El asteroide Psyche de ‘$ 10,000 billones’ puede no ser tan valioso como se pensó en un principio

La ilustración de un artista muestra cómo se vería el asteroide 16 Psyche.

Maxar / ASU / P.Rubin / NASA / JPL-Caltech

Es posible que haya oído hablar del asteroide 16 Psyche gracias a una cifra monetaria deslumbrante que se le atribuye: $ 10,000 billones. Es un número fantástico basado en la suposición de que Psyche está hecho principalmente de metal, una sustancia por la que tendemos a pagar mucho dinero aquí en la Tierra. Es posible que necesitemos repensar un poco ese valor hipotético.

El asteroide, que mide 226 kilómetros de ancho, fue descubierto por primera vez en 1852. Un nuevo estudio dirigido por investigadores de la Universidad de Arizona sugiere que 16 Psyche puede no ser tan metálico y denso como se pensaba en estimaciones anteriores.

La NASA ha dicho que Psyche “parece ser el núcleo expuesto de níquel-hierro de un planeta primitivo, uno de los componentes básicos de nuestro sistema solar”. El análisis previo del asteroide llevó a una estimación de que podría ser hasta en un 95% de metal. El nuevo artículo publicado en The Planetary Science Journal sitúa el número en 82,5% de metal con una densidad mucho más baja de lo que se pensaba.

Es posible que 16 Psyche sea como otros asteroides famosos: Bennu y Ryugu. Bennu es un montón de escombros que fue visitado por la misión Osiris-Rex de la NASA, que tomó una muestra para traer de regreso a la Tierra. Ryugu fue visitado por la misión japonesa Hayabusa2 y recientemente devolvió muestras a la Tierra para su posterior estudio. Si 16 Psyche es similar a estos asteroides, eso podría cuestionar la posible historia del origen de que es el núcleo intacto de un planeta primitivo.

“La psique como un montón de escombros sería muy inesperado, pero nuestros datos continúan mostrando estimaciones de baja densidad a pesar de su alto contenido metálico”, dijo el miércoles en un comunicado el autor principal David Cantillo, un estudiante universitario de la universidad.

El equipo adoptó un enfoque práctico inusual para estimar la composición del asteroide. El grupo “recreó el regolito de 16 Psyche, o material suelto de la superficie rocosa, mezclando diferentes materiales en un laboratorio y analizando patrones de luz hasta que coincidieran con las observaciones del telescopio del asteroide”. Los resultados sugieren que Psyche pudo haber experimentado colisiones con otros asteroides que luego dejaron una capa de depósitos en su superficie.

La buena noticia es que podemos esperar respuestas sólidas a las preguntas que rodean a Psyche. La NASA envía una misión para visitarlo. SpaceX firmó para lanzar la nave espacial Psyche con un despegue específico en julio de 2022.

Si el nuevo estudio sobre la composición del asteroide es cierto, no hace que Psyche sea menos fascinante o menos digno de estudio. “La oportunidad de estudiar un núcleo expuesto de un planetesimal es extremadamente rara, por eso están enviando la misión de la nave espacial allí”, dijo Cantillo, “pero nuestro trabajo muestra que 16 Psyche es mucho más interesante de lo esperado”.

¿Qué pasa con la cifra del dólar? Es un ejercicio de imaginación, ya que no estamos transportando a Psyche de regreso a la Tierra para derretirla. Pero según la Universidad de Arizona, “los nuevos hallazgos podrían devaluar ligeramente el asteroide rico en hierro”.

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