Después de un gol en disputa, avalancha en la cúspide de una victoria en la Copa Stanley

TAMPA, Fla. — El juego que llevó a Colorado Avalanche al precipicio de ganar su primera Copa Stanley en más de dos décadas había terminado un minuto o dos antes, y el miembro del Salón de la Fama del Hockey en la parte trasera del elevador de carga en Amalie Arena miraba fijamente. en línea recta mientras descendía los siete tramos hasta el nivel del hielo.

Su rostro no mostró ningún indicio de lo que acababa de presenciar: el disco que desapareció, la confusión que reinó, la euforia que siguió, o lo que significó para él, el hombre que armó el gigante de estos playoffs de la NHL.

Antes del Juego 4 de la final el miércoles por la noche, fue él, Joe Sakic, ahora gerente general de Avalanche, quien anotó el gol más memorable de la franquicia en este milenio. Le cedió esa distinción, felizmente, presumiblemente, a Nazem Kadri, cuyo tiro en la carrera engañó a todos, incluido el portero del Rayo, Andrei Vasilevskiy, los oficiales en el hielo y una multitud local en Tampa que no estaba acostumbrada al silencio.

Cuando finalmente se vio en la red, el puck ofreció la confirmación no solo de la victoria de Colorado en tiempo extra por 3-2, sino también de una verdad general en esta serie y en esta postemporada. El Lightning puede tener la buena fe y la tenacidad de un dos veces campeón defensor, pero Colorado ha sido el equipo superior.

Los Avalanche jugaron 18 partidos de playoffs y ganaron 15. Abrumaron a Nashville, St. Louis y Edmonton, arrasando en la primera y tercera ronda, antes de prevalecer tres veces contra los Lightning, dos veces en tiempo extra, dominando ambos períodos extra. Su velocidad, habilidad y equipos especiales, siete goles contra uno de Tampa Bay, han abrumado a Tampa Bay, tal como Sakic esperaba que lo hicieran antes de la serie. El miércoles, Kadri y cinco jugadores adquiridos en el último año, y tres antes de la fecha límite de cambios, en Andrew Cogliano, Nico Sturm y Artturi Lehkonen, se combinaron para seis puntos en los goles del empate y la victoria.


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Colorado puede alzar la Copa con una victoria más, tan pronto como el viernes por la noche en Denver, donde en la comodidad de la altura de una milla de altura, Avalanche derrotó a Lightning por 11-3 en los Juegos 1 y 2.

“Obviamente, probablemente estén predicando, ‘Nunca han estado aquí; van a estar apretados’, y eso es justo”, dijo el centro estrella de Colorado, Nathan MacKinnon. Pero estaremos listos para partir. Hemos estado muy bien bajo presión en todos los playoffs, durante toda la temporada”.

MacKinnon tiene razón, a todas luces. Contendientes perennes, Colorado no había jugado por la Copa desde 2001, cuando Sakic anotó el gol decisivo en el Juego 7 contra los Devils, o en las finales de conferencia desde 2002. Esto a pesar de llegar al Trofeo de los Presidentes la temporada pasada, por tener la NHL. mejor récord, a pesar de contar con una temida colección de talentos, incluido MacKinnon, cuyos pasos deberían medirse con un sismógrafo, el delantero Mikko Rantanen y el defensa ganador del Trofeo Norris Cale Makar, cuyas comparaciones con Bobby Orr podrían parecer un sacrilegio si no lo fueran. tan llamativo

A veces, sin embargo, en la agotadora búsqueda de una Copa, los equipos se benefician de la suerte, de la casualidad y las circunstancias y de una tolerancia ilimitada al dolor: desde enfrentarse a porteros menores en las tres primeras rondas hasta que el pulgar derecho reparado quirúrgicamente de Kadri recuperó la función suficiente para merecer que se reincorporara a la selección. alineación después de una ausencia de tres semanas.

“Solo pensar que había terminado y luego tener un poco de esperanza, sentarme aquí ahora mismo, es un poco surrealista”, dijo Kadri, y agregó: “Esto es lo que he estado esperando durante toda mi vida”.

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En el Juego 4 de su triunfo de segunda ronda contra St. Louis, Kadri anotó un triplete apenas unas horas después de recibir amenazas de muerte racistas de los fanáticos por una colisión que dejó fuera de la serie al portero de los Blues, Jordan Binnington. En otro Juego 4, el miércoles, Kadri finalizó una secuencia que comenzó con un dulce pase del portero Darcy Kuemper, quien, al sentir que los Lightning estaban cansados, tuvo la conciencia de empujar el disco hacia el hielo, y superó a Vasilevskiy. O eso parecía.

Durante unos segundos, nadie celebró, en un momento que evocó otro anticlimático gol ganador en tiempo extra de la final, anotado por Patrick Kane de Chicago en 2010 para hacerse con el título sobre Filadelfia. Luego, Kadri comenzó a asentir, el banco comenzó a vaciarse y los Lightning comenzaron a patinar fuera del hielo, con sus esperanzas de un tercer título consecutivo en peligro.

Incluso para llegar a esta etapa, tuvieron que sobrevivir a los dos equipos con mayor puntuación de la liga, Toronto y Florida, y superar un déficit de 2-0 en la serie contra los Rangers, todo mientras comenzaban cada serie fuera de casa. Para extender este, el Rayo debe sofocar una trinidad profana de decepción: perder en tiempo extra, en casa, en un gol que creían que no debería haber contado.

Al ingresar a su conferencia de prensa posterior al juego, el entrenador de Tampa Bay, Jon Cooper, parecía que necesitaba un trago fuerte, un abrazo o un tiempo a solas en una habitación insonorizada con el equipo de árbitros, o los tres, en realidad. Respondió una pregunta antes de excusarse, sonando derrotado mientras elogiaba los logros de su equipo en una era de tope salarial que sofoca a las posibles dinastías antes de dar una respuesta críptica que cuestionaba la legitimidad del gol de Kadri.

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“Este va a doler mucho más que otros”, dijo Cooper, y agregó: “Van a ver lo que quiero decir cuando vean el gol de la victoria. Y mi corazón se rompe por los jugadores. Porque probablemente todavía deberíamos estar jugando”.

Como reiteró el jueves, Cooper, un exabogado, sostuvo, basándose en las repeticiones que rebotaron en las redes sociales, que Colorado tenía demasiados hombres en el hielo cuando Kadri anotó, que MacKinnon se quedó demasiado tiempo, demasiado lejos del banco de Avalanche, cuando Kadri saltó. La liga, en un comunicado emitido el jueves por la mañana por su departamento de operaciones de hockey, dijo que ninguno de los oficiales lo consideró una violación y que la llamada no estaba sujeta a revisión de video.

Aunque dijo el jueves que el equipo debe seguir adelante, en ninguna de las ocasiones Cooper mencionó, naturalmente, que los Lightning se beneficiaron de una ausencia similar en la última postemporada, cuando parecían haber tenido un jugador extra en el hielo para el gol que expulsó a los Islanders en Juego 7 de su serie semifinal. En el hockey, si no en la vida, estos momentos tienden a equilibrarse, y ni la interpretación de una regla ni los caprichos de un disco pudieron minimizar la autoridad de Colorado en el tiempo extra, cuando estuvo a punto de anotar en muchas otras ocasiones.

Según Natural Stat Trick, el Avalanche ha registrado 75 disparos más en total con la misma fuerza que el Lightning. Tienen 11 oportunidades más de gol de alto peligro. Han destacado a Tampa Bay por la zona neutral y entre los círculos y por debajo de la línea de gol.

Así es como han ganado toda la temporada, toda la postemporada, y a menos que Tampa Bay pueda convocar un empuje final, y luego otro, y luego otro, la próxima vez que Sakic baje en ascensor al hielo, será para levantar la Copa Stanley. .