El dilema de la deuda estudiantil de 1,6 billones de dólares que se cierne sobre la economía estadounidense

El destino de la economía estadounidense depende de la vitalidad del consumidor estadounidense, y ahí radica un misterio. Nadie está realmente seguro de cuándo las decenas de millones de personas con préstamos federales para estudiantes tendrán que empezar a pagar sus obligaciones. Los montos involucrados no son pequeños: hay $ 1,6 billones de dicha deuda pendiente y el gobierno ha suspendido los cobros de la mayor parte de ella.

La forma estadounidense de financiar la educación superior ha sido durante mucho tiempo un lastre para la economía de la nación. Todo ese dinero prestado ayuda a aumentar el costo ya exorbitante de un título. Muchos estudiantes, particularmente en comunidades minoritarias, luchan durante décadas para escapar de la carga de sus préstamos.

Pero la historia ha dado un giro inesperado durante la pandemia. Los prestatarios estudiantiles de EE. UU. todavía deben mucho, pero pagan muy poco. Los programas federales de indulgencia de préstamos para estudiantes siguen vigentes más de dos años después de que la administración Trump los iniciara en los primeros días de la pandemia.

La pausa actual en el cobro de la deuda estudiantil está programada para finalizar el 31 de agosto, pero los observadores políticos esperan que la administración de Biden emita otra extensión, la quinta, para evitar irritar a los votantes en el período previo a las elecciones de mitad de período de noviembre por el control del Congreso.

No está claro si alguna vez habrá suficiente voluntad política en Washington para ir más allá de la moratoria de pago y reemplazarla con políticas que, con suerte, facilitarán que los estadounidenses obtengan educación superior sin correr el riesgo de sufrir penurias.

Destacados legisladores demócratas han pedido la cancelación de la deuda estudiantil de hasta $50,000 por prestatario. Se dice que el presidente Joe Biden está a favor de perdonar alrededor de $ 10,000 cada uno para las personas que ganan menos de $ 125,000. Los republicanos se oponen a la cancelación de la deuda, y el líder del partido en el Senado, Mitch McConnell, lo calificó como “una gran bofetada en la cara de todas las familias que se sacrificaron para ahorrar para la universidad”.

La incertidumbre sobre la dirección actual de la economía estadounidense solo hará que la decisión sea más difícil. Mark Zandi, economista jefe de Moody’s Analytics, dice que la alta inflación está disminuyendo el apetito por la condonación de la deuda, mientras que los temores de recesión dificultarán la reanudación de los cobros. En otras palabras, esta lata política va a ser pateada por el camino.

“En algún momento, el gobierno federal tiene que tomar una decisión. No puede continuar con una moratoria para siempre”, dijo Zandi. “Pero parece que estamos atrapados en ámbar en el tema de los préstamos estudiantiles hasta que la economía navegue a través de este período de alta inflación y alto riesgo de recesión”.

Las apuestas son altas. La deuda de préstamos estudiantiles de EE. UU. se situó en $ 1,6 billones en el segundo trimestre, o $ 700 mil millones más de lo que los estadounidenses tomaron prestado con sus tarjetas de crédito, según el Banco de la Reserva Federal de Nueva York. La mayor parte del dinero se debe al gobierno federal.

Bajo el esfuerzo de indulgencia de EE. UU., se suspendió el cobro de pagos de préstamos estudiantiles federales y la acumulación de intereses, mientras que los préstamos morosos se marcaron como actuales. Los economistas de la Fed de Nueva York estiman que alrededor de 38 millones de prestatarios han recibido alivio y hasta ahora se han renunciado a los pagos de préstamos de alrededor de $ 226 mil millones. Un informe de la Reserva Federal de Filadelfia dijo que «casi cuatro de cada cinco prestatarios estudiantiles se han saltado algunos o todos los pagos programados desde abril de 2020».

Las mejoras resultantes en las finanzas del consumidor se documentaron en un informe de la Reserva Federal de Nueva York publicado este mes. Encontró que los puntajes crediticios del 79.1 por ciento de los prestatarios de préstamos estudiantiles aumentaron durante la pandemia, una mejora más dramática que la registrada en el período de dos años antes del golpe de Covid-19.

Sin embargo, los economistas de la Fed de Nueva York se preguntan si tales ganancias pueden resultar efímeras. Se sintieron alentados porque algunas de las mejoras en la puntuación crediticia reflejaron la reducción de las tasas de utilización de tarjetas de crédito por parte de los prestatarios. Por otro lado, encontraron que algunos prestatarios morosos registraron mejoras dramáticas en sus puntajes simplemente porque sus préstamos fueron marcados como vigentes bajo el programa de indulgencia.

Reanudar el cobro de préstamos estudiantiles federales de algún tipo requerirá que las autoridades actúen con cuidado. Si bien la indulgencia obviamente ha ayudado a los prestatarios, también ha oscurecido las luchas de muchos de ellos durante la pandemia. Solo sabremos cómo están más tarde.

El informe de los economistas de la Fed de Filadelfia prestó especial atención a «una parte significativa de los prestatarios de educación» a quienes describieron como «con dificultades crónicas». Muchas de estas personas asumieron deudas estudiantiles pero no lograron obtener un título o encontrar un trabajo en su área de especialización.

“Los prestatarios con desafíos de pago crónicos se benefician de las indulgencias automáticas”, observaron los autores del informe, “pero las respuestas de nuestra encuesta sugieren que para la mayoría de estos prestatarios, la indulgencia es simplemente posponer el día del juicio final”.

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