¿Cuántas personas en Afganistán necesitan ser rescatadas? El número sigue siendo esquivo.

WASHINGTON – Más de 70,700 personas habían sido evacuadas de Afganistán hasta el martes por la noche. Casi 6.000 soldados estadounidenses protegen el aeropuerto internacional de Kabul, la capital. Y los vuelos estadounidenses adicionales salen cada 45 minutos.

La administración de Biden ha proporcionado una serie de actualizaciones sobre su transporte aéreo de estadounidenses, afganos y otros desde el 14 de agosto, cuando los talibanes se acercaron a Kabul. Sin embargo, los funcionarios estadounidenses se muestran reacios a ofrecer una estimación del número que más importa: cuántas personas finalmente necesitan ser rescatadas.

Ese recuento nunca ha sido más crítico, con el gobierno estadounidense preparándose para reducir las evacuaciones cuando el ejército estadounidense comienza su retirada final de Afganistán. El martes, el presidente Biden reafirmó su plan de retirar a todas las tropas estadounidenses antes del 31 de agosto, aunque dejó espacio “para ajustar el cronograma si fuera necesario”.

Pero los funcionarios estadounidenses creen que miles de estadounidenses permanecen en Afganistán, incluidos algunos más allá de Kabul, sin una forma segura o rápida de llegar al aeropuerto. Decenas de miles de afganos que trabajaron para el gobierno de los Estados Unidos durante los últimos 20 años y son elegibles para visas especiales están desesperados por irse.

Y los expertos en refugiados y reasentamiento estiman que al menos 300.000 afganos están en peligro inminente de ser blanco de los talibanes por asociarse con los estadounidenses y los esfuerzos estadounidenses para estabilizar Afganistán.

Al relatar sus conversaciones con otros líderes mundiales, Biden dijo el martes por la noche en la Casa Blanca que habían acordado “continuar nuestra estrecha cooperación para sacar a la gente de la manera más eficiente y segura posible”.

“Actualmente estamos en camino de terminar el 31 de agosto”, dijo Biden. “Cuanto antes podamos terminar, mejor”.

Pero otros altos funcionarios estadounidenses dudan que las evacuaciones estén completas para entonces.

“Los estadounidenses quieren que nos quedemos hasta que saquemos a nuestra gente, y también nuestros aliados”, dijo el martes el senador Ben Sasse, republicano de Nebraska. Biden, agregó, debería “decirle a los talibanes que sacaremos a nuestra gente el tiempo que sea necesario”.

Los funcionarios de la administración dicen que las cifras cambian cada hora, si no minuto a minuto, especialmente porque otros países tienen sus propias operaciones de evacuación.

Pero el esfuerzo estadounidense es, sin duda, el más grande. Dados los recursos y el riesgo que Estados Unidos está poniendo en la evacuación, ¿cómo puede el gobierno no saber cuántas personas planea volar?

“¡Muy buena pregunta! Nosotros nos preguntamos lo mismo ”, dijo James Miervaldis, presidente de No One Left Behind, una organización sin fines de lucro que aboga por la reubicación de intérpretes afganos a Estados Unidos.

Esto es lo que sabemos.

Algo así como.

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La embajada de Estados Unidos en Kabul se está poniendo en contacto con estadounidenses que se cree que están en Afganistán (los funcionarios dicen que puede haber miles) y les ofrece un pasaje seguro al aeropuerto de Kabul para volar. Pero las alertas van solo a los estadounidenses que proporcionaron al gobierno su ubicación antes de la caída de Kabul o en la semana posterior.

La situación ha llevado a los funcionarios estadounidenses a revisar bases de datos que pueden estar muy desactualizadas o contar con menos cantidad de ciudadanos estadounidenses en el país. Un funcionario de la administración de Biden dijo que la mayoría de los estadounidenses en Afganistán tienen doble ciudadanía y que es posible que nunca se hayan registrado en la embajada ni hayan informado al gobierno de Estados Unidos de su paradero.

“Es nuestra responsabilidad encontrarlos, lo que ahora estamos haciendo hora tras hora”, dijo el lunes Jake Sullivan, asesor de seguridad nacional de Biden. “En los días que quedan, creemos que tenemos los medios para sacar a los ciudadanos estadounidenses que quieren salir de Kabul”.

Más de 4.000 ciudadanos estadounidenses, más sus familiares, han sido evacuados hasta ahora, dijo el martes un alto funcionario del Departamento de Estado. Quedan miles más: un día antes, un funcionario del Congreso estimó que el número total de ciudadanos estadounidenses que aún se encuentran en Afganistán era de 10,000. No estaba claro cuántos de los 4.000 que fueron evacuados estaban incluidos en ese recuento.

Primero, algo de historia sobre el llamado programa SIV.

En 2009, el Congreso aprobó un refugio especial para los afganos que habían trabajado para el ejército estadounidense y la embajada de Estados Unidos como intérpretes, traductores, asesores y otros trabajos durante la guerra, y que podrían ser blanco de los talibanes u otros extremistas por ayudar a Estados Unidos.

El Comité Internacional de Rescate estima que hay decenas de miles de afganos que son elegibles para las visas especiales. Pero solo unos 16.000 afganos han recibido las visas especiales desde 2014, y el Departamento de Estado enfrentó una acumulación de más de 17.000 solicitudes cuando Biden asumió el cargo en enero.

Entre mediados de julio y el 14 de agosto, el Departamento de Estado evacuó a unos 2.000 afganos que reunían los requisitos para las visas. Después de una pausa de varios días la semana pasada mientras el gobierno de Biden se concentraba en evacuar a los ciudadanos estadounidenses y al personal de la embajada, se reanudaron los vuelos para los ex empleados afganos; El primer avión cargado de titulares de visas especiales de inmigración desde la caída de Kabul partió de la Base Aérea Ramstein en Alemania el lunes temprano y se dirigió a Estados Unidos.

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Un asistente del Congreso dijo que la administración Biden había identificado a unos 50.000 solicitantes de visas especiales y a sus familias para ser evacuados. Pero el asistente dijo que muchos más eran elegibles.

Sunil Varghese, director de políticas del Proyecto Internacional de Asistencia a Refugiados, dijo que no estaba claro cuántos afganos calificaban para el programa, en gran parte porque el Pentágono y el Departamento de Estado habían hecho un mal trabajo al coordinarse y comunicarse entre sí sobre quién había trabajado para cada agencia.

Y sin una base de datos centralizada del gobierno de Estados Unidos para rastrear a los ex empleados en Afganistán, los afganos tenían que demostrar que habían trabajado para Estados Unidos, dijo Varghese.

Lejos de ahi. La administración reconoce que hay cientos de miles de afganos que se consideran en alto riesgo de ser atacados por los talibanes: exfuerzas de seguridad afganas, funcionarios gubernamentales, periodistas, jueces y fiscales, y defensores de los derechos de las mujeres entre ellos.

El Departamento de Estado dijo que había acelerado las remisiones de afganos en alto riesgo al Programa de Admisión de Refugiados de Estados Unidos. Sin embargo, ese programa generalmente requeriría que los afganos se postularan a través de la agencia de refugiados de las Naciones Unidas y esperaran la aprobación, un proceso que puede llevar años.

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Hasta el viernes, el Departamento de Estado planeaba aceptar hasta 50.000 afganos en Estados Unidos bajo libertad condicional humanitaria, lo que significa que serían instalados temporalmente en bases militares hasta que se procesaran sus visas, según un memorando proporcionado por un trabajador de reasentamiento.

“Esta carga de casos estaría separada de, y adicional a, los casos de refugiados afganos o SIV que también continuarán siendo admitidos”, según el memorando, que fue confirmado por una persona familiarizada con él que dijo que incluso 50.000 eran una gran subestimación de Aquellos que lo necesitan. El Departamento de Estado se negó a comentar.

Un funcionario de la administración dijo que la cantidad de personas que debían ser evacuadas podría ser de más de 100.000. El Comité Internacional de Rescate tiene una estimación mucho más alta: 300.000 civiles afganos solamente.

No es probable. Se espera que la misión de evacuación disminuya a un mínimo una vez que salga el ejército estadounidense. Sin la protección de los 6.000 soldados estadounidenses en Kabul, el puente aéreo militar terminará y los vuelos chárter del Departamento de Estado se ralentizarán y podrían cesar por completo. Además, algunos otros gobiernos extranjeros han dicho que no tendrían más remedio que irse también.

La administración Biden advierte a los talibanes, que quieren que continúe la ayuda internacional a Afganistán, que permitan a los afganos salir del país, un compromiso que Ned Price, el portavoz principal del Departamento de Estado, dijo que no tenía “fecha de vencimiento”.

“Así que ciertamente es lógico, y exigiremos a los talibanes que lo hagan; el resto del mundo también lo hará, que las personas que busquen irse después de que el ejército estadounidense se haya ido tendrán la oportunidad de hacerlo ”, dijo Price el lunes.

Pero el martes, los talibanes dijeron que impedirían a los afganos que intentaran salir del país viajar al aeropuerto de Kabul.

“Estoy suplicando a Estados Unidos que ayude a mi familia, la familia que ha estado enseñando inglés, trabajando en puestos militares y ahora está en peligro inminente por haber ayudado a Estados Unidos”, dijo Fatima Jaghoori, ciudadana estadounidense naturalizada que nació en Afganistán. y sirvió en Irak con el ejército de los Estados Unidos. Su esposo, que también sirvió en el ejército estadounidense, fue asesinado en Afganistán.

“Por favor, permita que mi servicio y sacrificio actúen como una muestra para poner a salvo a mi familia”, escribió en una carta a los funcionarios estadounidenses. “Mi familia no tiene la oportunidad de vivir si se deja bajo el gobierno de los talibanes”.

David Zucchino y Alexandra E. Petri contribuido a la presentación de informes.

Leo Pimentel se especializa en noticias de Asia y el sudeste asiatico.