Donde los ucranianos se preparan para una guerra total con Rusia

KALANCHAK, Ucrania – Una presa improvisada de arena y arcilla, cubierta con parches de hierba, bloquea uno de los grandes canales de Europa. Más allá, los cisnes flotan en el hilo de agua que queda. Un pato se desliza hacia una pared de juncos debajo de los desnudos bancos de hormigón.

Este lugar tranquilo al norte de Crimea puede no parecer gran cosa. Pero algunos ucranianos temen que pueda ser lo que encienda una guerra total con Rusia.

«Putin podría enviar a sus tropas aquí en cualquier momento», dijo Olha Lomonosova, de 38 años, y explicó por qué había empacado una maleta de escape este año en su casa río arriba. «Necesita agua».

El presidente Vladimir V. Putin de Rusia ordenó que algunas de las tropas que había reunido en la frontera de Ucrania esta primavera se retiraran el mes pasado, pero hasta 80.000 permanecen a una distancia de ataque, y muchos ucranianos creen que persiste la amenaza de una nueva invasión. Una razón principal es el canal de Crimea del norte de 250 millas de largo que une Crimea con el río Dnieper de Ucrania: la principal fuente de agua para Crimea hasta que Putin la anexó en 2014 y Ucrania, en una operación secreta, construyó apresuradamente la presa para bloquear el río. flujo del canal.

Ahora, la llanura fértil a través de la cual discurre el canal en la región de Kherson, en el sur de Ucrania, se ha convertido en uno de los principales focos geopolíticos de Europa. Las tensiones sobre el canal se dispararon en los últimos meses después de que una sequía empeorara la crisis del agua en Crimea, y el riesgo de una escalada aumentaba junto con la temperatura del enfrentamiento de Putin con Occidente.

Transmisores de televisión de alta potencia se han instalado un poco más allá de la frontera en Crimea, transmitiendo la narrativa del Kremlin al territorio controlado por Ucrania. En la fuente del canal, enormes letras de la era soviética anuncian «Canal de Crimea del Norte» en ruso, pero ahora están pintadas de azul y amarillo, los colores de la bandera de Ucrania.

El canal es un símbolo concreto de los lazos que una vez unieron a Rusia y Ucrania, y del desafío fundamental de Ucrania de liberarse de su pasado soviético. El agua continúa fluyendo a través del canal durante 57 millas dentro de Ucrania antes de que la presa interrumpa el flujo a Crimea, irrigando una tierra de campos de melones y huertos de duraznos donde el ruso se habla ampliamente incluso cuando se está formando una identidad ucraniana.

Un pasado soviético compartido con Rusia todavía evoca nostalgia entre algunos ucranianos mayores, y el esfuerzo de propaganda del Kremlin no ha cesado con la esperanza de que las actitudes prorrusas algún día deshagan el giro de Kiev hacia Occidente. Pero esa nostalgia, junto con el escepticismo persistente de los motivos de Occidente y del gobierno de Kiev, no es suficiente para disipar los temores de muchos sobre una nueva guerra con Rusia.

“Hay gente normal allá”, dijo Serhiy Pashchenko, de 62 años, que poda melocotoneros de flores rosas, sobre Rusia, recordando que estaba trabajando en un proyecto de construcción en Moscú cuando estalló el conflicto en 2014. “Pero hay un gobierno allí que no nos reconoce como pueblo ”.

En Crimea, después de una gran sequía el año pasado, la escasez de agua se ha vuelto tan grave que los funcionarios rusos han comenzado a evocar el espectro de una muerte masiva, aunque las advertencias de catástrofe humanitaria se contradicen con las garantías de los funcionarios rusos de que ni siquiera los turistas que visiten Crimea irán. sediento.

Bloquear el canal, dijo en febrero un alto funcionario del gobierno ruso de facto que controla Crimea, representaba «un intento de destruirnos como pueblo, un intento de asesinato masivo y genocidio». Moscú se ha comprometido a gastar 670 millones de dólares para abordar la escasez de agua, pero este año los embalses se han secado y el agua está siendo racionada.

Los funcionarios ucranianos no se inmutan. Según la Convención de Ginebra, dicen, es responsabilidad de Rusia como potencia ocupante proporcionar agua, y añaden que existen suficientes acuíferos subterráneos para abastecer a la población. El Kremlin dice que Crimea se unió voluntariamente a Rusia en 2014, con la ayuda de tropas rusas, después de la revolución pro-occidental en Kiev; casi todos los gobiernos del mundo todavía consideran que Crimea es parte de Ucrania.

«No hay agua para Crimea hasta la desocupación», dijo Anton Korynevych, el representante para Crimea del presidente Volodymyr Zelensky de Ucrania, explicando la política del gobierno. «Período.»

Zelensky verificó la preparación de las tropas ucranianas en una visita a las trincheras en la frontera de Crimea el mes pasado. Aunque las tropas rusas se están retirando, advirtió, Ucrania debe estar preparada para que regresen en «cualquier momento». En Washington, altos funcionarios estadounidenses creen que una incursión para asegurar el suministro de agua sigue siendo una amenaza real, aunque los costos y la dificultad de tal movimiento parecen haber sido suficientes para disuadir a Rusia por ahora.

Aproximadamente 10,000 jóvenes de toda la Unión Soviética ayudaron a construir el canal, una maravilla de la ingeniería que desciende aproximadamente una pulgada de altura cada milla durante las primeras 129 millas para que la gravedad mantenga el agua fluyendo. Zapadores y arqueólogos abrieron el camino, dijo el historiador residente del canal, Volodymyr Sklyarov; limpiaron la artillería de la Segunda Guerra Mundial y el ocasional tesoro de los antiguos tesoros escitas.

El canal incluso tiene su propio himno, todavía enmarcado en la pared de la sede del canal. “Construimos el canal en paz, junto con todo el gran y poderoso país”, dicen las palabras. «¡Guárdelo, tan querido como su aliento, para sus hijos y nietos!»

Pero cuando Rusia se apoderó de Crimea en 2014, un asistente de alto nivel en la oficina del presidente ucraniano, Andriy Senchenko, organizó la represa del canal como una forma de contraatacar. Antes de la apertura anual de primavera del canal, ordenó a los trabajadores que amontonaran una pirámide de sacos de arena y arcilla cerca de la frontera con Crimea. Y les pidió que pusieran un letrero que decía que estaban instalando un mecanismo de medición de flujo, para poner la inteligencia rusa en el camino equivocado.

Está convencido de que bloquear el canal fue la decisión correcta porque impuso costos a Moscú, al igual que lo habría hecho la resistencia militar.

“Para causar tanto daño a la Federación de Rusia como lo causaron siete años de bloqueo del canal, decenas de miles tendrían que haber muerto en el frente”, dijo Senchenko.

La presa temporal sigue siendo lo que retiene el agua a unas 10 millas río arriba de la frontera de Crimea. Ucrania está construyendo una presa más permanente justo en la frontera con escotillas que podrían permitir la restauración del flujo de agua si el gobierno decidiera hacerlo, dijo el director del canal, Serhiy Shevchenko. Pero esas escotillas aún no están operativas, lo que hace físicamente imposible por ahora reanudar el suministro de agua a Crimea, dijo Shevchenko.

El canal es un tema divisivo en el terreno, donde algunos residentes se ven influenciados por lo que ven en la televisión rusa.

Natalia Lada, directora de cafetería de 58 años en la ciudad costera de Khorly, en el Mar Negro, cerca de Crimea, dice que ve la televisión rusa, aunque es «solo propaganda contra nosotros», porque le resulta más conveniente recibirla. Dice que ha aprendido que Rusia parece «lista para la guerra, lista para conquistarnos», tal vez solo para ganar el control del canal cercano.

“Si la pregunta es, ‘O es agua o paz’, entonces la paz es, por supuesto, mejor”, dijo Lada. «Démosles agua, ¿por qué necesitamos la guerra?»

Los funcionarios ucranianos dicen que el alcance de la televisión rusa, particularmente en las regiones fronterizas del país, es un riesgo de seguridad que no se ha abordado lo suficiente en siete años de guerra.

Dicen que Rusia ha estado construyendo transmisores de televisión cada vez más poderosos en Crimea y el este de Ucrania controlado por los separatistas que dirigen las señales a la Ucrania controlada por el gobierno. Kyiv ha estado tratando de contrarrestar eso erigiendo sus propios transmisores nuevos, pero las señales rusas son más poderosas, reconocen los funcionarios: un juego perdido de Whac-a-Mole en las ondas de radio.

«Llenar todos estos huecos es muy difícil, porque sus recursos son mayores», dijo Serhiy Movchan, un funcionario que supervisa las transmisiones de radio y televisión en la capital regional de Kherson.

Para escuchar a los funcionarios rusos Dilo, Los líderes de Ucrania desde 2014 han obligado a los hablantes de ruso en el país a «renunciar a su identidad o enfrentar la violencia o la muerte». La realidad es diferente en Kherson, donde muchos residentes aún valoran algunos lazos comunes con Rusia, incluido el idioma, pero no quieren formar parte de una mayor intervención militar de Putin.

Una colina en las afueras de la ciudad de Kakhovka, cerca del comienzo del canal, tiene otro recordatorio de los lazos históricos con Rusia: un imponente monumento soviético de revolucionarios comunistas con una ametralladora tirada por caballos, que marca las feroces batallas aquí en la Guerra Civil Rusa hace un siglo. . Kiev en 2019 exigió que se retirara el monumento, calificándolo de «un insulto a la memoria de los millones de víctimas del régimen totalitario comunista». La ciudad se negó, y el monumento sigue en pie, con vistas a farolas oxidadas y desmanteladas.

Cuidando la tumba de su madre en un cementerio contiguo, la Sra. Lomonosova, jardinera, y su padre, Mikhail Lomonosov, de 64 años, dijeron que no querían que se derribara el monumento.

Hablaban ruso, se describían a sí mismos como «pequeños rusos» y dijeron que de vez en cuando veían la televisión rusa. Pero si las tropas rusas invadían, la Sra. Lomonosova estaba lista para huir y el Sr. Lomonosov estaba listo para luchar contra ellas.

«Puede que tengamos un apellido ruso, pero estamos orgullosos de ser ucranianos», dijo Lomonosova. «Todos tienen su propio territorio, aunque todos tienen un pasado compartido».