Después del video de una enfermera abusiva, los indígenas de Canadá buscan una reforma sanitaria

MANAWAN, Quebec – Mientras Joyce Echaquan, una indígena de 37 años y madre de siete hijos, gemía de dolor en un hospital de Quebec, en las últimas horas de su vida, comenzó el torrente de insultos.

“Eres estúpida como el infierno”, buena solo para tener relaciones sexuales y “mejor muerta”, reprendió una enfermera del Hospital Joliette en Quebec a la Sra. Echaquan, quien solo unos minutos antes había comenzado a grabar un video en Facebook Live, pidiéndole a su esposo que ven a buscarla porque, dijo, el hospital la estaba sobremedicando.

Cuando murió la Sra. Echaquan, que sufría de problemas cardíacos, unas dos horas más tarde, un lunes a fines de septiembre de 2020, el video comenzaba a provocar indignación en todo Canadá. Eventualmente reverberó en todo el mundo, convirtiéndose en un poderoso símbolo de cuán diferente trata a los pueblos indígenas el aclamado sistema de atención médica universal de Canadá.

Los líderes indígenas y los expertos en salud dicen que los 1,7 millones de ciudadanos indígenas de Canadá están siendo golpeados por una crisis de atención médica, alimentada en parte por prejuicios raciales, que está acortando la esperanza de vida, exacerbando las enfermedades crónicas y socavando su calidad de vida.

Un informe de 2019 de un juez retirado de la Corte Superior de Quebec, Jacques Viens, llegó a la conclusión de que el prejuicio en el sistema de atención de la salud en Quebec estaba teniendo “consecuencias nefastas” para los pueblos indígenas, incluidos los diagnósticos retrasados ​​y los médicos que, en algunos casos, se negaban a realizar evaluaciones médicas o prescribir los exámenes y pruebas de diagnóstico necesarios, así como la “medicación adecuada”.

Según un informe de la agencia federal de salud pública de 2019, los pueblos indígenas en Canadá tienen una esperanza de vida promedio de alrededor de 70 a 75 años en comparación con 82 años para los no indígenas, mientras que las tasas de mortalidad infantil son al menos dos veces más altas. También padecen una mayor incidencia de enfermedades como la diabetes, el asma y la obesidad, según el informe.

“Imagínese tener que explicarles a sus hijos que ya no tienen madre”, dijo Carol Dubé, esposo de la Sra. Echaquan, en una entrevista desde la reserva de las Primeras Naciones Atikamekw en Manawan, a unas 150 millas al norte de Montreal.

En medio de una protesta nacional por el video, el primer ministro Justin Trudeau dijo a la Cámara de los Comunes que capturaba “la peor forma de racismo en un momento en que alguien más necesitaba ayuda”.

“Este es otro ejemplo de racismo sistémico, que es, simplemente, inaceptable en Canadá”, dijo.

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Tras la difusión del video de la Sra. Echaquan, la enfermera fue despedido. La investigación de un forense público en Quebec está examinando los eventos que llevaron a su muerte el 28 de septiembre de 2020, y se espera que los hallazgos se publiquen en las próximas semanas.

Durante la investigación, la enfermera del video se disculpó con la familia de la Sra. Echaquan y testificó que había llegado a un punto de ruptura, agravado por la pandemia. Ella insistió en que no insultó a la Sra. Echaquan porque era indígena.

Maryse Poupart, quien en abril se convirtió en director ejecutivo de la autoridad regional de salud responsable del Hospital Joliette, en el suroeste de Quebec, dijo en una entrevista que lo que le había sucedido a la Sra. Echaquan era “inaceptable”. No quiso comentar sobre los detalles de su caso, pero hizo hincapié en los esfuerzos recientes para construir puentes, incluida la contratación de un miembro del grupo Atikamekw de la Sra. Echaquan como adjunto principal y el refuerzo de la capacitación en sensibilidad cultural para el personal médico.

Pero los cambios más amplios que han buscado los pueblos indígenas han sido esquivos.

El día de su muerte, apenas respirando y probablemente en coma, la Sra. Echaquan fue dejada durante al menos 11 minutos sin ser monitoreada adecuadamente, antes de sufrir un paro cardíaco, el Dr. Alain Vadeboncoeur, médico de emergencia del Montreal Heart Institute, escribió en un informe pericial presentado a la investigación.

Los prejuicios son tan endémicos en el sistema de salud, dijo Alisha Tukkiapik, una trabajadora social inuk de Nunavik, un área remota en el norte de Quebec, que trató de “pasar por blanca” en viajes al médico. Antes de los chequeos en el hospital, dijo, se quitó los pendientes tradicionales de cuentas.

Recordó que cuando estaba embarazada de su hija, los médicos la estereotipaban como drogadicta o alcohólica y le preguntaban cinco veces durante la misma visita si tenía un problema de abuso de sustancias. “Cuando respondo ‘no’, me preguntan: ‘¿Estás seguro? ¿Ni siquiera un poquito?'”

Disfrazar su identidad indígena, dijo, “puede ser la diferencia entre recibir o no tratamiento, entre la vida y la muerte”.

Los ciudadanos indígenas de Canadá a menudo viven en reservas remotas con acceso inadecuado a agua potable, tratamiento médico o servicios de emergencia.

Para agravar el desafío de la atención de la salud, dicen los líderes indígenas, está el trauma intergeneracional sufrido por los pueblos indígenas.

El Dr. Samir Shaheen-Hussain, profesor asistente de medicina en la Universidad McGill en Montreal, quien escribió un libro sobre las políticas coloniales contra los niños indígenas, dijo que las experiencias agonizantes, incluida la esterilización forzada de niñas y mujeres indígenas entre 1920 y 1970, habían Fomentó una “profunda desconfianza” del sistema de salud entre las comunidades indígenas.

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Manawan, la reserva de las Primeras Naciones de Atikamekw, donde vivía la Sra. Echaquan, se encuentra al final de un camino de tierra sin pavimentar de 50 millas a orillas del lago Métabeskéga.

La imagen de la Sra. Echaquan es omnipresente en la reserva, en sombreros, carteles, pinturas, a menudo acompañada de las palabras “Justicia para Joyce”. Los dolientes rinden homenaje en su tumba, que está marcado por una simple cruz de madera cubierta de collares y cintas moradas.

Sipi Flamand, vicejefe de la comunidad de las Primeras Naciones de Atikamekw, dijo que ha habido varios brotes de Covid-19 desde que comenzó la pandemia, con alrededor de 39 casos y dos muertes relacionadas con Covid.

Flamand dijo que la falta de acceso a la atención médica en Manawan ha sido un problema durante mucho tiempo. El hospital público más cercano, el hospital de Joliette donde murió la Sra. Echaquan, está al menos a dos horas y media en automóvil. Después de dos décadas de presionar al gobierno provincial, la reserva recibe su primera ambulancia pero no hasta 2018, dos años después de que una niña de 8 años se ahogara mientras sus padres esperaban en vano que llegara una ambulancia.

Francine Moart, una enfermera que es directora de servicios de salud de la reserva, dijo que la comunidad tenía servicios de enfermería las 24 horas del día y que los médicos de familia realizaban rotaciones allí tres días al mes. Pero lamentó que no hubiera médico a tiempo completo, ni ginecólogo y no hay servicios de radiología.

Los presupuestos también se estiraron al límite, dijo, con los gobiernos federal y provincial discutiendo sobre quién era responsable de pagar las facturas. Si bien la atención médica de los canadienses es responsabilidad de las provincias o territorios, las leyes del siglo XIX que aún rigen la vida de los pueblos indígenas estipulan que su atención médica es una responsabilidad federal. Como resultado, dijo, ambos gobiernos intentaron “pasar la pelota”.

En 2007, Jordan River Anderson, un niño cree de 5 años de Manitoba con un raro trastorno muscular, murió en un hospital después de que su alta se retrasó dos años porque los gobiernos federal y provincial no pudieron ponerse de acuerdo sobre quién financiaría su cuidados en el hogar. En respuesta, el Parlamento aprobó una ley de 2007 que exige que se dé prioridad a ayudar a un niño sobre quién paga la factura.

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El Sr. Dubé dijo que la Sra. Echaquan, una de siete hermanos, era una madre devota a la que le gustaba hacer estofado de carne de alce para su familia y adoraba la naturaleza y la pesca. Ella estaba tan enamorada de los animales, dijo, que evitaba cazar en su presencia.

También hubo luchas. Las personas que conocen a la familia dijeron que la pareja estaba bajo una gran presión financiera. El Sr. Dubé había dejado su trabajo como bombero para ayudar a cuidar a los niños. Después de que el hermano de la Sra. Echaquan se ahogara en 2012, dijeron, ella se deprimió y recurrió a las anfetaminas, pero había superado su adicción.

La Sra. Echaquan le tenía miedo al Hospital Joliette, donde anteriormente había enfrentado prejuicios, incluida la presión para abortar en 2013 y 2017, dijo Dubé. Martin-Ménard dijo que, después de un embarazo, fue esterilizada en un hospital diferente en 2020, sin consentimiento libre e informado, lo que avivó aún más su desconfianza hacia los hospitales.

Dubé dijo que no había podido acompañar a su esposa al hospital debido a las restricciones de la pandemia, y se enteró de su video ahora viral por un vecino. Cuando la noticia del video se extendió por la reserva, dijo que uno de sus hijos adolescentes lo vio mientras estaba en la escuela. Luego, su hija de 20 años, Marie-Wasianna, se apresuró a ir al hospital de Joliette, donde, dijo, la recepcionista se negó a ayudarla.

Cuando finalmente encontró a su madre después de buscar frenéticamente en la sala de emergencias, estaba pálida y no respondía, y estaba a cargo de una estudiante de enfermería, según Martin-Ménard.

Dijo que bajo las regulaciones de salud de Quebec, un estudiante de enfermería no debería haber sido responsable de un paciente inestable.

Luego de la muerte de la Sra. Echaquan, los líderes de las comunidades indígenas pidieron a la provincia que adopte políticas que promuevan el acceso equitativo a la atención médica para los pueblos indígenas, que detallaron en un documento, “Principio de Joyce”. Pero el gobierno del estreno de Quebec, François Legault, ha rechazado el documento porque menciona explícitamente “racismo sistémico”.

Ewan Sauves, portavoz de Legault, dijo que el gobierno estaba comprometido con la lucha contra el racismo y, entre otras medidas, había invertido 15 millones de dólares para capacitar a los trabajadores de la salud para asegurar que los pueblos indígenas se sintieran “culturalmente seguros”.

Dijo que el gobierno no creía que existiera racismo sistémico en la provincia.

Vjosa Isai contribuyó con reportajes desde Toronto.