Edmond H. Fischer, premio Nobel en descubrimiento clave sobre las células, muere a los 101 años

Edmond H. Fischer, un bioquímico ganador del Premio Nobel cuya ayuda para descubrir un mecanismo regulador fundamental en las células allanó el camino para el desarrollo de medicamentos para el cáncer, la diabetes y otras enfermedades, murió el 27 de agosto en Seattle. Tenía 101 años.

Las Reuniones del Premio Nobel de Lindau en Alemania, donde el Dr. Fischer fue un orador frecuente en los foros anuales de la organización, anunciaron la muerte.

Cuando el Dr. Fischer se unió a la Universidad de Washington en Seattle como investigador en la década de 1950, se enteró de que un compañero científico universitario, el bioquímico Edwin G. Krebs, estaba investigando una pregunta que él también había querido resolver: ¿Cómo funcionan los músculos? encontrar la energía que necesitan para contratar?

Se unieron para investigar una enzima que había sido descubierta por los bioquímicos Carl y Gerty Cori, un equipo de marido y mujer que compartieron un Nobel por su trabajo en 1947. El Dr. Krebs había investigado previamente la enzima en el tejido muscular, y el Dr. Fischer había estudiado la enzima en una papa. Pero la enzima muscular parecía necesitar una sustancia química adicional para funcionar, mientras que la enzima de la patata no.

Mientras los dos científicos investigaban esta aparente discrepancia, descubrieron que la enzima muscular estaba regulada por la adición y eliminación de grupos fosfato, un proceso llamado fosforilación reversible.

Muchos procesos en las células están controlados por fosforilación, en la que se agrega una molécula de fosfato a una proteína. La fosforilación dicta cómo una célula crece, se divide, se diferencia y muere; también regula cómo actúan las hormonas en el cuerpo y cómo prolifera el cáncer. Agregar o eliminar el fosfato actúa como un interruptor biológico, activando o desactivando una variedad de eventos celulares clave. El Dr. Fischer y el Dr. Krebs identificaron la enzima que lleva a cabo la fosforilación reversible.

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El descubrimiento resultó ser uno de los mecanismos fundamentales de la señalización celular: cómo las células se comunican entre sí.

John Scott, presidente del departamento de farmacología de la Facultad de Medicina de la Universidad de Washington, comparó el avance de Fischer-Krebs con dos descubrimientos históricos que han dado forma a la ciencia moderna: la forma del ADN, como una doble hélice, y la herramienta de edición de genes. CRISPR-Cas9. “Es tan fundamentalmente importante”, dijo en una entrevista telefónica.

Cuando la regulación de la fosforilación falla, pueden surgir enfermedades como el cáncer, las enfermedades cardíacas y la diabetes. Muchas drogas modernas se basan en el trabajo del Dr. Fischer y el Dr. Krebs al intentar manipular este proceso.

La importancia de su descubrimiento no se entendió completamente cuando publicaron sus resultados en 1955. Pero sus asombrosas implicaciones se desarrollaron con el tiempo. Ahora “es la clave para comprender el cáncer”, dijo Trisha Davis, directora del departamento de bioquímica de la Universidad de Washington. “Es difícil imaginar cómo alguien podría tener un mayor impacto en las ciencias de la vida”.

El Dr. Fischer y el Dr. Krebs recibieron el Premio Nobel de Fisiología o Medicina en 1992 (el Dr. Krebs murió en 2006).

“La belleza de la ciencia es que sabes por dónde empiezas, pero nunca sabes dónde terminarás”, dijo el Dr. Fischer en una entrevista con las Reuniones de Premios Nobel de Lindau en 2020.

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Edmond Henri Fischer nació el 6 de abril de 1920 en Shanghai de Renée Tapernoux y Oscar Fischer. Eddy, como les pidió a todos que lo llamaran, creció hablando francés y asistió a un internado suizo con vista al lago de Ginebra. Allí se dedicó a la escalada y al esquí. También estudió piano en el Conservatorio de Música de Ginebra y consideró brevemente una carrera como pianista.

Pero a los 14 se inspiró en el trabajo de Louis Pasteur para convertirse en microbiólogo. La decisión se debió en parte a la muerte de su padre por tuberculosis. Más tarde pasó a la química.

El Dr. Fischer se mudó a los Estados Unidos a principios de la década de 1950 para realizar investigaciones en el Instituto de Tecnología de California en Pasadena. Pero tan pronto como llegó, le ofrecieron un trabajo similar en la Universidad de Washington. Mientras consideraba la oferta, él y su esposa visitaron Seattle y descubrieron que los imponentes árboles y las montañas que rodeaban la ciudad le recordaban a Suiza. Estaba enamorado, recordó, y aceptó el trabajo.

El Dr. Fischer se convirtió en profesor de tiempo completo en la universidad en 1961 y permaneció afiliado a ella por el resto de su vida. Después de jubilarse en 1990, continuó asistiendo a presentaciones de bioquímica, generalmente sentado en primera fila con su amigo el bioquímico Earl Davie y siempre comprometido con el orador.

“Incluso después de cumplir 100 años, Eddy seguía haciendo preguntas”, dijo Nicholas Tonks, un investigador del cáncer que trabajó con el Dr. Fischer en la década de 1980 y ahora está en el Laboratorio Cold Spring Harbor en Nueva York. “Y siguen siendo algunas de las mejores preguntas en la sala”.

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La nieta del Dr. Fischer, Élyse Fischer, estudiante de posgrado en biología molecular en la Universidad de Cambridge en Inglaterra, dijo que estaba asombrada por él mientras crecía y que no estaba segura de su propia capacidad para lograr grandes cosas en la ciencia. “Pero a él nunca le faltó la confianza en mí”, dijo en una entrevista telefónica, y agregó que obtendrá su título de posgrado a la misma edad que su abuelo: 27.

El Dr. Fischer tocó el piano toda su vida, a menudo interpretando sonatas de Mozart o Beethoven para colegas y amigos. A los 101 jugó en un boda del nieto en Lopez Island en Washington.

Además de la Sra. Fischer, al Dr. Fischer le sobreviven dos hijos, François y Henri; una hijastra, Paula Dandliker, de su segundo matrimonio; y tres nietos más. Su primera esposa, Nelly Gagnaux, murió en 1961. En 1963, se casó con Beverly Bullock, quien murió en 2006.

En 2017, el Dr. Fischer, entonces de 97 años, se unió a una marcha en protesta por los recortes presupuestarios propuestos por la administración Trump a los Institutos Nacionales de Salud y la Agencia de Protección Ambiental. Caminando con bastón, llevaba una señal leyendo, “Pregúntame acerca de la fosforilación reversible (sé un par de cosas al respecto)”.