Después de casi seis años en el espacio, el esperma de ratón congelado produce crías espaciales sanas

Los ratones sanos nacieron de espermatozoides congelados que pasaron casi seis años expuestos a la radiación espacial en la ISS.

Teruhiko Wakayama, Universidad de Yamanashi

El esperma de ratón más viajado de la historia abandonó la Tierra en 2013 en un viaje de regreso a la Estación Espacial Internacional (ISS). Después de pasar casi seis años en la estación, los espermatozoides liofilizados fueron devueltos a la Tierra en una cápsula de carga SpaceX en 2019 y se utilizaron para criar camadas de “cachorros espaciales” sanos.

El estudio, publicado en la revista Science Advances el viernes, detalla los experimentos con espermatozoides espaciales, que fueron realizados por un equipo de investigadores japoneses con el objetivo de comprender los efectos a largo plazo de la radiación espacial en los espermatozoides de mamíferos. Los espermatozoides liofilizados se enviaron a la EEI y pasaron casi seis años en el laboratorio orbital, que recorre la Tierra a una distancia de alrededor de 250 millas.

¿Qué hicieron los investigadores? Los investigadores recolectaron esperma de ratones machos y los colocaron en ampollas (pequeños frascos de vidrio) antes de liofilizarlos para eliminar toda el agua. Almacenaron el esperma liofilizado (FD) tanto en la Estación Espacial Internacional como, en paralelo, en congeladores en la Tierra. Se devolvieron algunos espermatozoides después de nueve meses en la ISS, para probar que todo funcionaba según lo planeado, pero otros dos grupos de muestras pasaron 1010 y 2129 días en la estación.

Una vez devueltos, los espermatozoides se rehidrataron y se realizó un tipo de FIV de ratón para impregnar ratones hembra con esperma espacial y esperma de la Tierra. Las hembras luego entregaron sus camadas y las crías espaciales se compararon con crías de “control terrestre”.

“Los cachorros espaciales no mostraron ninguna diferencia en comparación con los cachorros de control terrestre, y su próxima generación tampoco tuvo anomalías”, escribió el equipo.

Los investigadores también evaluaron si los espermatozoides espaciales diferían del esperma almacenado en la Tierra al examinar el daño a su ADN y expresión genética. Bajo un microscopio, los espermatozoides espaciales parecían idénticos a los de la Tierra y el equipo también informó que no se produjeron daños adicionales en el ADN de los espermatozoides espaciales expuestos a la radiación. Los perfiles de expresión génica no cambiaron.

¿Por qué eso importa? “El espacio quiere matarte” es un eslogan que se usa mucho, y por una buena razón. La radiación espacial atraviesa casi todo en el cosmos y, sin la protección adecuada, puede chocar con el ADN provocando roturas y mutaciones. Los investigadores no ven daño en el ADN de los espermatozoides liofilizados, lo cual es una gran ventaja.

Los investigadores dicen que el proceso de liofilización, que elimina el agua de las muestras de esperma, puede tener un efecto protector contra el daño del ADN porque parte de este daño se genera como resultado del agua dentro de los espermatozoides.

Sin embargo, la ISS está bastante cerca de la Tierra y está protegida de la radiación espacial particularmente peligrosa por el campo magnético del planeta. Si la exploración del espacio profundo representará más problemas para los espermatozoides liofilizados es una cuestión abierta.

En un futuro lejano, tal vez, también podríamos construir una especie de Arca de Noé congelada en el espacio, con esperma liofilizado de varias especies almacenadas bajo tierra en la luna en caso de que experimentemos un accidente apocalíptico aterrador en la biodiversidad (el cambio climático podría causar ese tipo de estragos).

¿Que sigue? La NASA y otras agencias espaciales de todo el mundo han planea construir el “Gateway”, una estación espacial que orbitará la luna y actuará como un puesto de avanzada para que los humanos viajen más profundamente en el sistema solar. En sus observaciones finales, los investigadores sugieren que también se podrían llevar a cabo experimentos con esperma liofilizado en el Gateway para probar el efecto de la radiación espacial más alejada de la Tierra.

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