El coronavirus acecha a los ancianos y enfermos, quienes enfrentan el riesgo más grave y letal.

El coronavirus acecha a los ancianos y enfermos, quienes enfrentan el riesgo más grave y letal.



Después de que el nuevo coronavirus estalló cerca de su hogar en el norte de California, Christina Arnold comenzó a preocuparse por ella y sus dos hijos adolescentes.

Los tres son asmáticos, lo que los pone en mayor riesgo de muerte si contraen el virus.

«Trato de mantener mi paranoia dentro, bajo control», dijo el lunes, mientras el número de muertos por la enfermedad en Estados Unidos aumentó a seis, todo en el estado de Washington. «No quiero mostrarles a mis hijos que tengo miedo porque no hay mucho que podamos hacer al respecto».

A medida que el virus continúa su propagación y muchos estadounidenses se vuelven más ansiosos, los funcionarios de salud están de acuerdo en un punto: COVID-19 no es indiscriminado. Los altos funcionarios de salud pública continúan enfatizando que el coronavirus no representa una amenaza seria para la mayoría de las personas.

«El riesgo es bajo», dijo el Dr. Anthony Fauci, director del Instituto Nacional de Alergias y Enfermedades Infecciosas.

Pero mientras que un adulto sano podría contraer la enfermedad de rápida propagación con poco más que tos o secreción nasal, los ancianos y las personas con ciertas afecciones médicas tienen un mayor riesgo de contraer una infección grave o incluso la muerte.

Cuatro casos fatales ahora vinculados a un hogar de ancianos en el suburbio de Kirkland, Washington, en Seattle, resaltan que el virus es particularmente vicioso para las personas de mediana edad, especialmente si tienen una enfermedad crónica, como presión arterial alta u obesidad. Las últimas víctimas incluyeron a un hombre y una mujer de 70 años y una mujer de 80 años, del mismo hogar de ancianos que estuvo relacionado con una víctima mortal la semana pasada. Docenas más de residentes tienen síntomas respiratorios y están siendo examinados para detectar el virus.

«Las poblaciones de personas mayores y las personas con problemas de salud pueden tener problemas mucho mayores», dijo Tom Frieden, ex director de los Centros para el Control y la Prevención de Enfermedades, durante una conferencia de prensa el lunes. Agregó que en los Estados Unidos, aproximadamente el 60% de los adultos tienen una afección subyacente que podría afectar la gravedad del coronavirus.

La realidad de a quién mata el virus, y cómo contenerlo mejor, es cada vez más preocupante a medida que los casos de COVID-19 comienzan a aparecer en todo el país, con tanto miedo e incertidumbre económica como una enfermedad real.

Los funcionarios de salud informaron el lunes por la noche que el número de casos domésticos de coronavirus ahora es de 105, aproximadamente la mitad de los cuales fueron repatriados después de contraer la enfermedad en el extranjero. Pero se han descubierto 43 casos en los Estados Unidos, principalmente en Washington y California. Y 26 de ellos no están relacionados con los viajes, sino que fueron contratados a través de contactos con otros miembros de la comunidad.

Ante el creciente número de casos sin una causa conocida, docenas de empresas y organizaciones han cancelado eventos o restringido los viajes para los empleados. El lunes por la noche, Twitter instó a los empleados a trabajar de forma remota, y Uber dijo que el virus representaba una amenaza para su negocio.

Aunque el mercado de valores se recuperó después de una fuerte caída el lunes, el virus continuó causando estragos en la vida cotidiana. En Washington, donde el brote ha afectado más y continúa creciendo, el gobernador Jay Inslee dijo que los residentes «deberían comenzar a pensar en evitar grandes eventos y asambleas».

Los expertos calificaron el virus de «sin precedentes» y advirtieron que continuará propagándose en los próximos días. Pero aún no está claro cuán mortal es, y quién enfrenta exactamente el mayor peligro más allá de los ancianos. Las afecciones crónicas como la diabetes y los problemas cardíacos se han relacionado con resultados más graves, al igual que enfermedades agudas como el cáncer. Fumar también puede aumentar la gravedad de un coronavirus, dijeron los investigadores.

«Está evolucionando rápidamente, así que lo que les digo hoy, podríamos aprender mucho más en la próxima semana», dijo Stephanie Christenson, especialista pulmonar en UC San Francisco. «Todo esto está cambiando».

El Centro de Control y Prevención de Enfermedades de China publicó recientemente un documento que detalla más de 70,000 casos de coronavirus allí. Encontró que, en casos confirmados, el virus mató a casi el 15% de los mayores de 80 años, en comparación con aproximadamente el 2% de las infecciones confirmadas generales de COVID-19. Los investigadores también vieron tasas de mortalidad más altas para personas con enfermedades cardiovasculares, diabetes, enfermedades respiratorias crónicas, hipertensión y cáncer.

Jeffrey Klausner, profesor de medicina y salud pública en UCLA, advirtió que los datos preliminares podrían no presentar una imagen completamente precisa porque dependen de las tasas de casos confirmados, en gran parte tratados en instalaciones médicas. Dijo que una mirada más amplia a todos los casos, incluidos los que no son lo suficientemente graves como para justificar la intervención, podría reducir la tasa de muertes.

Peter Beilenson, oficial de salud del condado de Sacramento, donde el primer caso comunitario del virus en el país está siendo tratado en el Centro Médico UC Davis, agregó que «una persona sana de 72 años no tiene el mismo riesgo que una enferma 72- edad.»

«Se trata de la función pulmonar y el compromiso de la función pulmonar», dijo George Rutherford, especialista en enfermedades infecciosas en la Universidad de California en San Francisco, explicando por qué la enfermedad afecta a algunos más que a otros.

«Básicamente has acumulado décadas de contaminación del aire, humo de segunda mano», dijo Rutherford. «Los pulmones de una persona de 80 años no son los pulmones de una persona de 20 años».

La mayoría de los expertos en salud dicen que, a pesar de su mayor riesgo, los grupos vulnerables deben adaptar solo cambios menores en el estilo de vida: lavarse las manos, evitar a las personas enfermas, limitar los viajes al extranjero.

El director de los CDC, el Dr. Robert Redfield, dijo que no hay avisos de viaje para viajar dentro de los Estados Unidos, aunque las autoridades estadounidenses han impuesto restricciones para viajar a China, Italia y otros países con grandes brotes.

Para aquellos con afecciones crónicas que requieren medicamentos, Frieden y otros instan a obtener un suministro de reserva. «Es posible que haya escasez», dijo Frieden, quien señaló que muchos ingredientes para medicamentos comunes provienen de China, que está luchando para mantener su cadena de suministro en movimiento.

Klausner y otros también advierten que las vulnerabilidades económicas, incluida la falta de vivienda, donde las personas viven en lugares cerrados y carecen de saneamiento básico, podrían afectar la propagación del virus. Otros señalaron sistemas confinados como cárceles y hogares de ancianos como posibles sitios para brotes. Casi todos los expertos estuvieron de acuerdo en que los hogares de ancianos continuarían planteando riesgos.

Mientras tanto, los trabajadores como los empleados de atención médica y los socorristas enfrentan un riesgo elevado de exposición, incluso si no corren un alto riesgo de infecciones críticas.

En el caso confirmado de Sacramento, más de 120 empleados del Centro Médico de UC Davis, donde se está tratando al paciente, se les ha pedido que pongan en cuarentena en el hogar después de una posible exposición, según la Asociación de Enfermeras de California.

En Seattle, más de 25 bomberos están en cuarentena después de responder al hogar de ancianos donde ocurrieron las muertes. Un grupo separado de bomberos fue puesto en cuarentena el lunes en el Condado de Orange después de otra posible exposición.

A pesar de las preocupaciones por algunas poblaciones vulnerables, los niños parecen ser un grupo que no se ve afectado por casos graves.

«Por razones que no entendemos, los niños no parecen enfermarse gravemente», dijo Frieden.

Pero algunos expertos médicos dijeron que los casos leves de los niños podrían representar un riesgo si son portadores desconocidos de la enfermedad, y posiblemente la transmitan a otros sin ser diagnosticados.

«Puede estar dando vueltas especialmente en niños y solo se nota cuando [gets] a las personas mayores «, dijo James Cherry, experto en enfermedades infecciosas pediátricas de la Facultad de Medicina Geffen de UCLA.

Para Arnold, la madre con hijos asmáticos, planea mantener la vida lo más normal posible por ahora. Su familia «todavía tiene que seguir con sus vidas» y continúa yendo al gimnasio, al cine y a la playa, a pesar de la preocupación.

«Tu mejor opción es lavarte las manos», dijo.

El escritor de tiempos Soumya Karlamangla contribuido a este informe.



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