El asesinato de un guardabosques que protege a los rinocerontes genera temores por los esfuerzos de conservación

Anton Mzimba, el guardabosques líder en una reserva en Sudáfrica, había recibido múltiples amenazas de muerte. Pero trató de no dejar que las advertencias de peligro lo afectaran, recordándose a sí mismo que al proteger a los rinocerontes estaba trabajando por el bien común, según una entrevista que concedió el año pasado.

“Lo que estoy haciendo, no lo hago por mi propio bien”, dijo Mzimba en la entrevista de 2021. “Estoy haciendo esto por el mundo, por los hijos de mis hijos, para que un día, cuando cuelgue mis botas, cuando me jubile, cuando muera, ellos van a disfrutar de la vida silvestre”.

La comunidad conservacionista muy unida de África ha estado tambaleándose desde que el Sr. Mzimba fue baleado frente a su familia en su casa el 26 de julio. Su esposa también recibió un disparo, pero sobrevivió. El asesinato ha avivado la preocupación de que los sindicatos criminales se estén volviendo más descarados y violentos en sus esfuerzos por asegurar productos ilegales de vida silvestre.

El Sr. Mzimba, de 42 años, era el jefe de guardabosques en la Reserva Natural Privada de Timbavati, un área protegida de 206 millas cuadradas en el paisaje del Gran Kruger, hogar de elefantes, rinocerontes, leones, leopardos y guepardos. En un entorno plagado de caza furtiva y corrupción, el Sr. Mzimba era conocido por ser incorruptible, un incondicional de la conservación.

“Si quieres hablar de primera línea, habla de Anton Mzimba”, dijo Ruben de Kock, gerente de operaciones de LEAD Ranger, un grupo de capacitación profesional. “Él era el mejor guardabosques”.

Contactado por teléfono, Brig. Selvy Mohlala, vocero de la unidad policial que dirige la investigación sobre el asesinato del Sr. Mzimba, dijo que “no sabemos si el ataque tuvo algo que ver con su trabajo o su vida privada”.

Pero dada la cantidad de amenazas graves relacionadas con el trabajo dirigidas al Sr. Mzimba y sus esfuerzos para frustrar los sindicatos del crimen, Andrew Campbell, director ejecutivo de la Asociación de Guardabosques de África, dijo que ese parece ser el motivo más probable.

La dedicación del Sr. Mzimba a la defensa de la vida silvestre «definitivamente» parece haber sido un factor, dijo Edwin Pierce, director de Timbavati. “Anton era un hombre íntegro, un hombre que no dudaría en proteger a los rinocerontes”, dijo.

“Que los sindicatos hayan seguido adelante con esto, significa que Anton era una amenaza importante para ellos”, agregó Pierce.

Los guardabosques de todo el mundo arriesgan sus vidas todos los días, pero los de África se enfrentan a niveles de peligro especialmente altos. Los cazadores furtivos de elefantes y rinocerontes siempre están armados, y en lugares políticamente inestables como la República Democrática del Congo, los grupos de milicianos frecuentemente chocan con los guardabosques.

De los 565 guardabosques africanos que se sabe que han muerto en el cumplimiento de su deber desde 2011, el 52 por ciento de las muertes fueron homicidios, según Campbell. El número de muertes también ha ido en aumento, dijo, con un récord de 92 guardabosques el año pasado, la mitad de ellos atribuidos a homicidio.

Sin embargo, la muerte de Mzimba se destaca como “una escalada de la norma”, dijo Campbell. “Ahora estos sindicatos se sienten cómodos, literalmente, entrando y haciendo golpes al estilo de la mafia”.

También es probable, agregó el Sr. Campbell, que el Sr. Mzimba fuera atacado debido a su alto perfil en la comunidad de conservación y seguridad de la vida silvestre. Fue nombrado Field Ranger of the Year y aparece como el protagonista de un próximo documental, “Rhino Man”. También se desempeñó como asesor técnico en Global Conservation Corps, donde ayudó a iniciar un programa que ahora conecta a 10 000 estudiantes sudafricanos por semana con su patrimonio natural.

“Anton era uno de los humanos más amables, gentiles y amorosos, pero también era un guerrero”, dijo John Jurko II, codirector de “Rhino Man”. “Él estaba ahí afuera defendiendo a estos rinocerontes de las serias amenazas de los cazadores furtivos”.

Nacido en Mozambique, el Sr. Mzimba y su familia se mudaron a Sudáfrica en busca de mejores oportunidades. Su carrera en conservación comenzó por casualidad, cuando un trabajo de eliminación de plantas invasoras lo llevó a Timbavati. El Sr. Mzimba solo tenía 17 años, pero su ética de trabajo llamó la atención del director de la reserva, quien le ofreció un puesto de tiempo completo.

En una década, el Sr. Mzimba se convirtió en jefe del cuerpo de guardabosques en Timbavati. “Esta fue una persona que realmente lo logró de abajo hacia arriba”, dijo el Sr. de Kock.

El Sr. Mzimba solía decir que consideraba la protección de la vida silvestre como su deber como cristiano, y también era conocido por su lealtad.

Cuando el Sr. Mzimba comenzó a trabajar en Timbavati en 1998, los cazadores furtivos que detuvo eran en su mayoría hombres pobres que se colaban en la reserva para cazar animales para comer. Sin embargo, en la década de 2010, los sindicatos del crimen organizado perseguían agresivamente los cuernos de rinoceronte, que tenían una gran demanda en China, Vietnam y otros países asiáticos. “Pasamos de la caza furtiva de subsistencia y la matanza de animales para obtener carne a la matanza de animales por dinero”, dijo Mzimba el año pasado.

A partir de 2017, Sudáfrica albergaba el 75 por ciento de los 23 562 rinocerontes blancos y negros restantes del mundo, según la Unión Internacional para la Conservación de la Naturaleza. Al menos 9.353 de los rinocerontes de Sudáfrica han sido asesinados por sus cuernos en los últimos 13 años. Aunque la caza furtiva ha disminuido desde un máximo de 1215 rinocerontes perdidos en 2014, sigue siendo un problema importante: el año pasado, 451 rinocerontes fueron asesinados.

“Diría que nos mantenemos firmes”, dijo Elise Serfontein, directora fundadora de StopRhinoPoaching.com, una organización conservacionista sin fines de lucro con sede en Sudáfrica. “Pero el esfuerzo por mantener esa línea tiene un costo financiero masivo y un costo físico y mental enorme para los guardabosques y la administración de la reserva”.

Los guardabosques reciben regularmente amenazas de muerte por su trabajo, dijo Pierce, y Mzimba no fue la excepción. “Los sindicatos de cazadores furtivos estaban tratando de quebrantarlo emocional y psicológicamente, y él no se quebró”, dijo el Sr. de Kock.

La primavera pasada, el Sr. Mzimba abrió un expediente de intimidación con la policía local para denunciar múltiples amenazas relacionadas con su trabajo de protección de la vida silvestre. “Esperábamos que aquellos que amenazaban la vida de Anton fueran arrestados y acusados ​​de conspiración para cometer asesinato”, dijo Pierce.

Según el Sr. Pierce y el Sr. de Kock, el Sr. Mzimba supo en mayo que su nombre estaba entonces en una lista negra más seria. El Sr. de Kock y su esposa se ofrecieron a dejar que el Sr. Mzimba y su familia se quedaran temporalmente en su casa en otra parte del país, pero el Sr. Mzimba se negó y le dijo al Sr. de Kock que necesitaba estar cerca de sus compañeros guardabosques.

Según el brigadier Mohlala, el portavoz de la policía, dos personas llegaron a la casa del Sr. Mzimba el 26 de julio alegando que su vehículo se había averiado y pidiendo agua. El Sr. Mzimba estaba afuera trabajando en su automóvil, y cuando su hijo fue a buscar agua, le dispararon al Sr. Mzimba. También le dispararon a su esposa, quien todavía está en el hospital.

No se han realizado arrestos, dijo el brigadier Mohlala, “pero es seguro decir que no hemos dejado de investigar”.

El Sr. Mzimba no es el primer conservacionista de alto perfil asesinado en lo que parece ser un asesinato selectivo. En 2017, por ejemplo, Wayne Lotter, codirector de la Fundación PAMS, un grupo contra la caza furtiva en Tanzania que había estado investigando el tráfico de marfil, fue asesinado a tiros en un automóvil cuando regresaba a su casa desde el aeropuerto de Dar es Salaam. “Cuando perdimos a Wayne, definitivamente fue una gran revelación para nosotros en cuanto a hasta dónde llegaría la gente si se interpone en su camino”, dijo Krissie Clark, directora fundadora de PAMS.

En 2020, el teniente coronel. Leroy Bruwer, un detective de la policía sudafricana que se especializaba en investigar sindicatos de cazadores furtivos de rinocerontes, también recibió un disparo mortal mientras conducía al trabajo. El año pasado, Bajila Obed Kofa, un alto funcionario de los Servicios de Vida Silvestre de Kenia, fue baleado mientras conducía a su casa después de dejar a su hija en la escuela.

Sudáfrica, en particular, ya sufre “niveles enormemente altos de asesinatos relacionados con la política y el crimen organizado”, dijo Julian Rademeyer, director de África Oriental y Meridional de la Iniciativa Global contra el Crimen Organizado Transnacional. El temor ahora es que tales asesinatos selectivos también se conviertan en una norma para quienes trabajan en conservación.

Si los asesinos de Mzimba no son llevados ante la justicia, agregó Rademeyer, tendrá un efecto escalofriante en otros guardabosques y “enviará el mensaje de que este tipo de cosas quedan impunes y que las personas involucradas son intocables en la práctica”.

Solo el 19 por ciento de los casos de asesinato en Sudáfrica se resuelven, según el Instituto de Estudios de Seguridad. Pierce dijo que, hasta el momento, él y sus colegas se han sentido «frustrados» por lo que consideran una falta de urgencia y «lentitud» en la investigación. “El legado de Anton debe ser honrado y debemos llegar al fondo de esto”, dijo el Sr. Pierce. “Esperamos que esto sea visto como un caso de alta prioridad”.

“Todos los casos de asesinato se tratan como delitos de alta prioridad”, dijo el brigadier Mohlala. «Tan pronto como obtengamos algo, definitivamente haremos un arresto rápido».