De las cenizas antiguas del Vesubio, ADN humano

A principios de la década de 1930, los arqueólogos de Pompeya hicieron un descubrimiento notable: el esqueleto de un hombre que murió durante la erupción del Monte Vesubio en el año 79 d.C. Desenterrado en la Casa del Fabbro, o Casa del Herrero, el esqueleto se encontró encerrado en piedra pómez recostado en lo que había sido un sofá de madera, con los brazos cruzados bajo la cabeza y las piernas estiradas en el suelo.

La figura en su reposo recuerda al personaje de Casanova interpretado por Marcello Mastroianni en la película de 1961 “Divorcio a la italiana”. Encarnado por Mastroianni, el hombre italiano ideal del siglo XX, el “sciupafemmine” tenía un aire resignado, tocado por una melancolía que sugería indolencia y una vida de desastre romántico. La actriz y escritora italiana Marta Mondelli lo ha descrito como “un hombre solitario, encantador, no necesariamente bello, pero seductor, que ama estar solo casi tanto como a las mujeres y su compañía”.

“En la película, Mastroianni quiere librar al mundo de su aburrida esposa, que no deja de exigirle que le diga que la ama”, dijo Fabio Macciardi, profesor de psiquiatría molecular en la Universidad de California, Irvine. “Harto, sale corriendo de su dormitorio, prepara un sofá y sueña con cortejar a su prima adolescente. Así es como me imagino al hombre de Pompeya”.

El Dr. Macciardi es parte de un equipo de genetistas y arqueólogos que informaron el jueves en la revista Scientific Reports que habían secuenciado con éxito el genoma de este hipotéticamente perezoso Latin lover. Era la primera vez que se decodificaba genéticamente un tramo completo de ADN mitocondrial de restos humanos o animales pompeyanos.

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“El estudio es emocionante porque muestra que el ADN se conserva de las ciudades sepultadas por la erupción del Vesubio a pesar de las altas temperaturas”, dijo David Reich, genetista de Harvard, que no participó en la investigación.


Los autores del artículo, Gabriele Scorrano, genetista de la Universidad de Copenhague, y Serena Viva, arqueóloga funeraria de la Universidad de Salento, especulan que la ceniza y la piedra pómez liberadas durante la explosión pueden haber brindado protección contra factores ambientales que degradan el ADN, como la atmósfera. oxígeno.

La idea del proyecto surgió en 2017 cuando el antropólogo Pier Francesco Fabbri pidió en broma al Dr. Macciardi y al Dr. Scorrano que lo ayudaran a secuenciar a uno de sus antiguos antepasados, el hombre yacente de la Casa del Fabbro.

“La broma es que Fabbri es el plural de Fabbro”, dijo el Dr. Macciardi. Aunque fue excavado a principios de la década de 1930, el esqueleto permaneció en el comedor durante el devastador terremoto de 1980. Solo en 2016, durante una restauración de la casa, se retiró el cadáver para estudiarlo.

El Dr. Scorrano y la Dra. Serena extrajeron el ADN de los restos del hombre yacente y descubrieron a una mujer en el suelo de la habitación, con los brazos agarrados al borde de un sofá. Entre sus pies había una bolsa de tela que contenía un pequeño tesoro de 26 monedas de plata. “¿Qué estaban haciendo allí?” dijo el Dr. Macciardi. “¿Estaban terminando una comida y tomados por sorpresa? ¿Estaban a punto de irse a dormir? Tal vez estaban buscando refugio”.

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En el momento del cataclismo, se cree que Pompeya tenía una población de unos 12.000 habitantes. La mayoría de la gente escapó; solo se han recuperado unos 1.200 cuerpos. Un análisis forense de los dos cuerpos de Casa del Fabbro reveló que el hombre tenía alrededor de 35 años y la mujer más de 50. “Ella pudo haber sido su madre, su tía o su esposa”, dijo el Dr. Macciardi. Los investigadores se dirigieron al ADN almacenado en el peñasco, un hueso muy denso que envuelve el oído interno. Pero pudieron secuenciar material genético solo del cadáver masculino.

Las comparaciones de su ADN con el material genético recuperado de otras 1.030 personas antiguas y 471 modernas de Eurasia occidental sugirieron que su composición genética era más similar a la de las personas antiguas que vivían alrededor de Roma en la época imperial, en los primeros siglos de la Era Común.

“Los italianos modernos y centrales se ven genéticamente diferentes debido a los eventos medievales”, dijo el Dr. Reich. “Los hallazgos son consistentes con la posibilidad de que la gente de Pompeya pudiera haber sido parte de la misma población que la gente de la ciudad de Roma, aproximadamente a 150 millas de distancia”.

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Los investigadores concluyeron que algunos de los ancestros del hombre de Pompeya eran de la isla de Cerdeña y algunos de Anatolia, la parte asiática de la actual Turquía. Esto refuerza los datos de un artículo anterior que infería que hace dos milenios la península italiana era un semillero de diversidad genética.

¿Por qué estaba acostado el varón pompeyano? La espondilitis tuberculosa, una enfermedad de la columna también conocida como enfermedad de Pott, fue detectada en su secuencia de ADN. Los síntomas comunes son dolor de espalda, debilidad en las extremidades inferiores y paraplejía. “La condición lo habría obligado a tener poca movilidad”, dijo el Dr. Fabbri. “La anciana que estaba cerca de él sufría de artrosis, por lo que se quedó allí esperando, protegiendo un pequeño tesoro de monedas”.

El Dr. Macciardi no se inmutó por el diagnóstico del Dr. Fabbri de su proto-Mastroianni. “Me lo imagino almorzando tranquilamente mientras descansa en su sofá, luchando contra el dolor de espalda y reflexionando al viejo estilo italiano sobre cómo eliminar a su esposa y casarse con su joven prima”, dijo. “Entonces el volcán entra en erupción y él está enterrado en piedra pómez”.

Hay un viejo proverbio italiano: La morte mi trovera vivo. La muerte me encontrará con vida.