El comercio digital no debe convertirse en un juego de suma cero

El futuro es digital, y en ninguna parte más que en el comercio. Si bien el comercio transfronterizo de muchos bienes y servicios tradicionales se ha estancado en la última década, el comercio de datos, servicios digitales, propiedad intelectual e incluso estudiantes internacionales (a pesar de un breve paréntesis relacionado con la pandemia) está en auge.

Entre 2010 y 2019, los flujos comerciales vinculados a casi todo lo relacionado con el conocimiento crecieron dos veces más rápido que los de bienes tradicionales. Y algunas áreas crecieron aún más rápido durante la pandemia gracias al auge de todo lo digital, según el último recuento de cadenas de valor globales del McKinsey Global Institute.

Esta es una buena noticia: es crucial que las ideas y los datos fluyan a través de las fronteras. Pero también presenta viejos y nuevos desafíos.

En la primera categoría recae la cuestión de cómo asegurarse de que el comercio digital no se convierta en una carrera global hacia el abismo a medida que las empresas multinacionales trasladan trabajos y datos a áreas con mano de obra más barata y menos protecciones de privacidad. Y en la última categoría, los formuladores de políticas, los líderes laborales y las empresas deben considerar cómo este comercio intangible es diferente del comercio de bienes y servicios tradicionales, y qué significa esto para la economía y la política tanto a nivel global como local.

Quizás la forma más fundamental en la que el comercio de intangibles difiere del comercio tradicional es que los datos no son como un trozo de carbón o un trozo de acero: pueden ser utilizados por muchas personas simultáneamente. En teoría, esto debería crear un escenario de beneficio mutuo, no solo para ambos lados de una transacción individual, sino también para los países a través de los cuales fluyen los datos transfronterizos.

Sin embargo, en la práctica, la información tiende a ser monopolizada. El efecto de red, en el que más engendra más, ha creado superestrellas en campos ricos en datos como Big Tech y Big Pharma. Estas grandes empresas tienden a crear cadenas de suministro mucho más lineales, porque es eficiente y rentable. Según MGI, la concentración comercial es más pronunciada en las cadenas de valor globales intensivas en conocimiento y en intangibles. De hecho, las seis cadenas de valor más concentradas en la actualidad pertenecen a este grupo: piense en Big Tech, componentes electrónicos, productos farmacéuticos, etc.

Los formuladores de políticas ya están abordando algunos de estos problemas, con esfuerzos antimonopolio más fuertes y nuevas formas de pensar sobre el impacto de las transacciones de trueque que constituyen una gran parte de los flujos comerciales digitales. En otras áreas, como los semiconductores, se está trabajando para aumentar la producción regional, lo que permitirá que un mayor número de empresas y países ingresen al ecosistema de suministro del sector. Pero en áreas como los productos farmacéuticos, se ha avanzado muy poco para diversificar los flujos (una revisión de la cadena de suministro de la Casa Blanca de 2021 señaló una concentración extrema en los ingredientes farmacéuticos).

Las empresas multinacionales controlan la mayor parte del comercio digital y, al igual que con el equivalente tradicional, tienen un incentivo para mover el trabajo y los datos donde les resulte más conveniente y rentable. Si bien la mayoría del comercio de intangibles todavía se concentra en los países de la OCDE, existe una tendencia hacia la subcontratación de más trabajo digital a lugares como Filipinas o India, donde las protecciones laborales son escasas.

“Si hacemos nuevos acuerdos comerciales, como el marco comercial del Indo-Pacífico, y no hay suficiente protección para los datos laborales o del consumidor en todos los países, terminaremos en un lugar peor que antes”, dice Chris Shelton. , líder de Communications Workers of America, el sindicato que representa a aproximadamente medio millón de trabajadores digitales.

Estas preocupaciones se ven exacerbadas por el hecho de que, si bien trabajar desde casa ha sido una bendición para muchos empleados en los países ricos, también ha demostrado hasta qué punto el trabajo administrativo puede realizarse desde cualquier lugar y, por lo tanto, potencialmente subcontratarse. Como me dijo un director ejecutivo hace un año: “Si puede hacer el trabajo en Tahoe, puede hacerlo en Bangalore”. No es de extrañar entonces que la CWA esté respondiendo a más consultas sobre la organización sindical en el sector de la tecnología, la atención médica, los medios e incluso las finanzas.

¿Reflejarán los flujos comerciales digitales algunos de los aspectos problemáticos del comercio tradicional? ¿O crearán nuevas dinámicas geográficas? Parte de esto depende del grado de desacoplamiento tecnológico entre Estados Unidos y China. También depende de qué tan conectados estén los flujos digitales con el mundo material. Internet de las cosas aumenta drásticamente el flujo de datos dentro y entre las empresas, lo que refleja el auge de los datos de los consumidores que siguió al lanzamiento del iPhone en 2007. “El comercio digital no está divorciado del comercio tradicional”, dice la directora de MGI, Olivia White, “ pero aún no está claro exactamente cuáles son las flechas casuales entre los dos”.

Necesitamos mejores formas de medir los flujos de conocimiento. Este fue el tema de una reciente reunión anual del FMI sobre intangibles. Los flujos de información son mucho más opacos que los de los bienes tradicionales. Esto dificulta contabilizarlos, gravarlos y regularlos, pero también dificulta comprender completamente sus efectos en los mercados, los trabajadores y la productividad.

El conocimiento es algo que nosotros, como humanos, creamos, pero también es algo con lo que comerciamos. Esta verdad se encuentra en el corazón de la economía digital. La información debe fluir libremente, pero no debe convertirse en otro escenario en el que las ganancias obtenidas por el capital superen las del trabajo. Si eso sucede, podemos esperar una reacción violenta de cuello blanco contra el comercio digital.

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