El acuerdo de máscara de coronavirus de Newsom con una firma china genera preocupación

La decisión del gobernador Gavin Newsom de gastar casi $ 1 mil millones en fondos de los contribuyentes para comprar máscaras protectoras atrajo la atención nacional como un movimiento agresivo de California para resolver uno de los problemas más persistentes de la crisis del coronavirus.

Pero casi dos semanas después de que anunció el acuerdo durante una entrevista de televisión por cable, se han revelado muy pocos detalles. Los asesores del gobernador han rechazado hasta ahora las solicitudes de información sobre el acuerdo con BYD, el fabricante chino de automóviles eléctricos contratado para producir las máscaras, aunque el estado ya ha enviado a la compañía la primera cuota de $ 495 millones.

Newsom, que ha sido elogiado por sus esfuerzos para frenar la propagación de la enfermedad, se erizó el sábado ante las sugerencias de que su administración ha sido demasiado lenta para explicar un acuerdo que costará a los contribuyentes de California un 30% más de lo que su presupuesto de enero gastaría en enfermedades infecciosas. prevención para todo un año fiscal.

«Estoy a favor del resultado aquí», respondió Newsom cuando un periodista le preguntó sobre la retención de los detalles del contrato. “Algunos son consumidos por el proceso, la personalidad, la intriga. Quién está arriba, quién está abajo. Estamos para resolver un problema importante, no solo para el estado, sino potencialmente una plantilla para el país ”.

Pero ha surgido un coro bipartidista de preocupaciones en la Legislatura. Los legisladores se han frustrado cada vez más porque los asesores del gobernador solo han solicitado una aprobación expedita para gastar dinero sin informarles sobre lo que se acordó.

«Debo enfatizar que es un gran problema», dijo el senador estatal Jim Nielsen (R-Gerber) sobre el acuerdo durante una audiencia de supervisión legislativa el jueves. “Y lo que hay en el contrato que garantiza la capacidad de entrega (oportuna) será muy, muy importante. Por lo menos, no podemos estar arrojando una falsa esperanza a la gente «.

BYD, una compañía con sede en Shenzhen cuyas iniciales significan «Build Your Dreams», ha apostado su reputación en la construcción de vehículos eléctricos. Tiene una filial estadounidense con sede en Los Ángeles, con una instalación de fabricación de vehículos en Lancaster. La compañía actualmente emplea a unas 1,000 personas en California, dijo un portavoz de la compañía.

No está claro exactamente cómo BYD ha convertido algunos de sus esfuerzos de fabricación en China para comenzar a producir máscaras protectoras. El 13 de marzo, promocionó la creación de «la planta de mascarillas faciales más grande del mundo» en un comunicado de prensa publicado en el sitio web de la compañía. La compañía anunció que fabricaría 5 millones de máscaras al día, superando con creces los 100 millones de máscaras al mes prometidas por 3M, la compañía más conocida por producir máscaras N95, que se utilizan para ayudar a prevenir la propagación del coronavirus.

Un portavoz de BYD remitió todas las preguntas sobre las negociaciones sobre la compra de máscaras a la oficina de Newsom.

Newsom y otros altos funcionarios han descrito el gambito como sencillo: aprovechar el poder adquisitivo del gobierno estatal, respaldado por un superávit de efectivo multimillonario, para comprar 200 millones de máscaras al mes. Luego, las máscaras se distribuirían a los trabajadores de atención médica y de emergencia en California, una cadena de suministro que continuaría hasta fines de junio.

Los funcionarios de la administración han dicho que cada envío mensual de BYD contendrá 150 millones de máscaras N95 y 50 millones de máscaras quirúrgicas.

«Hicimos una apuesta grande y audaz en una nueva estrategia, y está dando sus frutos», dijo Newsom el 8 de abril.

Ese mismo día, The Times solicitó una copia del contrato para comprar las máscaras. Un funcionario de la administración dijo que la solicitud fue enviada al equipo de asuntos legales de Newsom, que no ha respondido a la solicitud.

BYD es bien conocido en los círculos gubernamentales de California. En 2013, el entonces gobernador. Jerry Brown anunció la decisión de la compañía de construir autobuses eléctricos en el sur de California durante una misión comercial a China. Fue un componente clave de los esfuerzos del estado para reducir los gases de efecto invernadero, dijo.

«Creo que es muy importante que comencemos a reemplazar la flota de autobuses por autobuses eléctricos», dijo Brown durante un recorrido por las instalaciones de BYD en Shenzhen.

Pero hubo críticas al trabajo de BYD en California. Los problemas con algunos de los autobuses eléctricos de la compañía se relataron en una investigación del Times en 2018. El ex abogado principal de una compañía competidora dijo en una carta de 2013 a funcionarios de Long Beach que BYD tenía «un historial de exceso de promesas y bajo rendimiento».

Las condiciones del lugar de trabajo también han sido objeto de escrutinio. Los funcionarios de seguridad de California investigaron las instalaciones de BYD cuatro veces entre el verano de 2014 y la primavera pasada, según los registros revisados ​​por The Times, alegando 20 violaciones diferentes en el lugar de trabajo.

Entre las violaciones alegadas en la planta de automóviles eléctricos de Lancaster el año pasado se encontraron errores en el uso adecuado de respiradores (máscaras de seguridad) para sus empleados.

Un portavoz de la compañía declinó hacer comentarios sobre cualquiera de las citas en el lugar de trabajo debido a acciones legales pendientes.

En los años transcurridos desde que se instaló en California, BYD ha incrementado su presencia gubernamental y política de manera silenciosa pero constante. La compañía ha gastado más de $ 1 millón presionando a los funcionarios estatales desde 2014 e hizo una contribución de $ 50,000 a la campaña de medidas de votación de 2018 para mantener los nuevos impuestos de California sobre las ventas de gas y diesel.

En 2015, la Oficina de Desarrollo Comercial y Económico del Gobernador otorgó a BYD un crédito fiscal de $ 3 millones para expandir su fabricación en California a otros tipos de vehículos eléctricos. Pero la compañía perdió más de $ 1 millón del incentivo.

«El crédito fiscal se basó en un pronóstico comercial optimista que finalmente se revisó», dijo el portavoz de la compañía Frank Girardot en un correo electrónico.

El anuncio de la nueva producción de máscaras por parte del liderazgo de BYD en China llegó en el momento justo para California, ya que la administración de Newsom se apresuró a buscar equipo de protección mientras los casos del nuevo coronavirus comenzaron a aumentar.

«Mire, hemos estado compitiendo contra otros estados, contra otras naciones, contra nuestro propio gobierno federal» por equipos de seguridad, dijo Newsom a la anfitriona de MSNBC Rachel Maddow el 7 de abril. «Ya no estamos esperando».

Al día siguiente, el director de servicios de emergencia del gobernador, Mark Ghilarducci, dijo a los periodistas que la subsidiaria de BYD con sede en California fue clave para el acuerdo de $ 990 millones.

«Esta es una organización que tiene una capacidad de fabricación diseñada específicamente para satisfacer esta necesidad», dijo Ghilarducci, citando las operaciones de BYD en China.

Pero casi de inmediato, los legisladores se preguntaron por qué la administración de Newsom no les permitiría revisar el contrato antes de solicitar el primer pago a BYD.

«Nunca aprobaríamos un presupuesto de esta manera», dijo el asambleísta Phil Ting (demócrata de San Francisco), presidente del Comité de Presupuesto de la Asamblea, en una entrevista el 9 de abril, dos días después de que se anunció el acuerdo. «La razón por la que no hacemos una solicitud de presupuesto a la vez es porque queremos conocer el panorama general».

Ese mismo día, una carta del Comité de Presupuesto Legislativo Conjunto exigía detalles, incluidos los estándares de rendimiento esperados de BYD, el precio por máscara y los plazos de entrega. Pero ninguno de esos detalles hasta ahora ha sido proporcionado a los legisladores.

El 13 de abril, tres días después del pago inicial de $ 495 millones, Ghilarducci dijo que el estado todavía estaba «en las fases finales de negociación» y que el acuerdo se mantendría en privado hasta que se completara ese proceso.

Tres días después, los asesores de Newsom ofrecieron una explicación diferente. Durante el testimonio ante una audiencia especial sobre el presupuesto del Senado estatal para examinar el impacto de la pandemia en la economía de California y las finanzas del gobierno, se dijo a los legisladores que revelar los detalles del contrato demasiado pronto podría significar que alguien más, no California, podría obtener las máscaras. Han surgido problemas similares en otros estados, incluidas las incautaciones de suministros por parte del gobierno federal.

«Nos preocupa la publicación de demasiados detalles porque, nuevamente, nuestro objetivo es llevar el suministro a California para las personas que lo necesitan», dijo Tina Curry, subdirectora de la Oficina de Servicios de Emergencia del Gobernador. «Hay muchas cosas que podrían entrar en juego para interrumpir eso, influir en eso o interferir con eso de alguna manera».

Durante una aparición grabada en «The Ellen DeGeneres Show» que se transmitió el viernes, Newsom expresó preocupaciones similares.

«Todavía no hemos visto los beneficios de esos esfuerzos», dijo sobre la compra de la máscara. «No estoy conteniendo la respiración. Tenemos copias de seguridad de esa copia de seguridad «.

El sábado, mientras visitaba el condado de Santa Clara para discutir los esfuerzos para ayudar a los pacientes de COVID-19 que no tienen hogar, Newsom insistió en que el contrato de BYD está completo y que reveló una cantidad «apropiada» de información dada la dificultad de llevar el equipo de protección a su final. destino.

«Reconozco el deseo de todos de tener todo ahí mañana», dijo. «Y esperamos que todos esos detalles se hagan públicos muy, muy pronto».