El cráter lunar donde la NASA enviará su Viper Rover

La NASA ha planeado durante años enviar un rover robótico a las regiones polares de la Luna. El hielo de agua atrapado en el fondo de los cráteres podría ser una bendición para los futuros astronautas visitantes, ya que proporcionaría agua para beber, aire para respirar y combustible para cohetes para impulsarlos de regreso a la Tierra o incluso más lejos en el sistema solar.

Ahora, la NASA ha identificado el cráter en el que el rover, el Rover de exploración polar de investigación de volátiles, o VIPER, pasará unos 100 días explorando cuando llegue en un par de años.

VIPER aterrizará cerca del polo sur de la luna, en el borde occidental del cráter Nobile de 45 millas de ancho, que se formó cuando algo golpeó la luna. Cerca de los polos, el sol está bajo en el horizonte y el fondo de los cráteres, que se encuentran en sombras permanentes, se encuentran entre los lugares más fríos del sistema solar.

“El rover se acercará y conocerá personalmente el suelo lunar, incluso perforando varios pies hacia abajo, lo que nos ayudará totalmente a redefinir lo que sabemos sobre nuestra luna”, dijo Lori Glaze, directora de la división de ciencia planetaria de la NASA, durante una conferencia de prensa. conferencia de prensa telefónica el lunes.

Debido a que el VIPER funciona con paneles solares, no puede adentrarse mucho en la oscuridad (sus baterías le permitirán funcionar en la oscuridad hasta por 50 horas) y necesita una línea de luz directa con la Tierra para comunicarse. La región de Nobile, dijeron los funcionarios de la NASA, es un lugar favorable porque el terreno es variado pero lo suficientemente suave para que navegue el rover.

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VIPER es aproximadamente del tamaño de un carrito de golf: 5 pies de largo, 5 pies de ancho y alrededor de 8 pies de alto. Con un peso de aproximadamente 1,000 libras, llevará un conjunto de instrumentos, incluido un taladro que le permitirá extraer muestras de debajo de la superficie.

Pero los funcionarios de la NASA admiten que no tienen datos definitivos que muestren que hay una cantidad significativa de agua en la región de Nobile. Independientemente de si existe agua allí o no, los hallazgos de la misión VIPER proporcionarán una comparación entre lo que se mide desde la órbita y lo que realmente hay en el suelo lunar.

“Si descubrimos que no hay agua en cualquier lugar que miremos, ese es un descubrimiento fundamental”, dijo Anthony Colaprete, el científico principal de la misión, “y estaremos rascándonos la cabeza y reescribiendo libros de texto nuevamente”.

El hielo de agua es un recurso importante para la exploración lunar, pero se desconoce su ubicación exacta y su naturaleza en la luna. Podría estar en la superficie en forma de escarcha o enterrado bajo tierra. Puede ser agua pura o mezclada con minerales. La misión de VIPER es averiguarlo, y dicha información ayudará a planificar Artemis, el programa de la NASA para el regreso de astronautas a la luna.

El año pasado, la NASA anunció que había adjudicado un contrato a Astrobotic Technology Inc. de Pittsburgh para entregar VIPER a la luna a fines de 2023. El costo de construir VIPER y operarlo es de $ 433.5 millones, y la NASA está pagando a Astrobotic $ 226 millones adicionales para envíalo a la superficie de la luna.

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VIPER es una de una serie de misiones robóticas que la NASA está financiando como parte de su renovado interés en la luna. El primero, CAPSTONE, podría lanzarse desde Nueva Zelanda hacia la órbita lunar el próximo mes en un pequeño cohete construido por la empresa Rocket Lab.

Para VIPER y otras misiones que van a aterrizar en la luna, la NASA está tomando una página de su exitoso libro de jugadas después de contratar compañías privadas para transportar carga y luego astronautas a la Estación Espacial Internacional. En el pasado, la agencia espacial habría tenido que desarrollar el sistema de aterrizaje para VIPER, pero ahora depende de empresas privadas como Astrobotic para ese servicio.

Un hito trascendental que se avecina para el programa Artemis será el lanzamiento de una cápsula espacial Orion, diseñada para llevar a los astronautas de la Tierra a la órbita lunar. Este vuelo no tendrá a nadie a bordo; es una prueba del enorme Sistema de Lanzamiento Espacial de Orion y la NASA. Los funcionarios de la NASA todavía dicen que podría despegar a fines de este año, pero es probable que el calendario se deslice hasta 2022.

El primer aterrizaje de astronautas en la luna, con la ayuda de la nave espacial Starship de SpaceX, se produciría en la tercera misión, todavía programada para 2024 pero que probablemente se retrasará.

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El rover robótico VIPER está destinado a llegar primero.

Y puede que no esté solo. Las misiones que lanzarán China y Rusia, potencialmente en colaboración, también buscan el polo sur lunar para estudiar el hielo de agua.

Si bien la Unión Soviética envió dos rovers en la década de 1970, y China ha enviado dos desde 2013, incluido uno en 2019 como parte de la primera misión que aterrizará en el lado opuesto de la luna, VIPER será el primer rover robótico lunar de la NASA.

La NASA en realidad tiene una pequeña misión llamada Lunar Trailblazer que consiste en hacer mapas globales del agua lunar desde la órbita. Bethany L. Ehlmann, investigadora principal de la misión, dijo que sería un ojo en el cielo señalar al VIPER los lugares donde existía el agua, lo que aumenta las probabilidades de una misión exitosa.

Pero el lanzamiento de Lunar Trailblazer no está programado hasta 2025, junto con otra nave espacial. Eso pasará mucho tiempo después de que VIPER haya dejado de funcionar.

Una fecha de lanzamiento anterior requeriría un nuevo viaje para Trailblazer y se sumaría al precio de la misión.

Durante la conferencia de prensa, el Dr. Glaze dijo que no había planes para adelantar la fecha de lanzamiento de Lunar Trailblazer a pesar de que la nave espacial estaría lista a principios de 2023, antes de que VIPER se dirija a la luna.