Dentro de la brecha entre la Casa Blanca y Facebook por la desinformación sobre vacunas

WASHINGTON – En marzo, Andy Slavitt, entonces uno de los principales asesores sobre pandemias del presidente Biden, llamó a Nick Clegg, vicepresidente de asuntos globales de Facebook, y lanzó una advertencia ominosa.

Durante muchas semanas, Slavitt y otros funcionarios de la Casa Blanca se habían estado reuniendo con Facebook para instar a la compañía a detener la difusión de información errónea sobre las vacunas contra el coronavirus. Muchos estadounidenses que se negaron a vacunarse habían citado historias falsas que leyeron en Facebook, incluidas teorías de que las inyecciones podrían provocar infertilidad, bebés nacidos muertos y autismo. Slavitt y otros funcionarios sintieron que los ejecutivos estaban desviando la culpa y resistiéndose a las solicitudes de información.

“En ocho semanas”, dijo Slavitt a Clegg, “Facebook será la historia número uno de la pandemia “.

La predicción del Sr. Slavitt no estaba lejos. Aproximadamente tres meses después, con el aumento de casos de la variante Delta, Biden dijo que Facebook estaba “matando gente”, un comentario que puso a la red social en el centro de la discusión pública sobre el virus.

El comentario de Biden, que luego retrocedió levemente, fue la culminación de reuniones cada vez más combativas con la empresa sobre la difusión de información errónea. Las entrevistas con funcionarios de la administración, empleados de Facebook y otras personas con conocimiento de las discusiones internas revelaron nuevos detalles sobre quiénes participaron en las conversaciones y los temas que alimentaron las frustraciones entre la Casa Blanca y el titán de Silicon Valley.

Las reuniones han involucrado a los altos cargos de ambos lados, según las personas, incluidos los cercanos a Facebook y los que tienen vínculos con la administración, que solo hablaron de forma anónima porque las conversaciones eran privadas. En marzo, Mark Zuckerberg, director ejecutivo de Facebook, llamó a Ron Klain, el jefe de personal de la Casa Blanca, y discutió la desinformación sobre salud. La Casa Blanca se sintió tan frustrada por las respuestas de Facebook en las reuniones internas que en un momento exigió escuchar a los científicos de datos de la empresa en lugar de a los cabilderos. Y el principal médico del país presentó a los representantes de las redes sociales anécdotas de médicos y enfermeras que habían interactuado con pacientes de Covid-19 que creían en la información incorrecta.

Continúan las conversaciones entre la Casa Blanca y Facebook. Pero la ruptura ha complicado una relación ya tumultuosa justo cuando Biden enfrenta un revés en la lucha contra el coronavirus. La Casa Blanca no cumplió con su objetivo de que el 70 por ciento de los adultos estadounidenses recibieran al menos una vacuna antes del 4 de julio, y la variante Delta, altamente contagiosa, ha provocado un aumento de casos desde entonces. Estados Unidos promedió más de 110.000 nuevos casos diarios la semana pasada, frente a los 13.000 de hace un mes. En respuesta, la administración ha revertido algunos consejos de salud pública, dejando a muchos estadounidenses perplejos sobre requisitos como el uso de máscaras.

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La gran mayoría de los casos nuevos se da entre personas no vacunadas. El jueves, la Casa Blanca instó a los pediatras a incorporar la vacunación en los exámenes físicos deportivos de regreso a la escuela y alentó a las escuelas a albergar sus propias clínicas de vacunación. Pero una estrecha colaboración con Facebook, con mucho la red social más grande del país, podría ser crucial para superar la vacilación generalizada sobre las vacunas y, en última instancia, la pandemia.

“Nos hemos comprometido con Facebook desde la transición sobre este tema”, dijo Mike Gwin, un portavoz de la Casa Blanca, “y les hemos dejado claro cuándo no han cumplido con nuestros estándares o los suyos propios y no han contenido elevado activamente en sus plataformas que engaña al pueblo estadounidense “.

Facebook ha rechazado enérgicamente las críticas de la Casa Blanca, acusando a la administración en público de haber sido el chivo expiatorio de la compañía por el fracaso de la administración en alcanzar sus objetivos de vacunación. Andy Stone, portavoz de Facebook, dijo que la Casa Blanca no le había dado suficiente crédito a la compañía por promover la vacuna. Dijo que la red social había estado trabajando con la Casa Blanca durante “muchos meses” para vacunar a las personas, presentando características como enlaces destacados a clínicas de vacunas.

“Eliminamos el contenido relacionado con Covid que infringe nuestras reglas y seguimos vinculando a información de salud autorizada en todas las publicaciones relacionadas con Covid”, dijo Stone.

Gwin dijo que la administración necesitaba la ayuda no solo de Facebook, sino también de otras plataformas tecnológicas, líderes electos y medios de comunicación para difundir información precisa sobre la vacuna. Pero condenar agresivamente a personalidades prominentes de la televisión en ciertos medios, como Fox News, podría provocar el riesgo de alienar a algunos espectadores y hacerlos menos propensos a vacunarse, dicen los funcionarios de la administración.

La Casa Blanca cree que Facebook, que también posee Instagram y WhatsApp, surgió como particularmente problemático, dijeron algunas personas cercanas a la administración. Los defensores de los derechos humanos y los funcionarios electorales han tenido quejas similares sobre el manejo de la información errónea por parte de la compañía en los últimos años, diciendo que los ejecutivos señalan las medidas tomadas para compartir información fáctica, pero evitan la responsabilidad por las falsedades que se difunden ampliamente en sus servicios.

Las frustraciones de Biden con Facebook comenzaron antes de la pandemia. Su equipo discutió con la compañía durante su campaña presidencial sobre su decisión de no verificar los anuncios políticos, especialmente después de que grupos que apoyaban a Donald J. Trump publicaron anuncios con afirmaciones falsas sobre las interacciones de Biden con funcionarios ucranianos. En un momento de la campaña, Biden describió al director ejecutivo de la compañía como un “problema real” y agregó que “nunca he sido un gran admirador de Zuckerberg”.

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Después de las elecciones, el equipo de transición de Biden organizó reuniones con numerosas organizaciones sobre la desinformación de Covid-19, incluidas Facebook, Twitter, YouTube y Pinterest, así como Fox News y CNN.

A las reuniones, que comenzaron en diciembre, asistieron el Dr. Vivek Murthy, quien más tarde sería nombrado cirujano general; DJ Patil, el director de tecnología del equipo de transición del Sr. Biden; y Rob Flaherty, director de estrategia digital de Biden. Dijeron que querían asegurarse de que las personas que dudaban en recibir la vacuna recibieran información precisa sobre las vacunas.

Los funcionarios pidieron a las empresas de tecnología que impidan la circulación de declaraciones falsas sobre el virus. Los funcionarios también preguntaron a las empresas cuántos “cuidadores de cercas”, personas que dudaban en vacunarse, estaban expuestas a información errónea en sus sitios.

Durante las próximas semanas, muchas de las empresas de redes sociales lucharon por erradicar la información errónea sobre la salud. Pero algunos compartieron información que buscó la Casa Blanca.

YouTube presentó datos que muestran que alrededor de 16 de cada 10,000 visitas violaron sus reglas de contenido, aunque no especificó cuánto contenido de video estaba relacionado con la desinformación de Covid-19. Twitter dijo que había abierto sus datos para que investigadores y académicos estudiaran la difusión de información errónea en el sitio, y compartió con la Casa Blanca que había creado un sistema de “huelgas” para mejorar las cuentas policiales que difunden la mayor cantidad de información errónea de Covid.

Facebook proporcionó información de una herramienta de seguimiento de datos de su propiedad, CrowdTangle, que utilizan académicos y periodistas. Pero los funcionarios de Facebook, incluido Brian Rice, el principal cabildero demócrata de la compañía en la Casa Blanca, y Kang-Xing Jin, jefe de salud de Facebook, eludieron algunas solicitudes de más información, dijeron algunas personas cercanas a la administración.

Cuando Patil solicitó datos sobre la frecuencia con la que se veía y difundía información errónea, la empresa dijo que no podía proporcionar ese tipo de datos. Facebook dijo a los funcionarios de la Casa Blanca que lidiaba con contenido que no era explícitamente falso, como publicaciones que arrojan dudas sobre las vacunas pero que no violan claramente las reglas de la red social sobre desinformación de salud. Facebook permite a las personas expresar sus experiencias con las vacunas, como el dolor o los efectos secundarios después de recibir una inyección, siempre que no respalden explícitamente las falsedades.

“¿Seriamente?” Patil envió un mensaje de texto al equipo de Biden durante la videollamada, según alguien familiarizado con la correspondencia. “Tenemos que superar los puntos de conversación. La gente está literalmente muriendo “.

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Facebook respondió a algunas solicitudes de información hablando sobre estrategias de promoción de vacunas, dijeron funcionarios de la administración y personas familiarizadas con las reuniones. La compañía señaló que estaba realizando encuestas sobre cuántos usuarios de Facebook en los Estados Unidos se vacunaron y que la compañía estaba usando su software para amplificar los mensajes a favor de la vacuna y dirigir a las personas a las clínicas de vacunación.

Para los funcionarios del gobierno, Facebook estaba haciendo las cosas difíciles a propósito. Nadie entendía los datos sobre la red social mejor que Facebook, dijeron los funcionarios, y querían que la compañía los guiara hacia las preguntas correctas.

Hacia el final de la transición, Patil pidió reunirse con más miembros del equipo de ciencia de datos de Facebook, no con cabilderos sin experiencia técnica, para profundizar en los detalles sobre dónde se origina la información errónea en el sitio y qué tan frecuente se vuelve a través de las acciones. Facebook dijo que Jin, un ingeniero que lidera los esfuerzos de salud de la empresa, había asistido a muchas de las reuniones.

Flaherty, el director de estrategia digital de la Casa Blanca, presionó para obtener más información sobre lo que haría la compañía con las publicaciones que promovían información falsa sobre vacunas pero que no violaban claramente las reglas de la plataforma, como videos ampliamente compartidos que ponen en duda la efectividad. de las vacunas.

Después de la llamada de Slavitt con Clegg en marzo, la Casa Blanca aumentó la presión sobre la empresa al involucrar al Dr. Murthy, el cirujano general.

En una reunión de esta primavera, el Dr. Murthy presentó anécdotas de enfermeras y médicos. Los trabajadores de la salud dijeron que los pacientes con Covid-19 habían tenido miedo de recibir la vacuna debido a la información falsa que leían en Facebook. El mes pasado, el Dr. Murthy hizo públicas sus críticas y afirmó en su primer aviso formal al país que la desinformación era “una amenaza urgente para la salud pública”.

Al día siguiente, Biden hizo su comentario de “matar gente”, lo que provocó un rencor de ida y vuelta. Slavitt, entonces fuera de la administración, trató de desempeñar el papel de mediador, alentando a Facebook a moderar la retórica y aconsejando a la Casa Blanca que fuera explícita sobre las soluciones sobre cómo la plataforma podría combatir la desinformación.

La administración y Facebook reiniciaron las conversaciones, y ambas partes coincidieron en la necesidad de bajar el tono de su lenguaje. En una reunión reciente, el equipo de Biden, que incluía al Dr. Murthy y al Sr. Patil, enfatizó que los esfuerzos de vacunación se habían estancado, los funcionarios médicos estaban en riesgo y las muertes podrían aumentar sin una mayor aplicación de la compañía, dijeron personas familiarizadas con el asunto.

Al final de la reunión, las dos partes se agradecieron mutuamente por la sinceridad y acordaron continuar reuniéndose. Se fueron sin soluciones concretas.