De cara a la eliminación, los Knicks deben encontrar otro equipo

El entrenador de los Knicks, Tom Thibodeau, está casi sin botones para presionar. Y se está quedando sin tiempo para encontrar nuevos.

El domingo, en el Juego 4 de su serie de playoffs de la NBA de primera ronda, sus Knicks mantuvieron relativamente contenida al tándem élite de la pista trasera de los Atlanta Hawks formado por Trae Young y Bogdan Bogdanovic. Los dos jugadores se combinaron para disparar al 40,6 por ciento desde el campo. Young fue a la línea de tiros libres solo cinco veces, cuatro por debajo de su promedio de la temporada. Thibodeau consiguió el primer juego productivo de la serie con RJ Barrett, quien anotó 21 puntos en 8 de 15 tiros, 6 rebotes y 4 asistencias. Y el ajuste de la midserie de Thibodeau, que colocó al guardia Derrick Rose y al centro Taj Gibson en la alineación titular, continuó generando dividendos: Rose nuevamente llevó al equipo a la ofensiva por tramos, y Gibson proporcionó una dura defensa y rebotes.

Pero los Knicks aún salieron de la cancha en la segunda mitad, perdiendo 113-96. Están al borde de la eliminación de cara al Juego 5 de la serie al mejor de siete el miércoles en el Madison Square Garden.

Thibodeau no puede sacar a los Knicks de esto: su mejor jugador, Julius Randle, ha sido negativo en la cancha.

El domingo, Randle tuvo su mejor juego de la serie, y no fue muy bueno: anotó 23 puntos en 7 de 19 tiros, junto con 10 rebotes y siete asistencias. Seis de esos puntos llegaron en el último cuarto cuando el juego estaba bien controlado. En la primera mitad, Randle disparó 4 de 12, continuando una mala racha de toda la serie. Pareció más activo en rachas a lo largo del juego, pero también pareció llegar tarde a algunos cierres contra los tiradores de los Hawks. Los Hawks ganaron con la fuerza de sus disparos desde el perímetro, convirtiendo 15 de 39 intentos desde el rango de 3 puntos (38.5 por ciento).


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Trató de establecer su tiro en suspensión desde el principio. Falló varios pasos hacia atrás, lo que le hizo la vida más difícil en el aro, donde falló bandejas viables. Parte de la ineficacia de Randle se debe a que los Hawks han diseñado toda su defensa para detenerlo. Y Randle pareció hacer un ajuste el domingo al deshacerse del balón mucho más rápido cuando llegaron los equipos dobles.

“Me gustan muchas de las jugadas que hizo Julius hoy”, dijo Thibodeau después del partido. “Lo he sentido todo el tiempo. Es el maquillaje de Julius. A medida que pasa por las cosas, siempre mejora y mejora, y eso es lo que es. Mientras tome decisiones rápidas, sucederán cosas buenas “.

Pero los Knicks necesitaban que Randle acertara sus tiros, especialmente los abiertos. Y eso no sucedió.

“Independientemente de cada actuación individual, quieres ganar partidos”, dijo Randle. “Ese es el objetivo”. Añadió: “Independientemente, tengo que ser mucho mejor”.

Por supuesto, esto no es todo en Randle, quien llamó a este enfrentamiento “una experiencia de aprendizaje”. Varios de sus compañeros de equipo fallaron los tiros en salto de sus pases, a diferencia de los compañeros de Young’s Hawks. Pero la falta de producción de Randle en la serie ha sido magnificada por Young, a quien los Knicks también están tratando de detener a toda costa. No obstante, Young ha logrado crear oportunidades de gol para él y los demás.

Los Knicks están jugando sin Mitchell Robinson, un atlético bloqueador de tiros que le haría la vida más difícil a Young en el aro. Esta serie sería diferente si Robinson estuviera sano y pudiera darle a Thibodeau más opciones a la defensiva. (Los jefes de Atlanta contrarrestarían que los Hawks están perdiendo al alero de segundo año Cam Reddish. La mayoría de los equipos no están completamente sanos en esta época del año).

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No puede evitar preguntarse si Randle y, por extensión, los Knicks simplemente están cansados. Muy pocos jugadores de la NBA enfrentaron una carga más pesada durante la temporada regular que Randle, quien tenía que ser el mejor anotador, rebotador y pasador del equipo, mientras jugaba la mayor parte de los minutos. Y aquí es donde entra en juego una crítica común a Thibodeau. Durante mucho tiempo ha sido ridiculizado por confiar demasiado en sus mejores jugadores. Y contra los Hawks, los titulares de los Knicks han retrocedido desde la temporada regular.

Randle lideró la NBA en minutos totales esta temporada. Barrett fue segundo. Todavía estaban en la cancha al final del último cuarto del domingo, a pesar de que el juego estaba fuera de su alcance. (En contraste, Young, quien es el punto focal de la ofensiva de los Hawks, fue 33º en minutos totales).

Randle estuvo en el juego lo suficiente como para que, cuando quedaban unos tres minutos para el final, cometió una fuerte falta a Danilo Gallinari en represalia por el codazo de Gallinari a Reggie Bullock. A primera vista, este era un líder defendiendo a un compañero de equipo. Pero Randle probablemente no debería haber estado en la cancha tan tarde en el juego, cuando los Hawks estaban ganando, 111-87. Y si la situación de alguna manera se intensificara, Randle habría sido vulnerable a un mayor castigo de la liga.

Es posible que este equipo de los Knicks no tenga sus piernas, y contra Atlanta, un equipo que mueve bien el balón y está repleto de tiradores y reboteadores, ser capaz de moverse rápidamente durante largos tramos es esencial. Los Knicks, uno de los mejores equipos de tiros de tres puntos de la liga en la temporada regular, fueron 9 de 29 el domingo, solo el 31 por ciento.

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Rose, de 32 años, quien promedió 26,8 minutos por partido en la temporada regular, jugó casi 40 minutos en cada uno de los primeros tres partidos de esta serie. Después de anotar 16 puntos en la primera mitad, solo tenía 2 después del descanso, aparentemente sin gas. Bullock, un abridor típicamente confiable de los Knicks, se fue 0 de 4 desde el campo.

Los Knicks estaban abajo por 4 puntos después de dos cuartos. Pero la carrera de Atlanta en el tercer cuarto, provocada por tiros perimetrales calientes y una defensiva letárgica de los Knicks, llevó su ventaja a 17.

Es fácil atribuir algunos de los nervios de los Knicks a su falta de experiencia en postemporada. Randle, Barrett y varios otros jugadores están jugando en su primera serie de playoffs. Pero lo mismo ocurre con los Hawks: Clint Capela es el único abridor que no debutó en los playoffs este mes.

La serie aún no ha terminado. Los equipos que enfrentan déficits de 3-1 han logrado regresar para ganar la serie 13 veces en la historia de la NBA. Dos de ellos fueron el año pasado, cuando los Denver Nuggets derrotaron tanto a Los Angeles Clippers como a los Utah Jazz en la burbuja. Y los Knicks se dirigen a casa, donde les espera una base de fans dedicada.

Pero no será algo táctico lo que haga que el equipo vuelva a la serie. Randle y los otros titulares que llevaron a los Knicks a este punto tienen que profundizar y encontrar otro nivel. De lo contrario, una carrera de playoffs que ha electrizado a la ciudad de Nueva York terminará mucho antes de lo que se pensaba.

“Tenemos que arreglarlo”, dijo Thibodeau. “Tenemos que arreglarlo rápido”.