El coronavirus amenaza una clínica del sur de Los Ángeles que durante mucho tiempo ha sido un salvavidas para los trabajadores pobres

En un día típico, la línea comienza a formarse fuera del South Central Family Health Center antes del amanecer.

Para miles de pacientes, esta clínica dirigida por un equipo dedicado de médicos en Central-Alameda se ha convertido en una ventanilla única para todos sus dolores y molestias crónicas durante casi 40 años.

Ahora, debido a la pandemia de coronavirus, gran parte del trabajo crucial que realizan este centro de salud y otras clínicas comunitarias para ayudar a la población más vulnerable de Los Ángeles está en riesgo, ya que muchas personas han dejado de salir de su casa para ver a su médico.

«Ya estábamos lidiando con una situación delicada», dijo David Roman, portavoz del Centro de Salud Familiar Central Sur. “Ahora tenemos una población desatendida con diabetes, asma e hipertensión que evita su rutina. Tienen que tomar una decisión. ¿Entran y se mantienen saludables o se quedan en casa y se enferman?

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Durante la pandemia de coroniavirus, Wendy Urquiza, a la derecha, la asistente médica habla con las personas y controla su temperatura en la entrada del Centro de Salud Familiar Central Sur (SCFHC) el miércoles 8 de abril de 2020 en Los Ángeles.

(Francine Orr / Los Angeles Times)

Desde que las órdenes de quedarse en casa entraron en vigencia a mediados de marzo, las visitas de pacientes disminuyeron en un 25% en South Central, lo que le costó a la clínica sin fines de lucro una pérdida sin precedentes de aproximadamente $ 310,000.

Otras clínicas administradas por organizaciones comunitarias de centros de salud en todo el condado de Los Ángeles también están luchando.

El brote obligó a muchas de las 350 clínicas del condado a tomar medidas drásticas como cierres, licencias, despidos y reasignaciones de trabajo, dijo Louise McCarthy, presidenta y directora ejecutiva de Community Clinic Assn. del condado de Los Angeles. En conjunto, estima, los centros están perdiendo un promedio de aproximadamente $ 6 millones por semana. Algunas clínicas han perdido 30-70% de sus visitas de pacientes.

«Esta pandemia ha eclipsado todas las demás crisis que hemos experimentado hasta la fecha y todavía estamos en la fase de ayuda», dijo McCarthy. «Todavía no sabemos cuál será nuestra nueva realidad, pero nada volverá a ser lo mismo».

Está en riesgo la salud de una vasta población latina y negra a la que sirven las clínicas, una comunidad que ya ha sido desproporcionadamente afectada por COVID-19. En todo el condado, el 60% de los que dependen de clínicas locales viven por debajo del nivel de pobreza, alrededor de $ 26,000 por año para un hogar de cuatro. Otro 20% de los hogares que dependen de clínicas ganan menos de $ 52,000 por año.

Para estas familias, las clínicas comunitarias brindan una red de seguridad vital. Sin sus servicios, es probable que muchos miembros terminen en grandes cantidades en las salas de emergencia de los hospitales, lo que ejerce una mayor presión sobre la red de atención médica.

En South Central Family Health Center, los pacientes provienen de comunidades de inmigrantes. Alrededor del 92% son latinos. Trabajan en la construcción, hoteles, fábricas y restaurantes. Los que tienen una necesidad extrema a menudo recurren a la clínica para obtener donaciones de alimentos, ayuda con los desalojos y recursos de inmigración.

Con los años, han llegado a confiar en el equipo médico. Algunos médicos, como el Dr. José Luis Pérez, así como varios miembros del personal, crecieron en el sur de Los Ángeles. Pérez asistió a la escuela secundaria a solo una milla de la clínica.

«Trabajar aquí para mí es realmente personal», dijo Pérez, un nativo de Nicaragua que también es el director médico del centro. “La mayoría de mis pacientes se parecen a mi abuela o mis primos. Entiendo sus vidas porque yo mismo he vivido mucho «.

En los últimos días, Pérez se ha encontrado preocupado por los pacientes que no han estado ingresando: aquellos con diabetes, presión arterial alta, cáncer terminal.

A pesar de la preocupación del personal médico, la clínica ha reducido los servicios, cerrando cuatro de sus nueve sitios y deteniendo la construcción de un nuevo centro de atención de la vista. También ha despedido a docenas de trabajadores y ha reducido sus horas.

Los fondos federales de estímulo de este mes proporcionaron alivio temporal para varias clínicas. South Central recibió $ 1.1 millones. Eso es suficiente para apoyar los servicios hasta la primera semana de mayo, dijo Roman.

«Hemos tomado algunas medidas extraordinarias para ahorrar efectivo», dijo. «Los legisladores realmente necesitan entender el impacto que esta pandemia ha tenido en la comunidad, en el frágil equilibrio de esta red de seguridad».

Las clínicas comunitarias también han tenido que luchar para obtener equipo y pruebas de protección personal. Las autoridades dicen que si bien gran parte del enfoque nacional se ha centrado en la escasez de hospitales, las necesidades de las clínicas comunitarias se han pasado por alto en gran medida.

South Central tenía solo 20 pruebas de coronavirus disponibles para pacientes a principios de abril. Cuando no pudieron obtener más, un laboratorio de pruebas les aconsejó que usaran kits de recolección de gonorrea que tenían almacenados. Los kits se procesan como otras pruebas de coronavirus y ofrecen resultados sólidos, dijo Roman.

Otra red de clínicas, St. John’s Well Child & Family Center, ha enfrentado sus propios desafíos. Jim Mangia tuvo que poner a media docena de empleados a trabajar a tiempo completo buscando máscaras para sus 18 centros, que atienden a un total de aproximadamente 100,000 pacientes. Se las arreglaron para juntar un arsenal con la ayuda de donaciones, líderes locales y un trabajador del centro que tenían conexiones con una fábrica en China.

«Fue tan emocionante que estábamos literalmente a punto de acabarnos cuando llegó una orden», dijo Mangia, director ejecutivo de St. John’s, que opera centros en todo el sur de Los Ángeles, el centro de la ciudad y el noreste de Los Ángeles.

Ahora, dijo Mangia, sus clínicas están presionando para satisfacer una gran demanda de pruebas. La semana pasada, el personal médico abrió 13 sitios de prueba. Administraron más de 1.300 pruebas en una semana, agotando su suministro.

«Seguimos luchando, pero es como tratar de luchar con ambas manos atadas a la espalda», dijo Mangia. «También estamos en primera línea y estamos viendo todas las disparidades e inequidades en salud que las personas aquí experimentan cada día aumentadas 10 veces debido a esta pandemia».

Una nota positiva es que las clínicas comunitarias en California ahora pueden cobrar a los proveedores de seguros por el tratamiento de pacientes a través de telesalud, por teléfono y video. Hasta ahora, ese servicio estaba fuera de los límites debido a las regulaciones federales. Solo se permitía en áreas rurales o entre pacientes más acomodados con seguro privado.

En el sur de Los Ángeles, algunas clínicas ahora están tratando a la mitad de sus pacientes por teléfono. Han visto muchas menos cancelaciones de citas de esta manera.

«Durante tantos años, las personas han tenido que tomar tres o cuatro autobuses para visitar al médico porque no estamos eliminando estas barreras socioeconómicas», dijo Adel Syed, director ejecutivo de la Universidad de Asistencia Médica Musulmana, un centro que sirve sobre 8,000 pacientes en el sur de Los Ángeles, la mayoría de ellos latinos trabajadores pobres.

Hasta el momento no hay indicios de que se permita a las clínicas continuar facturando por citas de telesalud después de la pandemia, pero la Asociación de Clínicas Comunitarias. del condado de Los Ángeles planea luchar por ello, dijo McCarthy.

De vuelta en South Central Family Health Center en una tarde reciente, los pacientes con máscaras entraron formando una fila afuera de la puerta principal. Un asistente médico revisó sus temperaturas, revisó la tos y la fiebre antes de permitirles entrar. Unos pocos pacientes acababan de salir del hospital después de luchar contra COVID-19.

Emilia Flores, de 67 años, paciente por primera vez, se sentó en el vestíbulo sintiéndose nerviosa por haber salido de su casa a solo unas cuadras de distancia. Pero se había quedado sin medicamentos para la depresión y su clínica habitual en San Pedro había cerrado.

«Tenía tanto miedo de venir y realmente estaba tratando de salir adelante por mi cuenta, pero no puedo vivir sin mi medicina», dijo Flores, quien ha luchado desde que su yerno y sus dos nietos murieron en un automóvil en llamas. Choque hace dos años.

Afortunadamente, su esposo tiene un trabajo seguro que brinda Medicare. Trabaja en una fábrica que fabrica suministros médicos. Su familia siempre ha contado con clínicas comunitarias para todas sus necesidades de salud.

«No sabría a dónde más ir», dijo Flores.

Pocos días después de su visita a la clínica, estaba estresada por la pandemia y todavía luchaba con su dolor continuo, pero se sentía cómoda sabiendo que había un centro de salud esperando para ayudar, tan cerca de su hogar.

«Este lugar me cuidó muy bien», dijo.