente lo harían. Poco después del Día de Acción de Gracias del año pasado, fue identificado como un candidato viable para la terapia y Blodget le dijo que pensaba que valía la pena intentarlo. “Dije, no creo que vaya a doler, y posiblemente pueda ayudar”, recordó. «Quiero decir, en este punto, no hay nada más que hacer».

La explicación de la vacilación inicial de Blodget se puede encontrar en la complicada historia de la terapia con fagos. Aunque todavía se considera un tratamiento experimental en los EE. UU., Los fagos se han utilizado para tratar y prevenir infecciones bacterianas desde su descubrimiento, hace más de un siglo. Para muchos médicos estadounidenses, la siguiente pregunta obvia es: si realmente funcionan, ¿no lo sabríamos ahora?

Parte del problema con los fagos es que se descubrieron casi demasiado pronto, mucho antes de la tecnología y el conocimiento científico necesarios para usarlos de manera eficaz. En 1915, un bacteriólogo británico llamado Frederick Twort informó de la existencia de un agente infeccioso capaz de matar bacterias, pero no siguió con el hallazgo. En 1917, un científico canadiense francés, Félix d’Hérelle, nombró y describió los fagos. Desafortunadamente, d’Hérelle era un autodidacta que trabajaba como voluntario en el Institut Pasteur de París. Es más, afirmó imprudentemente que los fagos eran la base de la respuesta inmune humana, en oposición directa a la investigación ganadora del Premio Nobel del director del instituto en Bruselas, Jules Bordet, quien había demostrado que la inmunidad se basaba en anticuerpos. D’Hérelle, con una falta de moderación aparentemente característica, describió el trabajo de su superior como cargado de “monstruosidades”. Bordet respondió defendiendo la observación previa de Twort de los fagos; como resultado, el crédito por el descubrimiento sigue siendo controvertido.

D’Hérelle se dio cuenta de que los bacteriófagos se congregaban dondequiera que lo hicieran las bacterias, y que una fuente particularmente fructífera eran los efluvios de los humanos enfermos. Mezclaba agua fétida con caldo de carne, esperaba hasta que las bacterias se hubieran alimentado y multiplicado, luego pasaba la sopa turbia a través de un filtro de porcelana lo suficientemente fino para eliminar las bacterias y dejar los fagos. Luego evaluó las heces filtradas vertiéndolas en un tubo de ensayo lleno de la bacteria objetivo. Los resultados fueron prometedores. Después de «probar» la seguridad de los fagos alimentándolos a sí mismo, a su joven familia y a algunos de sus colegas, d’Hérelle pasó a inyectarlos en los ganglios linfáticos inflamados de cuatro personas que tenían peste bubónica, logrando una cura aparentemente milagrosa. . Los fagos estuvieron brevemente de moda: en 1925, Sinclair Lewis los utilizó para abordar un brote ficticio en su novela ganadora del premio Pulitzer, «Arrowsmith».