El coronavirus y las pandemias que dieron forma a la historia humana



Hernán Cortés huyó de la capital azteca Tenochtitlán en 1520 bajo un asalto militar abrasador, perdiendo la mayor parte de sus tropas en su escape a la costa.


Pero el conquistador español, sin saberlo, dejó un arma mucho más devastadora que las armas y las espadas: la viruela.

Cuando regresó para retomar la ciudad, se tambaleaba en medio de una epidemia que nivelaría la población azteca, destruye sus estructuras de poder y conduce a la brutal derrota de un imperio, iniciando una aniquilación de sociedades nativas durante siglos desde Tierra del Fuego hasta el Estrecho de Bering.

Desde la peste de Justiniano y la Peste Negra hasta la polio y el SIDA, las pandemias han reformado violentamente la civilización desde que los humanos se asentaron por primera vez en las ciudades hace miles de años. Si bien los brotes causaron la muerte y el dolor, también provocaron una transformación masiva: en medicina, tecnología, gobierno, educación, religión, artes, jerarquía social, saneamiento. Antes de las epidemias de cólera del siglo XIX, las ciudades no pensaban en mezclar sus aguas residuales y el suministro de agua.


Nadie puede saber exactamente cómo la pandemia de COVID-19 finalmente cambiará el mundo. Consecuencias imprevistas conducirán a consecuencias aún más imprevistas.

Pero las grietas de estrés ya están apareciendo. Las naciones se están volviendo hacia adentro. Los gobernantes buscan más poder autoritario. El declive del liderazgo estadounidense se está acelerando. Las economías se enfrentan a recesiones. Las personas viven con miedo y desconfianza, y muchos pierden empleos y enfrentan potencialmente la pobreza que nunca antes habían experimentado.

Al mismo tiempo, científicos, tecnócratas y empresas están trabajando febrilmente para detener esta pandemia y prepararse mejor para la próxima. No hay duda de que surgirán nuevas tecnologías a partir de esta crisis épica.

También las cosas podrían ser menos tangibles.

Estadounidenses en general, parecen estar buscando la ciencia para salvar el día, no el giro político y el partidismo. El virus podría revivir la fe en las indiscutibles fuerzas de la bioquímica, en lo profundo del universo basado en hechos.

En otro nivel, la interrupción abrupta de las rutinas que durante mucho tiempo fueron consideradas inalterables: el largo viaje diario, la reunión de negocios que requiere un vuelo o dos, la necesidad de programar a los niños cada hora, la mentalidad de ir-ir-ir la posibilidad de un restablecimiento de comportamiento, para aquellos que pueden permitírselo. Millones han tropezado con la antigua simplicidad de una caminata por la tarde y muchos se preguntan si podría haber una manera de reducir algo del ruido en sus vidas, mantener las autopistas un poco más abiertas y el aire un poco más despejado.

“Las personas tienden a necesitar una gran conmoción para cambiar su comportamiento”, dijo Marlon G. Boarnet, profesor y presidente del departamento de planificación urbana y análisis espacial de la USC.

En particular, ve oportunidades para luchar contra un desastre global de movimiento más lento y potencialmente mucho más destructivo: el cambio climático.

“Ahora vemos que nuestros hábitos diarios pueden cambiar más rápido de lo que pensábamos”, dijo. “La gente ha tenido la oportunidad de teletrabajar. La realidad es que no tenían que ir a todas las conferencias. Y estamos vislumbrando cómo sería Los Ángeles si pudiéramos adelantarnos a nuestro problema de transporte “.

Dijo que los funcionarios públicos deben elaborar políticas para hacer que algunos de los cambios positivos sean permanentes antes de que los viejos hábitos vuelvan y se solidifiquen.

Aunque muchas personas, desde las camareras de hotel hasta los médicos de la sala de emergencias, no pueden hacer su trabajo en línea, quienes sí pueden considerarlo, dice. “Si tuviéramos a todos teletrabajadores por día a la semana, tendrías una increíble mejora en la calidad del aire”.

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Las pandemias son famosas por su idiosincrasia en los estragos que causan y las adaptaciones humanas que surgen a su paso. Un adagio entre los que estudian estas infecciones globales: “Si ha visto una pandemia, ha visto una pandemia”.

Juntas, las pandemias y las epidemias han llevado a avances masivos en la salud pública que permitieron que las ciudades y las civilizaciones crecieran y prosperasen: teoría de los gérmenes, saneamiento urbano, vacunación, penicilina, mejor higiene, salas de aislamiento y el método científico, que aportó racionalidad a la medicina moderna.

Las naciones y las sociedades se levantaron y cayeron sobre las espaldas de las pandemias. La Peste Negra de la peste bubónica que estalló en la década de 1300, matando a la mitad de la población de Europa, dio los últimos golpes al orden feudal de la servidumbre, con oleadas de brotes mortales que siguieron durante siglos, sacudiendo la fe en la Iglesia Católica Romana, y algunos Los historiadores sugieren, haciendo posible el Renacimiento y la Reforma.

Pero la interrupción causada por epidemias más pequeñas, incluso las simples notas al pie de la historia, también han tenido consecuencias colosales.

Considere cómo Estados Unidos obtuvo la vasta sección media del país que le permitió expandirse hacia el oeste a California y convertirse en la nación más próspera de la Tierra.

En 1802, Napoleón envió al ejército más grande del mundo al Caribe para sofocar una rebelión de esclavos y restaurar el dominio francés en la que había sido la colonia más rentable de Francia, St. Domingue. Pero una epidemia de fiebre amarilla devastó a sus tropas, matando a unos 50,000 y obligando a su ejército a irse en la derrota.

Sin la rica colonia de islas para financiar sus grandes planes en el continente americano, Napoleón se retiró a Europa para enfrentarse a Inglaterra. St. Domingue se convirtió en Haití, la primera república negra libre del mundo, y el presidente Thomas Jefferson compró 828,000 millas cuadradas de territorio francés a bajo precio, desde Nueva Orleans hasta las Montañas Rocosas y Canadá.

Entonces, en la gran cascada de eventos humanos, Kansas City y Denver, y por extensión Los Ángeles, Seattle y Silicon Valley, se deben un poco a ese ancestro perdido hace mucho tiempo, una peste en las Antillas.

Sin embargo, un desastre biológico mucho más grande, la pandemia de gripe de 1918, que mató a entre 20 y 50 millones de personas en todo el mundo al final de la Primera Guerra Mundial, dejó meras ondas en términos de un cambio social más amplio. Algunos historiadores la denominaron la “pandemia olvidada” e incluso la gran generación de escritores estadounidenses que la vivieron (Hemingway, Faulkner, Fitzgerald) la ignoraron o apenas la mencionaron en sus obras.

“Nada más, ni infección, ni guerra, ni hambruna, ha matado a tantos en tan poco tiempo. Y, sin embargo, nunca ha inspirado asombro, ni en 1918 ni desde entonces “, escribió Alfred W. Crosby en” La pandemia olvidada de Estados Unidos “.

Cómo este nuevo virus, el SARS-CoV-2, doblegará ese torrente humano es imposible de saber. Todavía estamos cayendo en el primer ayuno.

Con la medicina moderna y los datos actuales sobre el virus, nadie predice la próxima gripe española o la Peste Negra.

Pero muchos ven problemas más allá del número de muertos y las consecuencias económicas.

Muchos politólogos temen que la polarización profunda y el presidente divisivo de Estados Unidos eviten que la nación se una a las grandes políticas para salvar a millones de la pobreza en caso de recesión o para reformar masivamente nuestro sistema de salud. No parece probable un nuevo New Deal, a pesar de los esfuerzos de la izquierda para aprobar un New Deal verde.

Y a medida que Estados Unidos abandona el papel de liderazgo que ha ejercido desde la Segunda Guerra Mundial, y el nacionalismo brota en todo el planeta, será más difícil para los países cooperar en las grandes crisis transnacionales: cambio climático, ciberseguridad, terrorismo, proliferación de armas nucleares , refugiados, todo tipo de tráfico y la próxima pandemia. Los países podrían volverse hacia adentro, las cadenas de suministro podrían contraerse, la economía global podría tambalearse.

“Esta es la crisis más global de nuestras vidas”, dice Ian Bremmer, politólogo y fundador de Eurasia Group, una firma de investigación y consultoría de riesgo político. “Necesitamos desesperadamente una respuesta coordinada”.

“Si nos fijamos en el último par de crisis que tuvimos, ya sea el 11 de septiembre o la gran recesión, fue un orden global liderado por Estados Unidos”, dice. “Hubo un efecto de rally alrededor de la bandera. Hubo una fuerte cohesión entre los EE. UU. Y nuestros aliados clave en todo el mundo “.

George W. Bush tuvo un índice de aprobación del 92% después del ataque del 11 de septiembre.

“Trump tiene 46 años”, dice.

Bremmer llama a esta pandemia la primera crisis “G-Zero”, sin el Grupo de los 7 (G-7) o el Grupo de los 8 países industrializados para proporcionar liderazgo mundial.

“Nadie va a reemplazar a los Estados Unidos, pero China ciertamente aprovechará el vacío geopolítico que está dejando Estados Unidos en este momento, y hará que muchos aliados estadounidenses se cubran más”.

Pero asumir un papel menos internacionalista también podría tener algunas ventajas, dice Bremmer. Señala que cuando terminó la Guerra Fría, se habló mucho de un “dividendo de paz”, en el que Estados Unidos reduciría su presupuesto de defensa y se centraría en la construcción de infraestructura y educación. Pero el presidente Clinton se vio obstaculizado por la resistencia de la industria de defensa y los opositores en el Congreso, y luego el 11 de septiembre provocó guerras costosas en Irak y Afganistán y la guerra mundial contra el terrorismo.

Bremmer espera ver un esfuerzo como ese, pero teme que la economía pueda quedar paralizada a corto plazo.

“El gobierno de los Estados Unidos no ha estado invirtiendo adecuadamente en sus ciudadanos durante décadas”, dijo Bremmer. “No va a ser fácil. Pero es ahora o nunca “.

Los expertos en políticas de salud esperan que, al menos, la pandemia conduzca a la creación de agencias de salud pública locales y estatales, lideradas por los Centros para el Control y la Prevención de Enfermedades, para enfrentar el próximo nuevo contagio y tratar mejor con otros problemas de salud del comportamiento. desafíos que afectan a grandes sectores de la sociedad, incluida la obesidad, el tabaquismo, el vapeo, las enfermedades de transmisión sexual y la epidemia de opioides.

“Nuestra respuesta a esto muestra que necesitamos un sistema de salud pública real en este país”, dijo Drew Altman, presidente y director ejecutivo de la Kaiser Family Foundation, “Un sistema que puede probar rápidamente si tenemos un pandemia, y rastrear y aislar casos “.

Altman no ve esta pandemia cambiando la ecuación política en un sistema nacionalizado de salud. “Teóricamente, esta es una crisis a corto plazo”, dijo. “En algún momento, republicanos y demócratas volverán a formarse”.

Charlie Cook, quien ha seguido campañas y tendencias durante tres décadas para su guía política no partidista, dice que los estadounidenses no ven esto tanto como un fracaso del sistema médico, sino “más que una amenaza de defensa civil / seguridad nacional para la nación”.

Y no cree que la caótica respuesta federal esté persuadiendo a muchas personas de que debería estar a cargo de su atención médica.

Lo que muchos esperan es un retorno a la fe en la ciencia, la experiencia y las verdades duras.

“Me imagino que el movimiento antivacunas finalmente entrará en declive”, dijo Daniel Hallin, profesor de comunicaciones de la Universidad de California en San Diego, que estudió cómo se propaga la información durante las epidemias. “Posiblemente un cambio hacia la apreciación de por qué necesitamos un gobierno competente”.

Él espera que las personas sean más conscientes de lavarse las manos y tocar cosas durante una o dos temporadas de gripe, pero que cuando el virus desaparezca de la memoria, volverán a abrazarse y darse la mano, ir a conciertos, películas y restaurantes. “Cuando la gente dice que esto cambiará el mundo tal como lo conocemos, no lo veo”.

Pero Larry Diamond, politólogo y miembro principal de la Institución Hoover de la Universidad de Stanford, tiene una ventaja diferente.

“Creo que esta será una crisis muy larga y prolongada”, dijo. “Creo que va a ser muy profundo y multidimensional. Creo que los efectos se desarrollarán durante muchos años “.

Diamond, que ha pasado cuatro décadas promoviendo la democracia en más de 70 países, está particularmente preocupado por los autoritarios que explotan la crisis. La vigilancia utilizada para rastrear a las personas expuestas al virus puede volverse contra enemigos políticos y disidentes. La información crítica puede ser suprimida, como lo fue el brote temprano en Wuhan, China, permitiendo que el virus se propague por todo el mundo con un efecto desastroso.

“El parlamento húngaro acaba de aprobar una ley que otorga al primer ministro autoritario un poder de decreto absoluto sin control”, dijo. “Creo que veríamos más y más esfuerzos para utilizar la crisis para suprimir la libertad de información y las libertades civiles y la independencia judicial y los controles y equilibrios legislativos y otros controles y equilibrios institucionales”.

Y no solo teme que esto suceda en países extranjeros. Está consternado de que el Congreso no se esté uniendo a un proyecto de ley para asegurarse de que todos los votantes en Estados Unidos puedan emitir su voto por correo en noviembre, cuando los epidemiólogos dicen que el hemisferio norte podría estar en medio de otro brote.

“Simplemente no podemos permitir una situación en la que un presidente en funciones regrese a fines de octubre y diga que las elecciones deben posponerse porque tenemos una crisis de salud pública que resurge”, dijo. “Tenemos tiempo de sobra para hacer esta transición. Nuestra democracia está en gran riesgo si no lo hacemos.



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