El artista independiente detrás de una colección NFT de un millón de dólares

Si estuvo de paso por Art Basel Miami en diciembre, es posible que haya oído hablar de una noche en el club Pudgy Penguins. El fundador, Cole Thereum, estaba allí, rodeado de obras de arte de pingüinos en la pared e incluso grabadas en hielo. El artista detrás de todo, Antoine Mingo, también estaba allí, tomando un gin tonic en la parte trasera del lugar, pero mantuvo un perfil más bajo. Dibujó las caras y los cuerpos que componían a los pingüinos, pero su conexión con el proyecto ha pasado desapercibida. A diferencia de Cole, nadie en la fiesta lo reconoció.

El evento de Miami fue un punto culminante en la inusual carrera de Mingo como artista de NFT. Los tokens creados a partir de su arte se han vendido por más de $ 400,000, incluso cuando él permanece en gran medida al margen. En lo que se refiere al mundo de NFT, los verdaderos líderes de Pudgy Penguins son los fundadores, quienes codificaron las variaciones y comercializaron el proyecto a posibles compradores. Los artistas que crean las imágenes son tratados como sicarios y, en el caso de Mingo, se benefician del auge principalmente por su reputación.

Mingo se tomó en serio el arte por primera vez cuando estaba en la escuela en Woodbridge, Virginia, dibujando retratos de sus jugadores de baloncesto favoritos y tratando de capturar pequeños detalles del juego. A medida que crecía, comenzó a aceptar pequeños encargos, primero haciendo carátulas de álbumes para raperos locales de Woodbridge y luego haciendo logotipos para empresas locales. Cada concierto llevaba a otro.

“Estaba tratando de averiguar cuál era mi nicho. Ni siquiera estaba seguro de a quién le estaba vendiendo”, dice. “El trabajo simplemente estaba cayendo en mis manos”.

Después de graduarse, comenzó en un colegio comunitario, aprendiendo las reglas del diseño gráfico y la tipografía. Eran habilidades cruciales, pero estaba frustrado por lo lento que estaba creciendo su carrera independiente. Mirando hacia atrás ahora, recuerda ese período como un punto bajo en su vida como artista. “Honestamente, ni siquiera sabía si [clients] estaban tan metidos en el arte”, dice.


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Buscando nuevos desafíos, Mingo encontró su camino hacia Upwork, una plataforma de trabajo para diseñadores gráficos. Upwork es controvertido con algunos artistas, particularmente su recorte del 20 por ciento y, a veces, políticas laborales abruptas, pero para Mingo, fue perfecto. Pudo encontrar conciertos de todo el mundo, a menudo pagando mucho más que sus clientes locales. También le dio la oportunidad de ver a sus competidores, tomando como guía las carpetas de otros artistas. Su primer trabajo fue diseñar camisetas de rugby para alguien en Australia. Empezó a dedicarse al diseño de logotipos, aprendiendo los trucos que triunfan en la plataforma. Todavía tenía que conseguir trabajos de medio tiempo para llegar a fin de mes, pero estaba empezando a aprender el juego.

Luego le ofrecieron un trabajo para un proyecto de NFT que sonaba interesante. No sabía mucho sobre NFT en ese momento, solo que la criptomoneda era volátil y que uno de sus amigos había perdido mucho dinero en el momento equivocado del mercado. Al principio, la paga era de solo $ 150, más por consultoría y discusión de ideas que por producir un producto terminado. No estaba acostumbrado al estilo de dibujos animados, y el sistema de rasgos en el que se ejecutan la mayoría de las colecciones de NFT era completamente nuevo para él.

“Normalmente soy un artista del realismo, pero [the founder] Tenía muchas ganas de que dibujara estos simples pingüinos”, recuerda. “Cuando los estaba dibujando, en el fondo de mi mente estaban los pingüinos de Mario 64”.

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El fundador de los pingüinos regordetes, Cole Thereum, le mostró cómo construir rasgos separados sobre la misma forma base de pingüino, de modo que el rasgo se pueda cambiar dentro y fuera para crear nuevas fichas. Antoine creó una serie de sombreros, ropa, anteojos y combinaciones de colores: más de 100 rasgos únicos en total. También hubo algunos pingüinos con fondos y temas únicos incluidos en la mezcla como un hallazgo extra raro. Una vez que Mingo entregó los rasgos, los desarrolladores los combinaron en 8888 imágenes, el primer lote de Pudgy Penguin NFT. El producto terminado vino con un gran día de pago: $23,000 en dólares y $37,000 en Ethereum.

Cole Thereum se puso en contacto dos semanas después, entusiasmado con el éxito del proyecto. Sin conexión con NFT Twitter, Mingo no tenía idea de que Pudgy Penguins había tenido tanto éxito. Pronto, los fundadores aparecían en CNN y Bloomberg TV, y la comunidad hacía comparaciones con el Bored Ape Yacht Club. Sin saberlo, Mingo se había convertido en el artista de una de las colecciones de NFT más grandes jamás realizadas.

“Todo cambió”, dice. “Tenía un punto de vista loco de todo. Yo solo era el artista viendo cómo explotaba todo”.

Ya no tuvo que buscar comisiones en Upwork. En cambio, la gente se acercaba a él para hacer colecciones de NFT para ellos, como con el proyecto NFT no bancarizado. También se mantuvo involucrado con Pudgy Penguins, creando una segunda colección para el grupo y otro contenido para su sitio y canales de redes sociales. Fue lo suficientemente bueno para que lo invitaran a la fiesta en Miami, pero no lo suficiente como para convertirlo en el centro de la acción. Pudgy Penguins fue su cliente más exitoso, pero sigue siendo solo un cliente entre muchos.

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Cuando estalló el escándalo, él estaba tan sorprendido como todos los demás. Usuario de Twitter @9x9x9eth publicó un hilo explicando que Cole Thereum, el fundador de Pudgy Penguins, había vaciado la tesorería del proyecto antes de buscar vender la compañía por 888 ETH (más de $2 millones). Pronto, Cole fue expulsado de su propia empresa, y el trabajo de Mingo estuvo vinculado a una de las mayores traiciones de la escena NFT.

“Me sentí un poco traicionado”, dice Mingo, “pero no hasta el punto de querer decir algo loco en línea”. Unos meses más tarde, el empresario de Los Ángeles luca netz compró Pudgy Penguins a Cole y puso en marcha el proyecto nuevamente, inaugurando una nueva sede en Miami y estableciendo planes para un libro.

Mingo también está planeando mudarse pronto a Miami, siguiendo a Pudgy Penguins y el rumor más amplio sobre el criptoarte. Pero hasta entonces, todavía se sienta en la misma habitación que hizo hace un año, en el mismo escritorio donde se creó la obra de arte Pudgy Penguin.

No es la recompensa habitual para un artista cuyo trabajo se vende por seis cifras, pero hay otros tipos de satisfacción. Mingo aún recuerda el momento en que vio eso Steph Curry había comprado un Pudgy Penguin. Tuvo que dar un paso atrás de su computadora, volviendo a la sensación que lo había hecho comenzar a dibujar en primer lugar.

“Fue la confirmación de que era lo suficientemente bueno. Lo necesitaba para seguir adelante”, dijo Mingo. “Si siguiera como iba, no estoy seguro de que seguiría dibujando como ahora”.

California Corresponsal

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