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El concejal de Los Ángeles, José Huizar, arrestado en una investigación de corrupción

El concejal de la ciudad de Los Ángeles, José Huizar, un jugador ambicioso en la política de la ciudad durante casi dos décadas, fue arrestado el martes, convirtiéndolo en la figura más prominente en enfrentar cargos en la investigación federal sobre corrupción en el Ayuntamiento, según personas con conocimiento del caso.

Caras de Huizar cargos derivados de las acusaciones de que llevaba a cabo un extenso esquema de pago por juego, en el que supuestamente los promotores inmobiliarios fueron sacudidos por sobornos en efectivo y donaciones de campaña a cambio de la ayuda de Huizar para conseguir proyectos de desarrollo de gran altura a través del arduo proceso de aprobación de la ciudad.

En el camino, el concejal y sus asociados están acusados ​​de disfrutar de viajes en avión gratuitos, comidas lujosas, fichas de póker y otros beneficios ofrecidos por los desarrolladores.

Los cargos contra Huizar habían sido anticipados por mucho tiempo.

Después de que agentes del FBI allanaron su casa y oficinas en 2018, los fiscales de la Oficina del Fiscal de los Estados Unidos se han acercado a Huizar en los últimos meses, acusando metódicamente a los asociados que admitieron haber participado en acuerdos ilícitos que involucran al concejal. En acuerdos de culpabilidad, llegaron a un acuerdo con el gobierno, un ex asistente de Huizar, uno de sus recaudadores de fondos políticos, y un consultor inmobiliario acordó cooperar con la investigación de Huizar y otros en el Ayuntamiento.

Se espera que Huizar comparezca por primera vez el martes por la tarde. Un abogado de Huizar no hizo comentarios de inmediato.

Antes de su arresto, los fiscales no habían identificado a Huizar por su nombre, optando por referirse a él en los casos de los asociados simplemente como «Concejal A».

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Pero la identidad de Huizar era clara en los documentos judiciales en los que los fiscales describían a un concejal que estaba muy involucrado en la supervisión de la planificación inmobiliaria de la ciudad y tenía un pariente corriendo para reemplazarlo cuando expiraban los límites de su mandato.

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Huizar presidió el influyente Comité de Planificación y Gestión del Uso del Suelo y su esposa organizó brevemente una campaña para reemplazarlo antes de abandonar la idea poco después de las redadas del FBI.

La corta carrera de Richelle Huizar por el escaño en el consejo de su marido ocupa un lugar destacado en el caso del gobierno contra el concejal, que según los fiscales tenía la intención de lograr que su esposa fuera elegida para preservar la influencia y el acceso al efectivo de los desarrolladores que había acumulado mientras estaba en el cargo .

El lavado de dinero, la extorsión y otras actividades ilícitas que Huizar es acusado de desplegar para llevar a cabo su plan equivalían a una empresa criminal, argumentaron los fiscales en los documentos judiciales.

Richelle Huizar no ha sido acusada en el caso y no está claro en los registros judiciales si los fiscales creen que ella participó en los presuntos delitos de su esposo.

El arresto de Huizar se produce casi tres meses después de que uno de sus colegas, el ex concejal de la ciudad Mitchell Englander, accedió a declararse culpable en un caso relacionado de corrupción centrado en sobres de efectivo y otros sobornos proporcionados por un empresario del sur de California.

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Y ocurre casi dos años después de que los agentes del FBI registraron la casa y las oficinas de Huizar, dando al público su primera indicación de que el concejal estaba bajo investigación.

Después de esas redadas, Huizar fue retirado de dos poderosos comités del consejo: uno que revisa los principales proyectos inmobiliarios y otro que autoriza las exenciones de impuestos para los desarrolladores de hoteles. Y en las últimas semanas, Huizar dejó de asistir a las reuniones del consejo por completo, en medio de las llamadas de sus colegas para que renunciara.

El arresto representa una caída vertiginosa para Huizar. Hace cinco años, ganó una rotunda victoria electoral, asegurando su tercer y último mandato en el consejo. En ese momento, contaba con un amplio apoyo de los líderes empresariales, los sindicatos laborales de la ciudad y los defensores de las mejoras en el transporte, como los carriles para bicicletas.

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Durante esa campaña, el entonces presidente del Consejo, Herb Wesson, describió a Huizar como su mejor amigo en el consejo. Para 2018, la esposa de Huizar era vista como un candidato fuerte para postularse para su asiento una vez que se vio obligado a renunciar a fines de este año debido a los límites de mandato.

Huizar comenzó a presionar a los donantes para que donaran en grande a un comité de acción política creado para apoyar su candidatura, actividades que luego se convirtieron en parte del caso del gobierno federal. Pero Richelle Huizar abandonó su campaña a raíz de las redadas del FBI.

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En los últimos meses, los fiscales presentaron una serie de casos alegando que el concejal recibió, o intentó obtener, sobornos de tres desarrolladores diferentes que perseguían tres proyectos diferentes en su distrito.

El recaudador de fondos político Justin Jangwoo Kim se declaró culpable de ayudar al desarrollador de una torre residencial de 20 pisos a organizar un soborno para el concejal. Kim admitió haber llevado efectivo a un asistente de Huizar, quien a su vez entregó $ 200,000 en una caja a Huizar, según los detalles en los documentos federales.

El concejal de la ciudad de Los Ángeles, José Huizar, sentado en una reunión del consejo en 2018 con una persona no identificada a su lado.

El concejal de la ciudad de Los Ángeles, José Huizar, sentado en una reunión del consejo en 2018 con una persona no identificada a su lado.

(Katie Falkenberg / Los Angeles Times)

Los fiscales también llegaron a un acuerdo de culpabilidad con el consultor inmobiliario George Chiang, quien admitió haber participado en un esquema de soborno por separado que involucra al concejal y los desarrolladores de una torre de hotel planificada.

Aunque los desarrolladores no fueron nombrados, los detalles en los documentos federales muestran que los empresarios estaban tratando de reurbanizar el sitio del Hotel Luxe en la calle Figueroa, frente al complejo de entretenimiento en vivo de Los Ángeles.

El mes pasado, el ex asistente de Huizar George Esparza llegó a su propio acuerdo de declaración de culpabilidad, afirmando que un multimillonario chino le proporcionó a él y al concejal viajes a Las Vegas, fichas de casino y otros sobornos.

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El mismo multimillonario le proporcionó a Huizar $ 600,000 en asistencia financiera para ayudarlo a resolver una demanda de acoso sexual presentada por un ex asistente, según los fiscales. El acuerdo permitió a Huizar deshacerse de un espinoso problema político meses antes de enfrentar la reelección en 2015.

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