El cráneo de Dragon Man queda estupefacto, desentraña dudas sobre la evolución humana

Una ilustración de Dragon Man en casa.

Chuang Zhao

Una de las piezas clave del rompecabezas de nuestro largo arco narrativo como especie humana puede haber estado escondida en el fondo de un pozo en China durante casi un siglo. Pero ahora el cráneo antiguo casi intacto de lo que podría ser nuestro pariente extinto más cercano, apodado el Hombre Dragón, está muy a la vista del público como objeto de intensa fascinación y debate científicos.

La historia cuenta que un trabajador en la construcción de un puente en la ciudad china de Harbin desenterró el cráneo en 1933, pero lo escondió en un pozo para evitar que cayera en manos del ejército japonés ocupante. Su existencia solo fue revelada por la familia del trabajador en los últimos años y donada a la Universidad de Hebei Geo para su estudio.

Resulta que la intuición del trabajador de que el cráneo podría ser significativo era correcta.

“El fósil de Harbin es uno de los fósiles craneales humanos más completos del mundo”, dice Qiang Ji, profesor de paleontología de la Universidad de Hebei Geo y autor de un estudio sobre el cráneo, en un comunicado. “Este fósil conservó muchos … detalles que son críticos para comprender la evolución del género Homo y el origen del Homo sapiens”.

El cráneo de Harbin es la verdadera gran caja de cráneos del género Homo. Es una enorme cúpula con espacio para un cerebro humano moderno, pero con cuencas de los ojos más grandes y algo cuadradas, cejas imponentes, boca ancha y dientes de gran tamaño.

Los científicos, incluido Ji, creen que el cráneo, que se cree que proviene de un hombre que vivió hasta los 50 años, es un espécimen de una especie humana previamente desconocida llamada Homo longi o “Hombre Dragón”. Un trío de artículos de los investigadores se publicó el viernes en una revista llamada The Innovation y hacen la sugerente sugerencia de que estamos estrechamente relacionados con los dragones, o al menos con el hombre dragón y la mujer dragón.

“Al igual que el Homo sapiens, cazaban mamíferos y aves, recolectaban frutas y verduras y quizás incluso pescaban”, comenta el coautor Xijun Ni, profesor de paleoantropología en la Academia China de Ciencias y la Universidad Geo de Hebei.

Una reconstrucción virtual del cráneo de Dragon Man.

Xijun Ni

La datación geoquímica sitúa el cráneo en 146.000 años o más, una era en la que las especies humanas estaban en movimiento junto con mamuts lanudos, rinocerontes lanudos y quizás castores gigantes. También es posible que Dragon Man y su clan se hayan encontrado con los primeros Homo sapiens..

“En conjunto, el cráneo de Harbin proporciona más evidencia para que comprendamos Homo diversidad y relaciones evolutivas “, dice Ni.” Encontramos nuestro linaje hermano perdido hace mucho tiempo “.

Sin embargo, no todos los científicos, ni siquiera todos los del equipo de investigación, están de acuerdo sobre cuán nueva de una especie podría ser en realidad.

“Harbin se entiende mejor como un denisovano”, dijo a The New York Times la paleoantropóloga Karen Baab, que no participó en la investigación.

Los denisovanos eran una especie humana arcaica que se cree que vagó aproximadamente por la misma zona durante el mismo período. Pero los científicos basan su conocimiento de estas personas extintas en algo de ADN y muy pocos restos, ciertamente nada tan sustancial como el cráneo del Hombre Dragón.

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Comparaciones de cráneos entre especímenes de Pekín, Maba, Jinniushan, Dali y Harbin (de izquierda a derecha).

Kai Geng

Así que podría ser, como piensan Baab y otros, que el cráneo de Dragon Man es realmente el primer vistazo que tenemos de un perfil denisovano.

Chris Stringer del Museo Nacional de Historia de Londres, que formó parte del equipo de investigación, dice que está de acuerdo en que Dragon Man merece un nombre de especie distinto, pero cree que el cráneo también podría estar relacionado con el famoso cráneo de Dali Man, que también se encuentra en China. .

“Preferiría colocar los fósiles de Harbin y Dali juntos como (Homo) daliensis”, Stringer escribe. “También considero a Harbin como un posible denisovano, aunque se necesita mucho más trabajo allí”.

Si bien pocos parecen unánimes sobre la interpretación específica de lo que significa el debut de Dragon Man, Stringer habla en nombre de muchos otros científicos que están de acuerdo en que es un gran problema.

“Estas diferencias de opinión”, dice Stringer, “no deberían desviarse de una pieza nueva y notable en el rompecabezas de la evolución humana, un fósil que continuará agregando información importante durante muchos años por venir”.

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