El coronavirus pone en peligro la vibrante escena musical de salsa de L.A.

Hasta hace poco, el percusionista y líder de banda colombiano Clodomiro Montes se ganaba la vida haciendo lo que más le gusta: tocar un conmovedor repertorio de éxitos afro-caribeños en restaurantes y clubes nocturnos en el área de Los Ángeles. Un jugador de timbales con deslumbrantes habilidades técnicas y una gran comprensión del swing de salsa, Montes se presenta con su esposa, Karina Zurita, una cantante que también toca percusión de mano y guitarra.

Montes se mudó a Los Ángeles en 2005 después de adquirir experiencia en la escena de música tropical de su Cartagena natal, luego como músico de gira en Asia. Ahora a los 42 años, se encuentra sin trabajo por primera vez en su vida, en cuarentena en su departamento de alquiler en Glendora con su esposa y sus dos hijos.

«Es un juego de espera», dice en español mezclado con un melodioso acento colombiano. «Me considero afortunado porque siempre he sido disciplinado por el dinero, pero nuestros ahorros están disminuyendo. Hemos congelado todos los pagos del servicio telefónico y tarjetas de crédito. Tenemos que pagar el alquiler y comprar comida, contando los días para que las cosas vuelvan a la normalidad «.

La pregunta es: ¿alguna vez habrá un regreso a la normalidad?

Bailarines de salsa en la sala Conga de Los Ángeles en 2006.

Bailarines de salsa en la sala Conga de Los Ángeles en 2006.

(Gina Ferazzi / Los Angeles Times)

Quizás más que cualquier otro género musical, la escena local de la salsa ha sido sacudida por la pandemia.

Históricamente, L.A.siempre ha presumido de un circuito rico y variado dedicado a los géneros de música tropical como la salsa, la bachata, el merengue y la cumbia. En lugares de toda la ciudad, desde el lugar de reunión de Hollywood El Floridita hasta la llamativa Conga Room en L.A.Vive al encanto retro de Granada en Alhambra, bailar en íntima intimidad con una variedad de parejas es una parte integral de la experiencia. Agregue un pequeño escenario lleno hasta el borde con 15 músicos sudorosos tocando juntos, y se dará cuenta de que la salsa en vivo es la antítesis del distanciamiento social.

«Es un entorno tan inseguro. No puedes tocar un saxofón con una máscara, ¿verdad? «, Dice Dena Burroughs, cuyo sitio web vidasalsera.com ha narrado la escena de la salsa local desde 2005. «En el contexto de una pandemia, un club de salsa es como una sopa mondongo desordenada: su sudor, manos, cabello y otras partes del cuerpo están en contacto constante con otras personas».

La música conocida como salsa, una fusión de formatos de baile afro-caribeños con jazz, R&B y sutiles ecos de rock, se desarrolló en Cuba y Puerto Rico gracias a los esfuerzos de visionarios líderes de la banda como Beny Moré y Rafael Cortijo. Floreció en los años 60 y se convirtió en un fenómeno global durante los años 70 en Nueva York, cuando el sello Fania reunió a estrellas como Héctor Lavoe, Willie Colón, Tito Puente, Celia Cruz, Ray Barretto y Rubén Blades.

Como epicentro de las industrias del cine y la música, Los Ángeles atrajo a un número creciente de músicos afrocaribeños. Para los años 90, la ciudad contaba con una de las escenas de salsa más ricas del mundo, con jugadores de toda América Latina y una variedad de ofertas, desde la tradicional cubana. charanga a trombón pesado conjuntos y virtuosos conjuntos de jazz latino.

Celia Cruz

La legendaria cantante de salsa Celia Cruz se presenta en la sala Conga de Los Ángeles en 1998.

(Luis Sinco / Los Angeles Times)

En los EE. UU., Artistas contemporáneos como Marc Anthony, Víctor Manuelle y Gilberto Santa Rosa aún tienen un gran público de todas las edades, a pesar de que la salsa ha perdido una considerable cuota de mercado debido a la bachata, el reggaetón y una nueva ola de intrigantes híbridos urbano-pop. Aún así, la escena local atrajo a miles de devotos fanáticos y bailarines antes de que comenzara la pandemia.

Ahora, todos, desde músicos y DJ hasta instructores de baile y propietarios de clubes, están tratando de procesar el shock, alternando entre sentimientos de aceptación, esperanza y las predicciones inevitables de la fatalidad.

«Es imposible no considerar el peor de los casos», dice Brad Gluckstein, fundador y propietario mayoritario de la Sala Conga y el hombre que, por sí solo, cambió la forma en que se experimentan los conciertos de música afrocaribeña en nuestra ciudad. A finales de los 90, la ubicación original de la Sala Conga en Miracle Mile permitió a los fanáticos disfrutar de las actuaciones de leyendas de género, desde Celia Cruz hasta miembros del Buena Vista Social Club, en la intimidad de un salón de baile de estilo latino con pisos de madera pulida y un excéntrico MC de Panamá.

«Sería desgarrador para mí personalmente», dice. En las últimas semanas, Gluckstein despidió a todos sus empleados, a excepción de su gerente general. “Siempre pensé en la Sala Conga como el trovador de la música latina. Si ese legado dejara de existir, sería más que decepcionante. Este es un proyecto de toda la vida para mí y mi familia «.

«Todos parecen tomarlo de manera diferente», agrega Montes. «Soy amigo de un cantante mayor que probablemente sea uno de los artistas más talentosos de Colombia. Pero depende únicamente de conciertos para su sustento, y de hecho alquila una habitación del director de la banda que lo emplea. No tiene un plan B, y me duele verlo caer en la depresión «.

Alma latina colombiana

Karina Zurita y la banda colombiana Latin Soul se presentan.

(Mike Chavez / Alma Latina Colombiana)

Montes mismo está demostrando ser particularmente ingenioso. Hijo de un músico profesional, creció enamorado de la marca colombiana de salsa iniciada por artistas como Joe Arroyo, Grupo Niche y Orquesta Guayacán, marcados por tempos rápidos, arreglos imposiblemente ajustados y un enfoque nostálgico, casi melancólico, de líneas melódicas. La mudanza de Montes a los EE. UU. Fue patrocinada por un compañero veterano colombiano y muy respetado de la escena de Los Ángeles, Yari Moré. Una vez que Montes se estableció, fundó su propia banda, Colombia Latin Soul, al tiempo que se unió a un trío electrónico, Palenke Soultribe, un concierto que incluye frecuentes giras europeas.

«Me imagino que habrá mucho trabajo una vez que esto termine, pero me pregunto si las orquestas permanecerán intactas», reflexiona. «En el mundo de la salsa, todos buscan salvar su propia piel. Los músicos pueden desesperarse y vender sus servicios por menos. Puede que no sean tan leales a sus grupos originales como cabría esperar «.

«Estamos en un limbo total», concuerda el cantante Chino Espinoza, líder de una formidable orquesta, Chino Espinoza y Los Dueños del Son, que han estado tocando juntos desde 2003. «Esto no va a cambiar en tres o cuatro meses. Dudo que las personas tengan la confianza para salir de nuevo y rozarse entre sí como lo haces en un club de salsa. Tendremos que reinventarnos a nosotros mismos. Se necesita un reinicio total «.

«No quisiera reabrir sin música en vivo», agrega Earl Miller, propietario de Granada. “Los fanáticos de la salsa son una comunidad leal, y les gusta la experiencia auténtica de una orquesta real. En este momento, dependemos del gobierno estatal y federal para que nos ayuden. Mientras ellos hagan su parte, podemos sobrevivir al cierre durante tres o cuatro meses. Pero tienen que poner su dinero donde está su boca «. La escena de la salsa puede necesitar adaptar rápidamente nuevas prácticas.

«Veo a los clubes transformarse en restaurantes con entretenimiento en vivo, como es en Cuba», dice Burroughs. “Ve, escucha a la banda, baila con tu esposa. El tiempo de la mezcla social ha terminado por un tiempo «.

«Tenemos una base de fanáticos rabiosos y dedicados», agrega Gluckstein de Conga Room. “Creo que las multitudes eventualmente regresarán. Extrañan nuestro lugar y la energía auténtica que creamos. Una vez que la financiación de [the] Protección de nómina [Program] aparece, espero que podamos volver a contratar a nuestros empleados «.

La sala de conga

Una sala Conga repleta, ubicada en L.A.Vive.

(La sala de la conga)

«Creo que la mayoría de los clubes probablemente cerrarán sus puertas para cuando todo esté dicho y hecho», predice Espinoza. «Algunos permanecerán abiertos simplemente porque a sus propietarios no les importa obtener ganancias. Gran parte de la escena de la salsa se mantiene viva por personas que han invertido sus corazones en ella ”.

Mientras pasa sus días en reclusión creando pistas para un nuevo álbum, Montes parece reflejar la misma pasión: su carrera alimentada por un profundo compromiso con la música.

«Como líder de banda, estoy particularmente preocupado por volver a ponerme de pie lo antes posible», dice. «Quiero poder contratar y apoyar a todos los músicos que han estado conmigo durante tantos años».