El ex CEO de Cisco, John Chambers, se enfrenta a Cisco en la startup Nile

Los fundadores de Nile, John Chambers, a la izquierda, y Pankaj Patel, han trabajado juntos durante casi 25 años.

Nilo

En sus dos décadas al frente de Cisco, John Chambers convirtió a un advenedizo de redes informáticas en una de las empresas tecnológicas más dominantes del mundo, con cerca de 50.000 millones de dólares en ingresos anuales y clientes gigantes en todo el mundo.

Ahora, siete años después de vender conmutadores y enrutadores, Chambers está desafiando a su ex empleador con una nueva empresa que saldrá del modo sigiloso el miércoles. Chambers, de 73 años, se asoció con el exjefe de desarrollo de Cisco, Pankaj Patel, para crear una empresa llamada Nile, que promete revolucionar el mundo del Wi-Fi corporativo.

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Es un mercado que durante años ha visto a Cisco batallar con Juniper Networks y Aruba Wireless, ahora una unidad de Hewlett Packard Enterprise. Chambers y Patel dicen que ni Cisco ni sus rivales existentes han desarrollado la tecnología inalámbrica necesaria para satisfacer las demandas de la oficina moderna, con su enjambre de dispositivos, tendencia hacia el trabajo híbrido y amenazas de seguridad avanzadas.

“Estamos construyendo algo que nuestra empresa anterior no estaba construyendo”, dijo Chambers en una entrevista con CNBC. «Es un área completamente nueva. No es como si hubiéramos hecho algo, y estamos tratando de mejorarlo».

Nile ha recaudado $125 millones en los cuatro años desde que él y Patel, el CEO, se unieron para iniciar la empresa, aunque sus rondas de financiación se han mantenido confidenciales hasta ahora. A través de su firma de inversión, JC2 Ventures, Chambers dijo que posee el 10% de Nile. Otros inversores incluyen March Capital, 8VC e Iconiq Capital.

La tecnología de Nile solo ha estado disponible para los clientes en general desde mayo, por lo que la compañía tiene un largo camino por recorrer antes de que las conversaciones sobre participación de mercado sean significativas. Un portavoz dijo que Nile tiene 20 implementaciones de producción, incluso en Sprinklr, ThoughtSpot y la Universidad de Missouri-Kansas City.

Nile ofrece una experiencia de usuario simple, sin necesidad de que los clientes tengan que lidiar con la actualización del hardware. En lugar de vender cajas grandes y costosas, el modelo de Cisco, Nile cobrará a las organizaciones según la cantidad de personas que usan su infraestructura de red cada mes.

Eso es particularmente relevante en un momento en que los empleadores están descifrando sus planes de trabajo híbrido y remoto. Patel dice que la oferta de servicios exclusivos de Nile ahorrará a los clientes entre un 30 % y un 50 % en cada ubicación donde se implemente.

«Somos muy diferentes», dijo. «Realmente nos alineamos con la cantidad de usuarios en una red. En un edificio, si hay 250 o 300 usuarios en un día determinado, solo les cobramos por la cantidad de personas que lo usan».

Nile está lejos de ser la primera empresa en atacar a Cisco y otros proveedores de hardware con una alternativa basada en software.

‘Ha sido una palabra de moda en la industria’

Mientras Chambers y Patel todavía estaban en Cisco, varias nuevas empresas de Silicon Valley plantearon grandes rondas de riesgo mientras promocionaban un enfoque llamado redes definidas por software que implicaba desarrollar software avanzado y colocarlo dentro de cajas de productos básicos. Pero la exageración nunca se materializó en grandes empresas nuevas, ya que los titulares, incluido Cisco, se abrieron paso en el mercado.

Más recientemente, Cisco comenzó a permitir que los clientes paguen por las redes como servicio (NaaS), con la introducción en 2021 de lo que llama Cisco+. Y a principios de este año, HPE anunció GreenLake para Aruba. Sin embargo, pocas empresas grandes se han suscrito a este tipo de acuerdos, dijo Brandon Butler, analista de IDC, investigador de la industria tecnológica.

«Los titulares han intentado hacer NaaS durante mucho tiempo», dijo Patel. «Ha sido una palabra de moda en la industria desde siempre».

Chambers dice que el enfoque de Nile es hacer por las redes lo que Amazon hizo por el almacenamiento y la computación, permitiendo que las personas alquilen recursos y paguen por lo que usan cada mes en lugar de exigirles que compren, configuren y administren su propio hardware. Butler de IDC dijo que, dentro del centro de datos, las redes están rezagadas con respecto a la computación y el almacenamiento en el movimiento hacia el uso basado en el consumo.

La línea de productos inicial de Nile incluye puntos de acceso que distribuyen Wi-Fi en una instalación, conmutadores de acceso que se conectan a puntos de acceso y conmutadores de distribución que pueden conectar conmutadores de acceso a Internet. El software permite a los administradores ver si la red funciona correctamente, obtener información sobre problemas y monitorear el rendimiento de las aplicaciones.

Si bien enfrentarse a Cisco es una tarea ardua para cualquier startup, pocas personas están mejor posicionadas para conocer las debilidades de la empresa que Chambers y Patel, quienes han trabajado juntos de alguna manera durante aproximadamente 25 años. Chambers se unió a Cisco en 1991, un año después de la salida a bolsa de la empresa y, en 1995, asumió el cargo de director ejecutivo, cargo que ocuparía durante los siguientes 20 años. Patel pasó casi 14 años en Cisco y antes de eso fue ingeniero en una empresa que Cisco compró. En el momento de su partida, se encontraba entre los cuatro principales ejecutivos de Cisco.

«Ya sea una empresa pública o una empresa privada, una empresa pequeña, mediana o grande, cualquier empresa está esencialmente en juego en lo que a nosotros respecta», dijo Patel. «¿Por qué? Porque cualquiera en cualquier empresa, pequeña o grande, necesita conectividad para hacer su trabajo».

Mientras tanto, Cisco ha estado sumido en un modo de bajo crecimiento durante más de una década, lo que incluye el final de la carrera de Chambers allí. La compañía no ha generado un crecimiento de ingresos de dos dígitos desde 2010, al salir de la crisis financiera, y solo ha superado el 5% una vez desde 2013.

Para Chambers, enfrentarse a Cisco tiene algo de ironía. Como director general, se sabía que Chambers hacía la vida difícil a sus lugartenientes que se marchaban a una empresa rival. El ejemplo más notable fue en Arista, una empresa de redes empresariales cofundada por Andy Bechtolsheim y David Cheriton, quienes habían vendido una empresa anterior a Cisco.

En 2008, el dúo contrató a Jayshree Ullal, quien había sido un alto ejecutivo de Cisco, como CEO de Arista. Fue un movimiento que Chambers tomó personalmente. En 2011, según el Wall Street Journal, Chambers «les dijo a los ejecutivos que evitaran que Arista ganara nuevos negocios con los clientes de Cisco». Su personal de ventas luego formó un «Equipo Tigre» para impedir los «esfuerzos de marketing de Arista y anticiparse a su plan de oferta pública inicial», informó el Journal.

En 2014, Cisco demandó a Arista por infracción de patentes y derechos de autor, lo que desencadenó una prolongada lucha legal que terminó cuatro años después cuando Arista acordó pagar a Cisco más de 400 millones de dólares para poner fin al litigio.

Chambers le dijo a CNBC en el momento de la demanda: «Necesitábamos enviar un mensaje al mercado de que protegeremos nuestra innovación y también protegeremos a nuestros clientes». Ullal respondió y le dijo a CNBC que Arista estaba «definitivamente sorprendida y decepcionada».

Cisco demandó a Arista para proteger la innovación: CEO

«John debería haber al menos levantado el teléfono y llamado», dijo Ullal en ese momento. «En cambio, estaba en la prensa, y solo lo obtuvimos cinco días después».

Cuando se le preguntó acerca de la comparación entre lo que hicieron los ex ejecutivos de Cisco en el pasado y lo que está haciendo ahora, Chambers lo calificó como una «pregunta justa». Dijo que él y Patel han estado fuera de Cisco «durante muchos años» y han hecho aproximadamente ocho nuevas empresas juntos desde entonces. Dijo que Nile va tras un mercado en transición en el que todos los titulares no han logrado cambiar”, y agregó: “Siempre he creído que su competencia siempre viene desde abajo”.

Chambers también mencionó a otro alumno de Cisco, que dejó la empresa para construir un competidor próspero llamado Zoom. Eric Yuan, fundador y director ejecutivo de Zoom, se unió a Cisco en 2007 mediante la adquisición de WebEx. Dejó Cisco en 2011 después de no lograr tracción interna por su esfuerzo por construir un sistema de videoconferencia más moderno.

Yuan comenzó Zoom, que se convirtió en un nombre familiar durante la pandemia debido a lo fácil que era configurar y usar su software de chat de video en cualquier dispositivo en la oficina, en casa o en movimiento. Chambers es muy elogioso con Yuan e incluso usa Zoom para sus reuniones virtuales (incluida esta).

«Era muy creativo», dijo Chambers, de Yuan. «Ojalá hubiéramos sido más rápidos para equilibrar eso».

RELOJ: «Si está pensando en inversiones ahora, pensaría en empresas de ciberseguridad», dice John Chambers.