El avance del coronavirus está cambiando la vida cotidiana, inspirando pánico y encogimiento de hombros.


Los carritos de compras se colaban en una fila que se extendía hasta el estacionamiento de Costco. Era temprano el sábado en la ubicación de Atwater Village y cientos de clientes, en diferentes estados de preocupación, estaban contando los segundos hasta que se abrieron las puertas.

«Buenos días, amigos», gritó un empleado, «tenemos un límite en toallas de papel, agua y papel de baño».

Mientras la multitud se apresuraba hacia la parte trasera de la tienda, apilando sus carros con papel higiénico y toallas de papel, los empleados se paraban en los pasillos dirigiendo los carros como si fueran controladores de tráfico.

Cuando vio las largas colas, Matthew Nasser se preguntó, al principio, si había una celebridad en la tienda. Pero luego le preguntó a alguien qué estaba pasando. Se enteró de que la conmoción se refería a lo mismo que le había molestado en el fondo de su mente: el coronavirus. No era por eso que había ido de compras, pero aun así, decidió comprar agua y papel higiénico.

«Mientras esté aquí», dijo, «será mejor que lo entienda».

Después de semanas de ver su propagación, en Italia e Irán, Seattle y Corea del Sur, la ansiedad de una amenaza global comenzó a asentarse en todo el sur de California, creando una extraña amalgama de emociones.

Algunas personas continuaron con sus rutinas de los sábados, completamente imperturbables, y otras, ratas de gimnasia, compradores de centros comerciales, amantes de los parques, se dieron cuenta de la frecuencia con la que tenían contacto cercano con otras personas.

En un Target en Mid-City, los estantes de blanqueador se vaciaron por completo. Y en un Sephora en Glendale, Mojo Tuheen examinó los pasillos de la tienda de cosméticos, aprovechando las multitudes más pequeñas de lo habitual. No se iba a poner ninguna muestra de maquillaje en la cara, pero eso no es algo que normalmente haga de todos modos.

Los compradores que se ponen máscaras salen de Costco con sus compras en Alhambra.

(Gina Ferazzi / Los Angeles Times)

«Soy una persona extremadamente germofóbica», dijo Tuheen. «Me lavo las manos 20 veces al día, por lo que realmente no he hecho nada diferente».

En MacArthur Park, las aceras zumbaron con la energía habitual de los vendedores vendiendo fundas de teléfonos inteligentes y zapatillas de neón. En el borde del parque, Gina Frankel, que no tiene hogar, se sentó cerca de su carrito de pertenencias y miró a las personas que la rodeaban.

«Si alguien está tosiendo o estornudando a mi alrededor, contengo la respiración y salgo del área», dijo Frankel, de 64 años. «Hay lugares aquí para lavarse las manos, pero es difícil de hacer por esto», dijo. mostrando sus manos, que estaban agrietadas por su psoriasis.

Alrededor de la cuadra, un hombre que alimentaba palomas hizo preguntas sobre el virus.

«No es tan malo en esta área», dijo, «así que realmente no me preocupo por eso».

Pero el virus, que ha matado a más de 3.500 en todo el mundo, se estaba volviendo cada vez más difícil de contener en California, donde los funcionarios habían comenzado a cambiar de marcha, centrándose menos en la contención y más en desacelerar su propagación.

En el Área de la Bahía, los funcionarios de salud emitieron recomendaciones agresivas al público: dejen de dar la mano, acumulen medicamentos, trabajen desde casa y, si no pueden, manténgase a un brazo de distancia de sus compañeros de trabajo. Sin una acción decisiva, el director de salud de San Francisco advirtió al público que la cifra de muertos aumentaría.

«Debemos reducir los tiempos y lugares donde las personas se unen», dijo el Dr. Grant Colfax el viernes. «Los virus humanos necesitan personas para portarlos».

El sábado en San Francisco, donde las autoridades habían cancelado recientemente el Desfile del Día de San Patricio, el crucero Grand Princess estaba esperando en la costa.

La noche anterior, un helicóptero de la Guardia Costera de EE. UU. Descendió en picada y dejó guantes y máscaras faciales para las 3.000 personas a bordo, incluidas 21 que ya habían dado positivo por el virus. Cuando un cortador atravesó el agua, transportando a un pasajero que estaba gravemente enfermo por algo distinto a COVID-19, muchos otros a bordo comenzaron a preguntarse cuánto tiempo pasaría hasta que salieran del barco.

Un residente de Rocklin de 75 años, que había hecho un viaje anterior en el Grand Princess, murió por complicaciones de COVID-19, la única muerte confirmada de California por el virus, que ha enfermado a más de 80 en todo el estado.

En Los Ángeles, la maratón de la ciudad todavía estaba programada para el domingo por la mañana, pero las autoridades instaron a los espectadores a mantenerse al menos a seis pies de distancia de los extraños, porque esa es la distancia máxima que pueden viajar las gotas en el aire de una tos o un estornudo.

De vuelta en el repleto Costco el sábado por la mañana, Jon Oh, residente de Larchmont, dijo que aunque ya se había abastecido de artículos esenciales para el hogar la semana pasada, había regresado por algunas cosas más: sopa de pollo, tal vez otro cartón de agua.

«Siempre tratamos de estar preparados», dijo Oh. «Si algo golpea, va a suceder rápidamente. La situación podría pasar de «No te preocupes por eso» a lo contrario «. Si nada más, dijo Oh, podría agregar las cosas a su reserva de terremotos.

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Natalia Guzman, copropietaria de OC Fit Las2winz en Tustin, limpia los equipos con toallitas desinfectantes.

(Cindy Carcamo / Los Angeles Times)

Una hora al sur, en un gimnasio en Tustin llamado OC FIT Las2winz, la gente había abandonado su método de estímulo de la clase de entrenamiento de circuito, chocando los cinco, optando por golpes de codo. Y cerca de la entrada, la copropietaria del gimnasio, Natalia Guzmán, de 30 años, saludó a los clientes con una sonrisa y un recordatorio.

«Lávate las manos», dijo, mirando el galón extra de Purell que había puesto en el mostrador. «Use desinfectante para manos».

Normalmente, dijo Guzmán, su padre de 63 años estaría aquí. Ella siempre es la primera persona en la fila para la clase de entrenamiento, dijo, pero debido a su trasplante de riñón, toma un medicamento que suprime su sistema inmunológico. Ella y su hermana gemela, otra copropietaria, no querían correr ningún riesgo, dijo Guzmán, por lo que lo expulsaron de su gimnasio.

Hasta ahora, él es el único habitual que no aparece.

Jay Olegario, una enfermera que asistió a una clase de 7:15 a.m. en el gimnasio, dijo que usa las mismas precauciones de seguridad aquí que en el hospital. Se lava las manos constantemente y, como sus exfoliantes, dice que se lava la ropa del gimnasio tan pronto como llega a casa.

«Nada me alejará de este lugar», dijo. «Es una apuesta simplemente estar afuera en general».

Para Michi Kono, que asistió a la clase de las 8:15 a.m., los beneficios de ir al gimnasio (presión arterial más baja, colesterol más bajo y pérdida de peso) aún superan sus temores de contraer el virus. Aún así, el cirujano ortopédico de 54 años dijo que había estado siguiendo de cerca las noticias del virus y que estaba tomando precauciones.

Aunque todavía planea asistir a la iglesia el domingo, dijo Kono, decidió no tomar la comunión o estrechar la mano de nadie. Está sano y sabe que probablemente sobreviviría al virus, pero se siente obligado a proteger a otros con sistemas inmunes debilitados.

«Si me convertí en portador y no soy sintomático y digamos que mi esposa lo contrae y luego visita a sus padres de 80 años». él dijo. «Se convierte en un dilema ético y médico».

Kono dijo que cree que el virus continuará propagándose en el sur de California y que eventualmente los funcionarios aquí tomarán medidas para limitar el contacto humano. Si eso sucede, dijo, prestará atención a todas las advertencias, incluso si eso significa mantenerse alejado del gimnasio.

A pocos kilómetros de distancia, en un restaurante de Souplantation, un letrero granate dio la bienvenida a los invitados: “Por favor, use desinfectante para manos antes de bajar al bar de ensaladas. Gracias.»

La mayoría de los clientes cumplieron, bombeando algunos chorros en sus palmas, pero el restaurante estaba lleno dos tercios y los clientes no parecían demasiado preocupados.

«Va a tener que empeorar mucho más el pánico», dijo Dixie Shedwill, de 79 años, a quien recientemente le diagnosticaron cáncer de seno.

Una vez que comience la quimioterapia, podría tener que reconsiderar, dijo Shedwill, antes de recurrir a su novio Bruce Nameth, de 83 años, y preguntarle qué pensaba sobre el coronavirus.

Nameth tomó un largo sorbo de café.

«Si te sientas y te preocupas por todo», dijo, «nunca harás nada».