Debería tener miedo de la próxima ‘fuga de laboratorio’

¿Ese mundo está mejor? ¿con o sin biolabs de alta contención? Es una cuestión que no se resuelve fácilmente. El trabajo que se lleva a cabo dentro de ellos implica un grado de riesgo no trivial, por lo que NEIDL, con sus bóvedas, barricadas y baluartes, incluidos sus protocolos operativos, se asemeja a una ciudadela moderna. Sin embargo, ninguna cantidad de ingeniería, infraestructural o humana, puede reducir a cero la posibilidad de que los biolabs produzcan cosas malas. Por otro lado, sin ellos, careceríamos de todo tipo de tratamientos para enfermedades como Covid-19 y Ébola. Por ahora, el mundo parece estar de acuerdo en que necesitamos estas instalaciones.

El próximo verano, los CDC iniciarán la construcción de un nuevo complejo de laboratorio de alta contención en su campus de Atlanta. Una ambición es complementar un laboratorio biológico envejecido con una instalación de vanguardia de cinco pisos que incluye dos suites de nivel 3 y seis suites de nivel 4. Estos se dedicarán principalmente a estudiar los virus con tasas de mortalidad más temibles: Ébola, Nipah, Marburg, Chapare. La construcción tomará aproximadamente tres años, seguida de un proceso de puesta en servicio de dos años para garantizar que se cumplan las expectativas de seguridad. Se ha informado que el costo es de al menos $ 350 millones, un aumento significativo de los $ 280 millones (ajustados por inflación) que construyeron las instalaciones de NEIDL. Melissa Pearce, quien supervisará el nuevo laboratorio, me dijo que ella y sus colegas de los CDC han visitado las instalaciones de América del Norte en los últimos años para examinar las mejores prácticas actuales y las ideas de diseño.


Ideas que son también new no será necesariamente adoptado. “Cuando estás diseñando un nivel de bioseguridad 4, la idea de usar nueva tecnología tiende a hacer que te detengas”, me dijo Pearce. “Es como el primer año de un nuevo modelo de automóvil; uno tiende a no querer comprar eso, porque probablemente hay algunos errores que deben solucionarse”. Por lo tanto, es probable que muchas de las mejoras en Atlanta sean incrementales. Algunos de los investigadores del equipo de planificación creen que los espacios en los laboratorios de Nivel 4 actuales son demasiado estrechos, por ejemplo, por lo que habrá más espacio dentro de las nuevas suites para que los trabajadores se muevan libremente. Una nueva ducha de productos químicos en el pasillo permitirá al personal desinfectar el equipo de manera más eficiente.

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Hablar con la gente de los CDC es sorprenderse por lo cerca que creen que podríamos estar de la próxima pandemia, y lo importante que es si un agente infeccioso poco conocido explota de nuevo en la población general, según la investigación realizada sobre virus exóticos en contención. allí y en otros lugares estará dirigiéndonos hacia terapias o curaciones. Esa es también la expectativa en NEIDL, donde Mühlberger ha estado trabajando recientemente con el virus Lloviu, un pariente del Ébola, que se identificó por primera vez en murciélagos en Europa del Este hace 10 años. Un grupo de las zonas rurales de Hungría extrae pequeñas cantidades de sangre de las colonias locales de murciélagos en busca de Lloviu. Si el virus está presente, el grupo secuencia y le envía la información genética. Luego compara sus propiedades virales con otros patógenos para comprender mejor los peligros potenciales. “Aún no sabemos si causa enfermedades en los seres humanos o no”, dijo. “Pero si causa enfermedades, alrededor de 200 millones de personas viven en el área donde deambulan estos murciélagos”.

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Cuando le pregunté a Joel Montgomery, director de la rama de patógenos especiales virales de los CDC, si nuestro conocimiento de los nuevos patógenos es el resultado de una mejor vigilancia o de que más virus tienen mayores oportunidades de penetrar en los seres humanos, pareció pensar que ambos factores eran responsables. . La capacidad de probar nuevos virus, gracias a las capacidades de secuenciación de ácidos nucleicos, es mucho mejor que hace 10 o 20 años. “Pero creo que estamos interactuando con nuestro medio ambiente mucho más ahora que antes, y simplemente ha aumentado la cantidad de personas en el planeta”, dijo, lo que también afecta las densidades de población. “Y entonces veremos brotes – epidemias, pandemias – ocurriendo con más frecuencia. Ciertamente sucederá “.


Nuestras instalaciones de alta contención, además, pueden tener que lidiar con las amenazas que surgen en los laboratorios, así como con lo que proviene de la naturaleza. Tomemos, por ejemplo, las enfermedades de la viruela. El campus de los CDC en Atlanta es el hogar de uno de los dos laboratorios de Nivel 4 que quedan en el mundo que alberga el virus variola vivo, que causa la viruela y fue declarado erradicado a nivel mundial en 1980. (El otro escondite está en Rusia). Victoria Olson, diputada director de ciencia de laboratorio y seguridad en los CDC, me dijo que el laboratorio conserva muestras porque los estudios que usan un virus vivo podrían ayudar a los científicos a desarrollar diagnósticos, tratamientos y vacunas en caso de que la viruela reaparezca o aparezca un poxvirus similar. La viruela del simio, que ha causado brotes recientes en África, donde tiene una tasa de mortalidad del 10 por ciento, ya es una preocupación seria; La viruela de Alaska se identificó recientemente en 2015. Más alarmante, quizás, es la posibilidad de que alguien fuera del mundo de los biolabs conocidos pueda cocinar una versión de un poxvirus, utilizando las herramientas de la ingeniería genética. La viruela tuvo una tasa de letalidad promedio de alrededor del 30 por ciento; Los estadounidenses no han sido inmunizados contra ella desde 1972. Una viruela sintética, o incluso una superviruela sintética, que podría ser más mortal que la original, no es un gran salto intelectual.

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Es una idea aterradora, por supuesto. Pero una premisa detrás de biolabs es estar listo: listo para probar nuevas vacunas y terapias, listo para aplicar conocimientos de patógenos antiguos a otros nuevos. E incluso en una era de gran poder de cómputo, no hay expectativas, ni de Corley en NEIDL ni de aquellos con los que hablé en el CDC, de que los científicos puedan hacer modelos computacionales tan efectivos como los minuciosos estudios que se están realizando en los laboratorios de Nivel 4. . Eso parece razón suficiente para seguir esforzándonos por cuantificar los riesgos y mejorar la seguridad del trabajo que se realiza allí: si nuestra investigación de contención no es reemplazable por simulaciones digitales, y si nuestros enemigos patógenos son reales y están aumentando en número, puede ser mejor mantenerlos cerca cuando podamos, para mantenerlos adentro, es decir, en lugar de afuera.


Jon Gertner ha estado escribiendo sobre ciencia y tecnología para la revista desde 2003. Su artículo más reciente examinó cómo el CO2 se puede incorporar a los productos para tener un impacto en el cambio climático.