Después de lujosas noches de discotecas en Bangkok, un brote de covid

BANGKOK – Cuando los clientes de VVIP desembarcaron de sus limusinas en el Krystal Exclusive Club en Bangkok, a veces las saludaban mujeres jóvenes con tiaras, alas de ángel y poco más.

La clientela de VVIP fue llevada rápidamente a las salas de VVIP, con sus paredes acolchadas y lujosos sofás. Los peces gordos del gobierno tailandés festejaron en Krystal, uno de sus lemas es “el entretenimiento de lujo de la luz nocturna”, al igual que diplomáticos, oficiales del ejército y hombres de negocios. Durante gran parte de la pandemia, las restricciones al coronavirus no detuvieron la diversión.

Pero esta primavera, mientras los bailarines go-go se movían, Krystal y otro club nocturno del vecindario, Emerald, se convirtieron en el epicentro de lo que ahora es el aumento de coronavirus más grande y mortal de Tailandia, según funcionarios del Ministerio de Salud. Decenas de personas vinculadas a los clubes dieron positivo, incluidos un embajador y un ministro de gobierno. (El personal del ministro dijo que fue infectado por un asistente que frecuentaba Krystal). Los agentes de policía y las mujeres que trabajaban en los clubes también se han infectado.

A pesar de todo el rigor del uso de máscaras y la obediencia al encierro mostrada por muchos tailandeses, el abandono de unos pocos privilegiados catalizó el último brote de coronavirus en Bangkok, dijeron funcionarios de salud. El grupo de clubes nocturnos también destaca la impunidad de los ricos en un país con una de las mayores brechas de riqueza entre las principales economías.

Tailandia pasó meses sin un solo caso confirmado de transmisión local, pero la epidemia ahora se ha extendido desde los clubes nocturnos de lujo que atienden a hombres poderosos y ricos hasta las madrigueras de los barrios marginales que abrazan las carreteras y las vías del tren de Bangkok. En estos barrios reducidos, el distanciamiento social es imposible. Las infecciones también se han extendido a las cárceles, los campos de construcción y las fábricas.

“El partido de los ricos y los pobres sufren las consecuencias”, dijo Sittichat Angkhasittisiri, presidente del barrio en el barrio pobre más grande de Bangkok, Khlong Toey, donde el coronavirus ha infectado a cientos de personas.

Después de registrar menos de 5,000 casos en total hasta noviembre, Tailandia acumuló más de 5,800 casos en un solo día a fines de mayo. El número total de infecciones es ahora de unas 175.000. Atrás quedaron los días en que la Organización Mundial de la Salud elogiaba a Tailandia por su destreza en la lucha contra el coronavirus.

El aumento repentino del virus en Tailandia, que ocurre justo cuando muchas naciones occidentales se acercan a una apariencia de normalidad, es parte de una ola de última hora que ha arrasado gran parte del resto del sudeste asiático, donde las vacunas adecuadas no están disponibles en gran medida. Tailandia cuenta con la producción local este verano de la vacuna AstraZeneca por una empresa controlada por el rey del país. La empresa nunca antes había fabricado vacunas.

Los phuyai, como se conoce a la élite dorada de Tailandia, pueden reservar viajes al extranjero para obtener vacunas que no están disponibles en casa; una excursión de $ 7,000 para jabs en Rusia está completamente reservada hasta julio. Pero los pobres luchan. Muchos deben esperar por catres en hospitales de campaña gubernamentales gratuitos instalados en estadios u otras áreas. Los ricos con casos leves pueden convalecer en hoteles caros.

“La sociedad es muy, muy desigual”, dijo Mutita Thongsopa, empleada de una empresa láctea que vino a Bangkok para apoyar a su familia de agricultores del noreste de Tailandia. “Los phuyai destruyeron la situación de Covid ellos mismos, y nosotros, la gente pequeña, no podemos vivir”.

El 27 de abril, la hermana de Mutita, Supatra Thongsopa, una dependienta de un supermercado de 40 años en un centro comercial de Bangkok, llegó a un sitio de pruebas del gobierno a las 3 am para asegurarse un lugar. Esperó todo el día, luego al día siguiente y al siguiente. Mientras esperaba, la Sra. Supatra le envió un mensaje de texto a su hermana para quejarse de fatiga y problemas estomacales.

Finalmente se le hizo la prueba el 1 de mayo. El resultado fue positivo y murió cinco días después. El novio de la Sra. Supatra, quien también desarrolló Covid-19, todavía está en el hospital.

“La gente muere como hojas que caen”, dijo Mutita.

Aunque un tribunal de Bangkok condenó a los gerentes de Krystal y Emerald a dos meses de prisión por violar un decreto de emergencia de Covid, nadie más enfrenta cargos hasta ahora. La policía dice que está investigando si la prostitución, ilegal en Tailandia, pudo haber ocurrido en los clubes. Representantes de ambos clubes se negaron a comentar.

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“En el caso de Krystal, todavía está bajo investigación”, dijo el mayor general Sophon Sarapat, comandante de una división de la Policía Metropolitana de Bangkok.

“Estamos esperando que los sospechosos se entreguen”, agregó. “Hemos enviado una carta al dueño del club”.

Sin embargo, cuando los casos involucran a magnates o políticos de alto perfil, las investigaciones en Tailandia tienen la costumbre de fracasar. Los cargos por asesinato no se materializan. Individuos bien conectados se exilian. Las tres oleadas de infección por coronavirus de Tailandia han llegado a las zonas oscuras donde los ricos se benefician de negocios cuestionables y desafían los protocolos de Covid.

El primer brote, en la primavera de 2020, fue rastreado por virólogos hasta un estadio de boxeo de Bangkok operado por el poderoso ejército del país, que genera dinero con los juegos de azar deportivos. El segundo grupo, a fines del año pasado, fue rastreado por funcionarios de salud hasta un negocio de mariscos de explotación, que depende de que los funcionarios de inmigración hagan la vista gorda ante los trabajadores traficados desde países vecinos. Y el tercero, que ha matado a unas 1.000 personas, se originó en los clubes nocturnos cuya comodidad con las fuerzas del orden es un secreto a voces.

“En la cultura tailandesa, podemos sonreír y mentir al mismo tiempo”, dijo Chuwit Kamolvisit, activista anticorrupción y ex miembro del Parlamento. “Quizás para sobrevivir en política, está bien. Pero cuando se trata de Covid, esto es demasiado peligroso “.

Antes de aventurarse en la política, Chuwit hizo su fortuna a través de una colección de salones de masajes en Bangkok con nombres como Victoria’s Secret. Dijo que su negocio fue engrasado por sobornos a la policía.

“Krystal es como otra Casa de Gobierno, porque es muy popular entre esa gente”, dijo Chuwit, refiriéndose al edificio de estilo italiano que alberga las oficinas del primer ministro y el gabinete.

A principios de este año, el primer ministro Prayuth Chan-ocha, un general retirado que dio un golpe de estado hace siete años, advirtió que si alguien se refería a Krystal como suplente de sus oficinas en la Casa de Gobierno, podría enfrentar consecuencias legales.

Es difícil decir cómo se infiltró el coronavirus en Khlong Toey, donde miles de personas viven hacinadas en comunidades de tugurios cerca de las vías del tren y un canal fétido. Una historia de origen remonta el brote de esta primavera a una mujer que, según algunos, frecuentaba varios clubes.

Otro lo relaciona con un hombre que conoció a un amigo que había salido de fiesta en el barrio de Krystal. Cuando comenzó a sentirse mal, el hombre lo puso en cuarentena en su automóvil porque no tenía a dónde ir, dijo Sittichat, el presidente del vecindario. Aún así, el hombre le pasó el virus a otras tres personas, lo que desencadenó la transmisión comunitaria, dijo Sittichat.

“Los funcionarios hablan de cuarentena, pero eso es para los ricos”, dijo. “Nuestras casas son demasiado pequeñas. No tenemos espacio “.

En otra comunidad de Khlong Toey, alrededor del 10 por ciento de los residentes dieron positivo por el virus. Los funcionarios del vecindario se vieron obligados a aislar a los infectados detrás de láminas de plástico en la parte trasera de un centro comunitario al aire libre.

Después de vestirse con un impermeable de plástico y vasos de plástico para entregar agua a un nuevo grupo de pacientes de Covid, Mariam Pomdee, una líder comunitaria, entregó comidas donadas a los residentes cuyos suministros de alimentos estaban disminuyendo. Con el virus propagándose por los estrechos callejones de Khlong Toey, los empleadores han estado evitando a sus residentes.

Sin embargo, la gente de Khlong Toey es vital para que Bangkok funcione. Entregan los paquetes y las comidas para llevar, sus motocicletas pasando junto a Mercedes herméticamente selladas del calor y la bruma. Construyen los condominios acristalados y los centros comerciales que parecen materializarse como hongos después de los monzones. Su vasto mercado alimenta a Bangkok con verduras, frutas y mariscos que se retuercen.

El desempleo, que ya es alto debido a las fronteras cerradas por la pandemia de Tailandia, se ha disparado en Khlong Toey. Para sobrevivir, algunas familias han vendido las tarjetas de registro de vacunas que recibieron como residentes de un vecindario de alto riesgo.

Tailandia aún tiene que comenzar completamente las vacunaciones masivas a nivel nacional, y menos del 2 por ciento de la población está completamente inoculada. Algunos residentes adinerados de Bangkok se han jactado en las redes sociales de comprar tarjetas de vacunación a los residentes más desesperados de la ciudad.

“Los ricos que ya son privilegiados pisan a los pobres”, dijo Mariam. “Creen que su dinero puede comprar cualquier cosa”.