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Después de los incendios, ¿es el cambio climático una preocupación creciente en Australia?


El punto de inflexión llegó en 2017, cuando las llamas azotadas por el viento barrieron las estribaciones, saltaron a una autopista y quemaron miles de hogares y negocios, matando a más de 40 personas.

Los incendios en el país vinícola del norte de California, seguidos por un infierno aún más mortal en Paradise el año siguiente, llevaron a muchos californianos a reconocer que el cambio climático no era una amenaza lejana sino un catalizador inmediato de los incendios cada vez más destructivos del estado.

Australia está atravesando un cambio de perspectiva similar en medio de incendios que han quemado más de 30 millones de acres.

“Nadie puede recordar un evento como este”, dijo Nick Clark, un granjero que perdió la mayor parte del pasto de sus ovejas en un incendio provocado por el viento en la Isla Canguro del sur de Australia a mediados de enero. “Y se puede decir eso sobre muchos eventos climáticos en Australia. Es difícil decir que es solo un ciclo; Creo que tienes que admitir que es más que eso “.

Nick Clark perdió la mayor parte del pasto de sus ovejas en un incendio impulsado por el viento en la Isla Canguro del sur de Australia a mediados de enero.

(Carolyn Cole / Los Angeles Times)

Australia es un país amigable con los combustibles fósiles, con una economía que depende del turismo y el envío de carbón a China y otras naciones asiáticas de rápido crecimiento. En el pasado, los australianos tendían a culpar a los incendios de los ciclos naturales: años húmedos, años secos. Pero ahora, incluso en las ciudades del carbón del país, hay un reconocimiento de que algo está cambiando.

“Retrocediendo 20 o 30 años, la realización estaba allí, pero no creo que haya habido la oportunidad de entablar una conversación”, dijo Jon Missen, oficial de cierre y rehabilitación de minas de una de las centrales eléctricas de carbón marrón más grandes de Australia. Loy Yang, en el Valle de Latrobe, el corazón de la industria energética de Victoria.

“Probablemente hace 20 años, si dijera las cosas que quería decir que digo ahora, nadie me hubiera escuchado. Quizás sea más una disposición a discutir, en lugar de un cambio de opinión “, dijo.

Las encuestas respaldan la afirmación de Missen.

Una encuesta realizada en enero por Ipsos a más de 1,000 australianos reveló que el medio ambiente era su principal preocupación, y la mayoría de ellos estableció una conexión entre el cambio climático, la sequía y los incendios forestales.

En noviembre, antes de que estallaran algunos de los incendios más grandes del país, una encuesta de 1.400 residentes realizada por el Instituto Australiano, un grupo de expertos progresivo, encontró que dos tercios de los participantes consideraban el cambio climático como una emergencia nacional. Una encuesta realizada por el Instituto Lowy el verano pasado encontró que el 64% de los australianos consideraban el cambio climático como una “amenaza crítica” para el país, el porcentaje más alto desde 2006.

La creciente preocupación incluso ha obligado al primer ministro australiano, Scott Morrison, a retirarse de su negación de la ciencia predominante sobre el cambio climático y declarar que las opiniones de su gobierno están evolucionando, aunque sin ningún cambio de política específico.

El primer ministro, en una entrevista reciente, también describió el aumento de la respuesta federal a los incendios forestales como la “nueva normalidad”.

“Comenzó demasiado culpable sobre lo que estaba sucediendo y, en mi opinión, estaba tratando de cubrir su [behind] sobre el problema del cambio climático “, dijo Meredith Jordan, residente de Brisbane, cuya boda de sobrina fue interrumpida por los incendios forestales en Kangaroo Island, sobre la respuesta de Morrison. “Su mensaje debería haber sido,” Aquí está nuestro problema ahora, esto es lo que estamos haciendo con el problema “. Pero él seguía diciendo que es un problema estatal … No es lo que queremos escuchar”.

En comparación con Australia, California ha reconocido las amenazas que plantea un planeta en calentamiento, pero no fue hasta mediados de la última década que el término “nueva normalidad” se convirtió en un tema de conversación para los gobernadores y bomberos del estado. Una transición similar está sucediendo en el otro lado del mundo.

“Esa es la pregunta de $ 64 millones en este momento. ¿Es esta la” nueva normalidad “?” dijo Ross Bradstock, director del Centro para la Gestión del Riesgo Ambiental de incendios forestales en la Universidad de Wollongong en Nueva Gales del Sur. “Ha habido mucha política en esto, pero creo que la narrativa del cambio climático es primordial”.

Sin duda, los incendios forestales de temporada han dado forma a los paisajes de California y Australia, y el cambio climático no es el único ingrediente en sus grandes incendios más recientes. Cuando varios incendios mortales estallaron en 2015 en California, destruyendo más de 3,000 hogares y carbonizando unos 216,000 acres, las causas de dos de ellos fueron el cableado defectuoso de la bañera de hidromasaje y las líneas eléctricas caídas.

El parque de casas móviles Pine Grove fue destruido en el incendio del campamento de noviembre de 2018

Todas menos algunas casas en el parque de casas móviles de Pine Grove fueron destruidas en el incendio del campamento de noviembre de 2018 que se extendió por Paradise, California.

(Carolyn Cole / Los Angeles Times)

Las líneas eléctricas también provocaron el incendio Tubbs 2017 en el país vinícola del norte de California y el incendio Camp 2018 en Paradise, que mató a 85 personas. Sin embargo, los científicos dicen que el clima seco récord contribuyó a las condiciones para las conflagraciones mortales. Antes de los incendios de 2017, las temperaturas medias entre abril y septiembre en todo el norte de California fueron las más cálidas en 123 años. En Australia, 2019 fue el año más cálido y seco del país.

Tanto en California como en Australia, muchos bomberos sienten que el clima ha cambiado.

Mike Mohler, portavoz del Departamento Forestal y de Protección contra Incendios de California, dijo que su agencia es apolítica, “pero podemos decirle que algo es diferente”.

En Australia, el jefe de la Autoridad de Bomberos del País de Victoria, Steve Warrington, tiene una opinión similar.

“No es solo la duración de la temporada para nosotros, es la intensidad de los incendios”, dijo Warrington. “Entonces, lo que encontramos, lo que creemos es que, en todo el mundo, tenemos incendios … en lugares que no habíamos tenido antes”. Los hemos visto en el Círculo Polar Ártico, lugares en Rusia que no los han visto, lugares en China. También estamos viendo los incendios … en California, en el sureste de Australia, donde los incendios son mucho más intensos “.

Los extremos climáticos han azotado a Australia en la última década. Los años 1997 a 2009 fueron el período más seco registrado en el sureste de Australia, según un informe de la Organización de Investigación Científica e Industrial de la Commonwealth del país. En 2010 y 2011, lluvias récord golpearon el continente, rompiendo la sequía. Luego vinieron 2018 y 2019, los años más calurosos y secos de Australia, seguidos de los incendios récord.

Los cambios extremos continuaron en 2020. Durante el último fin de semana, Sydney recibió la lluvia más fuerte en aproximadamente 20 años, extinguiendo algunos incendios pero causando inundaciones y cortes de energía.

Los rayos provocaron la mayoría de los incendios recientes de Australia, sin embargo, no está claro si el cambio climático equivaldrá directamente a más incendios causados ​​por rayos en el futuro. Un informe de 2016 del Consejo Climático sin fines de lucro de Australia dijo que no hay suficientes datos para mapear las tendencias a largo plazo, aunque los patrones globales sugerirían que existe el potencial.

Dado el tamaño y la resistencia de los incendios forestales de este año, Clark, el productor de lana de Kangaroo Island, no necesita más convicción.

“Estoy preocupado por mis hijos porque ese impacto será acumulativo”, dijo. “A medida que sucede más de este tipo de cosas, cuanto más carbono se libera a la atmósfera, ya sabes, más capas de hielo se derriten, todo se está acelerando. Está acelerando el problema “.

Algunos esperan que los incendios finalmente cambien la forma en que Australia aborda su contribución al cambio climático y cómo se adapta.

“Creo que hay dos conversaciones. Hay una conversación política. Creo que tenemos mucha negación en este país sobre el cambio climático … y el otro tipo es la conversación que tienen alrededor de las mesas y las barbacoas “, dijo Greg Smith, un trabajador de Servicios de Emergencia del Estado de Australia del Sur. Noarlunga, que asistía a tripulaciones en la Isla Canguro el mes pasado. “Quizás sean esas conversaciones internas las que cambiarán la dirección de esto”.

Sin embargo, no todas las personas afectadas por incendios comparten el nivel de alarma.

Ovino y ganadero Martine Plowman

Martine Ploughman, ganado ovino y ganadero, a la derecha, dijo que ella y su familia tenían un plan contra incendios y se mantuvieron firmes.

(Carolyn Cole / Los Angeles Times)

Martine Ploughman, de 42 años y ovina y ganadera, dijo que ella, su esposo y sus hijos revisan su plan de incendios antes de cada verano para prepararse para situaciones como esta. Cuando llovieron brasas en su casa y una línea de llamas se acercó a ellos por todos lados justo después del año nuevo, se mantuvieron firmes.

Los niños protegieron el interior trepando al ático con una pistola de agua para extinguir las brasas ardientes que soplaban a través de un respiradero y patrullando ventana a ventana con walkie-talkies, donde anunciaron focos en la hierba cerca de la casa.

Plowman y su esposo estaban afuera con cubos, trapeadores y una manguera. La familia pasó horas defendiéndose del fuego y del asedio de ascuas. Perdieron un poco de ganado, su cobertizo de esquila, y todos menos 30 de sus 2,000 acres fueron quemados. Pero ellos y su hogar sobrevivieron.

La joven familia solo ha tenido el rancho durante siete años, pero planea establecer raíces profundas en Cobungra. Cómo se verá ese futuro en un clima cambiante no es una gran preocupación para ellos, dijo Plowman.

“Los incendios forestales son una forma de vida en esta área”, dijo. “Hay otras personas que no se han visto afectadas antes de eso, ahora es un problema”. Pero eso siempre será un problema aquí “.

La dependencia de Australia del carbón también puede ser un hábito difícil de romper, dijo Rae Mackay, comisionado de rehabilitación de minas del Valle de Latrobe, encargado de ayudar a preparar las minas de la región para su eventual desmantelamiento o nuevos usos.

La mayor central eléctrica de carbón marrón de Australia

La planta de energía Loy Yang en el Valle de Latrobe, el corazón de la industria energética de Victoria, es la mayor instalación de generación de electricidad de carbón marrón de Australia.

(Carolyn Cole / Los Angeles Times)

En 2018, Australia fue el mayor exportador mundial de carbón, y le ganó al país aproximadamente $ 47 mil millones en dólares estadounidenses. También depende del carbón para aproximadamente el 70% de su electricidad, lo que lo convierte en uno de los mayores consumidores de combustibles fósiles per cápita del mundo.

“Australia ha luchado con las condiciones climáticas durante mucho tiempo”, dijo Mackay durante un reciente recorrido por la central eléctrica de Loy Yang, que quema el carbón marrón que abunda en la zona. “Las personas están sensibilizadas, pero reconocen que les gustan sus automóviles, les gusta su disponibilidad de energía y les gusta vender grandes cantidades de carbón al resto del mundo”.

A pesar de su dependencia de los combustibles fósiles, Australia ha tomado algunas medidas para hacer que sus comunidades sean más resistentes a los incendios extremos y las condiciones climáticas. En 2009, los incendios forestales mortales del Sábado Negro llevaron al país a actualizar sus códigos de construcción para nuevas viviendas en el camino del fuego y a diseñar una nueva estrategia para comunicarse y defender al público.

Algunos de los proveedores de seguros de hogar de Australia también se niegan a emitir nuevas pólizas o aceptar reclamos por un período específico de tiempo, lo que obliga a las comunidades a lidiar con dónde reconstruirán o permitirán nuevas viviendas.

Sin embargo, al igual que California, Australia se ha mostrado reacia a restringir los nuevos desarrollos en áreas propensas a incendios. “Lo que solía ser solo un país agrícola con una casa extraña ahora está lleno de hogares de personas, lo que lo hace mucho más desafiante desde el punto de vista del fuego porque tienes muchos más activos”, dijo Brian Pritchard, guardabosques de la agencia estatal. Parques Victoria.

Australia también está experimentando una interacción entre su industria del carbón y sus amenazas de incendio. En 2014, una mina de carbón a cielo abierto, Hazelwood, se incendió con ascuas arrastradas por el viento y tardó 45 días en extinguirse.

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A medida que el calentamiento global se vuelve más preocupante, algunos ven la quema de carbón como un importante problema de emisiones. Pero el lignito todavía proporciona el 70% de la energía en Victoria, Australia.

(Carolyn Cole / Los Angeles Times)

El incendio de Hazelwood forzó el cierre de la mina y provocó una evaluación de cómo todas las minas en el área se preparan para un ataque de ascuas.

Missen, el oficial de cierre y rehabilitación de la planta de Loy Yang, dijo que él y muchos de sus colegas de minería de carbón esperan que una combinación de tecnologías (secuestro de carbono, uso de carbón para crear combustible de hidrógeno) pueda mantener su industria relevante hasta soluciones a largo plazo. están en su lugar.

“Creo que el debate sobre el cambio climático ya pasó”, dijo Missen. “Realmente se trata de pensar en cómo vamos a lidiar con eso. Es real, está sucediendo. ¿Cómo lo planeamos y cómo nos adaptamos?



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