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El aumento del nivel del mar podría provocar inundaciones en el interior de California

Justo al norte del puente Golden Gate, pero a un mundo de San Francisco, en un área no incorporada y frecuentemente ignorada conocida como Marin City, el aumento del nivel del mar rara vez es la primera preocupación que viene a la mente.

Los mapas de inundaciones tradicionales para esta comunidad predominantemente negra y de clase trabajadora sugieren que el área está a salvo del aumento del agua hasta 3 pies o más.

Pero el aumento del nivel del mar es mucho más complicado que las olas rompiendo sobre los malecones y la desaparición de las playas.

Imagina el agua subterránea debajo de tus pies. A medida que el océano se mueve tierra adentro, empujará toda esta agua atrapada hacia arriba hasta que salga a la superficie. Los sótanos se agitarán, el agua salobre podría corroer las tuberías de alcantarillado, los contaminantes tóxicos enterrados en el suelo podrían burbujear y extenderse.

En muchas áreas a lo largo de la Bahía de San Francisco, este mar debajo de nosotros ya está saliendo del suelo, dijo Kristina Hill, cuya investigación en UC Berkeley se enfoca en esta vulnerabilidad de la que menos se habla. Con incluso 1 pie más de aumento del nivel del mar, una franja inesperada de Marin City podría inundarse cada vez más.

Aparte de las casas y las carreteras, la salud humana también es una gran preocupación, dijo. “Cualquier contaminación en el suelo, cubierta desde arriba pero situada justo debajo, se volverá a movilizar”.

Desde el norte hasta el sur de California, los científicos y planificadores se están dando cuenta de la realidad de que el aumento del nivel del mar no solo amenazará la preciosa costa de California, sino también las áreas que alguna vez se consideraron menos vulnerables a las inundaciones. Solo en el Área de la Bahía, Hill y su equipo encontraron que más del doble de tierra podría inundar de agua subterránea a medida que el océano se eleva.

Existen pocos datos para ayudar a mapear el problema. Otro equipo de investigación del Servicio Geológico de EE. UU. Ha pasado años reuniendo información por primera vez para todo el estado – identificar áreas particularmente problemáticas y encontrar formas más refinadas de estudiar este tema emergente.

“Podemos construir protecciones, muros, bermas para prevenir inundaciones terrestres, pero eso no detendrá el agua subterránea”, dijo Patrick Barnard, director de investigación del Equipo de Procesos Costeros y Impactos Climáticos del USGS y coautor de un estudio publicado el lunes en la revista Nature Climate Change. “Es este lento ascenso el que se mete en los garajes, los cimientos y los caminos”.

El agua de mar también se ha introducido cada vez más en ríos y acuíferos más profundos, lo que constituye una carga para las comunidades que dependen del agua subterránea. Los pozos se están volviendo salados para los agricultores costeros del Valle de Salinas. También lo es un suministro de agua crítico debajo de Oxnard Plain. En el condado de Los Ángeles, los funcionarios del agua han luchado durante décadas contra la marcha silenciosa del mar bajo tierra.

Estos problemas agravados se producen en un momento en que más funcionarios en California están comenzando a enfrentar la catástrofe social, económica y ambiental que se avecina sobre la costa. En un crudo informe la semana pasada, la Oficina del Analista Legislativo instó a los legisladores estatales a recordar que si bien este problema puede parecer menos urgente en comparación con la pandemia de COVID-19, “el estado y sus comunidades costeras no pueden permitirse posponer todos los esfuerzos de preparación hasta que las condiciones económicas se hayan recuperado por completo de la crisis reciente . “

Al menos $ 8 mil millones en propiedades podrían estar bajo el agua para el 2050, con $ 10 mil millones adicionales en riesgo durante las mareas altas. Solo en la próxima década, el nivel del mar podría subir más de medio pie, y se prevé que las fuertes tormentas y los ciclos de El Niño empeorarán las cosas.

En una reunión celebrada a principios de este año por un comité especial de los legisladores estatales que habían comenzado a revivir estas discusiones tan necesarias sobre el aumento del nivel del mar, el asambleísta Kevin Mullin (D-San Mateo), quien se desempeña como orador pro tem, no se anduvo con rodeos:

“Estoy sintiendo la urgencia”, dijo, “y estoy impresionado, francamente, por la magnitud del desafío que tenemos frente a nosotros”.

A Hill, que enseña planificación ambiental, le preocupan las comunidades pasadas por alto como Marin City y las áreas históricamente industriales como East Oakland, donde gran parte del suelo está contaminado.

Cuando se habla de agua subterránea, hay dos tipos a considerar: uno, el tipo que Hill estudia, es el agua no confinada que se acumula en los espacios porosos del suelo muy cerca de la superficie. Es el agua que corre por las calles y penetra el suelo. El otro tipo, confinado en acuíferos de muchos cientos de pies de profundidad, es el agua que sacamos para beber.

Cuando el mar se mueve tierra adentro, el agua dulce poco profunda tiende a flotar sobre el agua salada más densa y es empujada hacia la superficie a medida que aumentan los niveles del océano. Sin embargo, debido a que el agua subterránea poco profunda no es para beber, pocas personas han estudiado o entendido esta capa de agua en California.

Cómo el aumento del nivel del mar empuja el agua subterránea hacia la superficie e impacta el drenaje, los sótanos, las carreteras y los arroyos.

Al analizar datos de 10,000 pozos en el Área de la Bahía de San Francisco, Hill y su equipo mapearon por primera vez las aguas subterráneas poco profundas de la región. Se centró en Marin City, que era un ejemplo sencillo de un problema que se complica rápidamente.

La topografía aquí tiene la forma de un cuenco, dijo, lo que hace que sea relativamente sencillo proyectar dónde se inundaría el agua subterránea emergente (el fondo del cuenco). Gran parte del área también se construyó en humedales rellenos, donde el agua naturalmente quiere ir.

Hill notó estos mapas de primera aproximación sentar las bases para análisis científicos más complejos.

Kevin Befus, un hidrólogo que modeló las aguas subterráneas poco profundas para toda la costa este en 2016 para el USGS, ha pasado los últimos años clasificando todos los datos disponibles en las más de 1,200 millas de la costa de California, analizando y refinando hasta que pudo para crear un modelo estatal que identificó lagunas críticas de datos y áreas particularmente vulnerables a los problemas de las aguas subterráneas.

Utilizando datos topográficos de alta resolución, estudió la física de cómo el agua subterránea se drenaría o se inundaría según el terreno y los arroyos o ríos cercanos. Encontró que alrededor del 30% de la costa de California tenía condiciones de agua subterránea similares a las de las ciudades que Hill ha estado estudiando en el Área de la Bahía.

Una vista aérea de donde el río Santa Ana se encuentra con el Océano Pacífico

Una vista de dron de donde el río Santa Ana se encuentra con el Océano Pacífico en Newport Beach. Las áreas desarrolladas a lo largo de las llanuras fluviales son particularmente vulnerables al aumento de las aguas subterráneas.

(Allen J. Schaben / Los Angeles Times)

Las áreas desarrolladas, especialmente a lo largo de llanuras fluviales y lagunas o encima de humedales rellenos, enfrentan amenazas crecientes bajo tierra. Venecia y otros tramos bajos desde Long Beach hasta San Diego: todas estas áreas tienen infraestructura que podría verse afectada a medida que el agua subterránea se eleva con el mar. En una sección de Huntington Beach, las áreas más al interior que no aparecen en los mapas de inundaciones tradicionales podrían inundarse con agua subterránea que acecha a unos pocos pies bajo tierra.

Los aeropuertos también son particularmente vulnerables. Muchos están construidos en áreas planas y de baja elevación junto al agua, anotaron los investigadores, con una clasificación que ha llenado las características de drenaje natural. Los puertos y la infraestructura de la Marina en los condados de Ventura y Los Ángeles también deben considerar los impactos de las aguas subterráneas al planificar el aumento del nivel del mar.

Agregue la lluvia a todo esto, dijo Befus, y cualquier sistema de drenaje podría verse abrumado rápidamente. En Honolulu, donde el agua subterránea ya está afectando la infraestructura enterrada, una marea alta puede obstruir los desagües pluviales y las tuberías de aguas residuales tanto que los residentes a veces se despiertan con caminos sucios y inundados en un día soleado.

Cómo defenderse de este tipo de inundaciones es complicado: gastar millones de dólares en diques y diques más altos no detendría las inundaciones en el lado interior mientras el agua subterránea se iguala al nivel del mar. Bombear el agua subterránea también es costoso y podría hacer que la tierra misma se hunda a elevaciones más bajas, lo que permitiría más inundaciones por el aumento del océano.

“Todo se reduce a un valor: ¿Qué valoran las personas, qué quieren proteger? ¿A qué les parece bien renunciar? ” dijo Befus, ahora profesor asistente de geociencias en la Universidad de Arkansas y autor principal del estudio del lunes. “El agua tiene una forma de encontrar el punto más bajo; podemos bombearla, pero en algún momento, ¿cuándo ya no será económicamente viable?”

Befus y el USGS están trabajando para hacer que el modelo sea más complejo, tal vez agregando tormentas o analizando cuánta infraestructura valiosa está en juego. Los líderes de la ciudad y del condado, mientras tanto, también podrían hacer más estudios específicos del sitio para determinar las áreas que deberían ser monitoreadas más de cerca.

La Comisión de Conservación y Desarrollo de la Bahía de San Francisco está trabajando para implementar agua subterránea en sus mapas de subida del nivel del mary ciudades como Alameda y Hayward han comenzado sus propios planes. Marin City, funcionarios también célebre, está en el proceso de evaluar las vulnerabilidades y los grupos ambientalistas están ayudando a la comunidad a restaurar los humedales que podrían ayudar a mitigar futuras inundaciones.

En cuanto a nuestra agua potable más profunda bajo tierra, la intrusión de agua salada ha requerido medidas costosas y elaboradas.

En el condado de Los Ángeles, los funcionarios del agua han operado durante décadas cientos de “pozos de barrera”, que se extienden desde el Aeropuerto Internacional de Los Ángeles hasta Palos Verdes Hills, un sistema que inyecta agua dulce a más de 200 pies de profundidad para evitar que el agua salada ingrese.

El agua subterránea salada se detectó hace más de un siglo, y el bombeo desenfrenado a medida que la población crecía provocó un sobregiro que permitió que el mar contaminara 600.000 acres-pies de agua dulce, agua que podría haber abastecido a 4.8 millones de personas en Los Ángeles durante un año. Actualmente, el acuífero suministra aproximadamente la mitad del agua necesaria para 43 ciudades en el condado de Los Ángeles, y permanece significativamente por debajo del nivel del mar.

“Estos pozos funcionan sin parar, las 24 horas del día, los 7 días de la semana”, dijo Ted Johnson, subdirector general del Distrito de Reposición de Agua del Sur de California, una agencia iniciada por los votantes creada en la década de 1950 para salvar el agua subterránea de la región. “Deben estar equilibrados todo el tiempo para la cantidad adecuada de agua”.

Unas pocas pulgadas de aumento del nivel del mar pueden tenerse en cuenta fácilmente en el monitoreo y los cálculos existentes, dijo Johnson, pero los costos crecientes y los suministros finitos están en la mente. Los funcionarios han estado encontrando formas de inyectar agua reciclada al acuífero, en lugar de importar grandes cantidades de otras regiones que también necesitan cada vez más agua dulce.

Mark Gold, subsecretario del gobernador para la política de costas y océanos, dijo que el agua de mar que ingresa a las aguas subterráneas profundas y poco profundas son amenazas que California no puede ignorar. en un conjunto de objetivos guiados por la administración del gobernador Gavin Newsom, muchas agencias acordaron recientemente preparar a California para por lo menos 3.5 pies del aumento del nivel del mar para 2050.

Gold ha estado trabajando con estas agencias para comprender mejor qué carreteras, líneas ferroviarias y otra infraestructura costera corren mayor riesgo de aumento del nivel del mar. Pero cuando se trata de tuberías de alcantarillado, estaciones de bombeo y otra infraestructura subterránea, no es fácil saber por dónde empezar. La información que los científicos están reuniendo ahora, dijo, es fundamental.

“Lo que no ves”, dijo, “puede ser tan devastador como lo que ves”.

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