Dentro del templo tailandés donde los tatuajes cobran vida

El cielo estaba teñido de púrpura cuando abordé el tren matutino desde Bangkok hasta el distrito de Nakhon Chai Si en el centro de Tailandia. Durante todo el viaje de una hora, un monje se sentó en silencio frente a mí, sonriendo, con ráfagas de viento arremolinándose en las túnicas naranjas sobre sus tatuajes.

Desembarcamos en la misma parada, una pequeña estación rodeada de espesos árboles y arrozales. Observé cómo se sentaba en la parte trasera de una motocicleta y aceleraba, seguido de cerca por varios otros pasajeros. Una de las últimas personas que se fue en la estación, le pregunté al único conductor que quedaba si podía llevarme al Wat Bang Phra.

Unos minutos más tarde, las agujas doradas del templo, brillando a la luz del sol, aparecieron a la vista.

Era 2016 y, después de haber completado una misión en Bangkok, tenía un día libre antes de partir hacia Camboya.

Durante años me intrigaron los diseños de ciertos tatuajes que había visto en todo el sudeste asiático y quería saber más. Un amigo cercano, al enterarse de mi interés, me dirigió a Wat Bang Phra.

La historia temprana de Wat Bang Phra es turbia, aunque el templo probablemente se remonta a cientos de años. En el siglo XX se había convertido en el hogar de renombre de la práctica conocida como sak yant, una forma de tatuaje que, según los creyentes, transmite poderes protectores junto con la tinta de sus escrituras, patrones geométricos y diseños animales.

Al monje Luang Phor Pern, un gurú venerado que se desempeñó como abad de Wat Bang Phra y murió en 2002, se le atribuye el mérito de refinar y popularizar el estilo sak yant del templo. (La idea de que los tatuajes confieren poderes especiales ha existido en partes del este de Asia, desde China e India hasta Tailandia y Camboya, durante miles de años).

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Cuando llegué al templo, pasé junto a las imponentes estatuas de tigres que custodiaban la entrada principal y me abrí paso lentamente a través de un laberinto de edificios y pabellones ornamentados. Quitándome los zapatos y entrando en un pasillo lleno de gente, me encontré entre decenas de turistas que habían llegado horas antes que yo y estaban sentados en el suelo, esperando en la penumbra.

Frente a ellos, dos maestros de sak yant golpeaban la espalda de dos hombres con agujas largas y delgadas, intensamente concentrados en su golpe rápido, preciso e hipnótico.

Después de unos momentos de desorientación, me dirigí al gran salón, donde el actual abad del templo, Luang Phor Samang, estaba sentado ante una larga fila de devotos. Los visitantes estaban de rodillas, sosteniendo bandejas de ofrendas.

Compré un juego de ofrendas por alrededor de 100 baht tailandeses, o alrededor de $ 3, y me uní a la fila. Cuando llegó el momento de hablar con el abad, le describí mis intenciones: no estaba aquí para hacerme un tatuaje, dije, pero esperaba tomar fotografías de los monjes y su práctica. Si bien la fotografía, en circunstancias normales, está estrictamente prohibida, el abad sonrió y me concedió permiso.

Traducido literalmente, sak yant significa “tocar yantras”, una palabra que se refiere a los diseños geométricos utilizados como ayudas en la meditación tántrica. Se cree que los Yantras brindan salud, riqueza, protección y una serie de otros beneficios. La práctica es adoptada por algunos monjes tailandeses, aunque no está específicamente relacionada con las enseñanzas budistas tradicionales. Los orígenes de la práctica, y sus supuestos efectos, son tanto espirituales como supersticiosos.

Los diseños utilizados en sak yant incluyen motivos geométricos, formas de animales y representaciones divinas, acompañados de frases y hechizos en pali, un idioma antiguo muy relacionado con el sánscrito.

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Finalmente, me dirigí al segundo piso del templo. Para entonces, la mayoría de los maestros de sak yant, junto con un puñado de tatuadores no ordenados, habían hecho una pausa para su descanso del mediodía. Solo uno estaba listo para empezar de nuevo. Sentado en un sillón, me dio la bienvenida para que me sentara a su lado.

Este monje era responsable de escuchar los deseos, problemas y debilidades de los visitantes, y de guiarlos hacia la elección correcta de los tatuajes. Frente a él, una pareja tailandesa de recién casados ​​revisaba un pesado catálogo plastificado repleto de diseños: deidades, figuras de tigres, formas geométricas.

Para ser espiritualmente y supersticiosamente efectivos, los tatuajes de sak yant tradicionalmente requieren que su portador siga un cierto estilo de vida. El monje que los bendice establece una lista personalizada de reglas y votos morales, que a menudo incluyen preceptos budistas y, en algunos casos, restricciones dietéticas. Si no se siguen las reglas prescritas, el tatuaje no conferirá sus beneficios.

De vuelta en la planta baja, vi cómo un monje presionaba repetidamente una aguja en la espalda de un hombre que, claramente adolorido, tuvo que ser sujetado por dos asistentes.

Me llamó la atención el silencio de la ceremonia y la velocidad del proceso de tapping. Un maestro de sak yant tarda entre 15 y 30 minutos en completar un tatuaje simple, que puede consistir en alrededor de 3.000 golpes.

En Wat Bang Phra, el primer tatuaje de un devoto generalmente se coloca lo más cerca posible de la cabeza, generalmente en la espalda, en la base del cuello, en forma de una forma triangular llamada “kao yot”, a menudo considerada la más motivo importante de sak yant. El diseño de nueve espirales es conocido por su poder de protección universal.

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En otra parte del templo, encontré el lugar de trabajo de los laicos capacitados a quienes se les había otorgado permiso para practicar su arte en Wat Bang Phra a pesar de no haber sido ordenados como monjes.

Algunos de ellos delinearon sus diseños antes de comenzar, mientras que otros comenzaron a tatuar directamente sobre la piel en blanco. Todos ellos usaban agujas largas de metal, de unas 18 pulgadas de largo, en lugar de las varillas de bambú afiladas que se usaban históricamente. Hacían pausas de vez en cuando para mojar sus agujas en cuencos de tinta oscura.

Estos hombres no pueden realizar bendiciones, por lo que, para ser espiritualmente efectivos, sus tatuajes, una vez terminados, deben ser bendecidos por un maestro monje.

Después de observar los rituales, me senté un rato en los exuberantes jardines del templo, viendo pasar el río y escuchando a los escolares charlar y reír a lo largo de sus orillas.

Sabía que la práctica del sak yant no estaba exenta de controversias. Algunos cuestionan su higiene; a otros les preocupa que, a medida que crece el interés internacional por la práctica, los elementos espirituales del sak yant se están perdiendo, dejando sólo la cáscara de su atractivo estético.

Pero sentado en Wat Bang Phra, me sentí más esperanzado. Aquí, había una sensación real de que esta antigua forma de arte espiritual, entretejida con el misticismo y los antiguos hilos de la historia, estaba encontrando nuevos practicantes, nueva expresión, nueva vida.

Francesco Lastrucci es un fotógrafo afincado en Florencia. Puedes seguir su trabajo en Instagram.

Leo Pimentel se especializa en noticias de Asia y el sudeste asiatico.