El fallecimiento de Nikola Jokic es simplemente divertido de ver

DENVER — Aproximadamente a la mitad del tercer cuarto de un partido a principios de abril, Nikola Jokic empujaba el balón por la cancha después de atrapar un rebote defensivo para los Denver Nuggets.

Justo antes de llegar a la línea media de la cancha, lanzó un pase perfectamente colocado sobre las cabezas de cuatro defensores de los San Antonio Spurs y hacia las manos de su compañero de equipo debajo de la canasta, el alero Aaron Gordon, quien empujó la bandeja fácil.

Fue el tipo de pase que pocas personas en la NBA, y quizás ningún otro centro, podría hacer, y es una razón clave por la que Jokic, el jugador más valioso en el momento, es nuevamente uno de los principales candidatos para ganar el premio.

Sin embargo, Jokic, un serbio de 27 años, no es solo un pasador excepcional para un centro. Es uno de los mejores pasadores de la NBA y puede terminar siendo recordado como uno de los mejores de todos los tiempos.

Todo en la ofensiva de Denver pasa por Jokic. Nunca es el jugador más rápido o más atlético en la cancha, pero su habilidad para pasar es un ecualizador. Puede encontrar cortadores, con o sin mirar, y lanzó más pases que nadie durante la temporada regular: 5,432, según las estadísticas de seguimiento de la liga, 615 más que el siguiente jugador. Su porcentaje de asistencia de 42.6, una medida de cuántos tiros de sus compañeros ayudó a crear, fue el cuarto mejor durante la temporada regular. Fue más alto que el de los jugadores conocidos por sus pases, como Stephen Curry de Golden State, LaMelo Ball de Charlotte y LeBron James de los Lakers.

Ahora, Jokic se enfrenta a Curry y sus compañeros de equipo de los Warriors en la primera ronda de los playoffs de la Conferencia Oeste, y a Curry le resulta mucho más fácil acumular asistencias. Golden State ha podido limitar la efectividad de Jokic al llenarlo de defensores y cortar las líneas de pase. Y en ocasiones, Jokic ha sido sofocado por Draymond Green, quien una vez ganó el premio al Jugador Defensivo del Año. Denver está detrás de la serie dos juegos a cero.

Pero Jokic también puede marcar en la élite. Debido al toque hábil de Jokic alrededor del aro y la capacidad de crear para los demás, el entrenador de los Nuggets, Michael Malone, convirtió a Jokic en el punto focal de la ofensiva de los Nuggets en 2016-17, la segunda temporada de Jokic en la NBA. El año anterior, los Nuggets eran una ofensiva de nivel inferior. Desde entonces, los Nuggets dirigidos por Jokic han estado entre los mejores equipos ofensivos de cada temporada.

“Tienes un centro que no solo es desinteresado, sino que tiene un coeficiente intelectual tremendamente alto y se enorgullece de hacer que cada uno de sus compañeros de equipo sea mejor”, dijo Malone.

A pesar de que el baloncesto se ha vuelto cada vez más sin posición y más adecuado para los versátiles, Jokic se destaca por ser un centro de punta, un gran hombre que puede dirigir la ofensiva desde cualquier lugar de la cancha.

Aquí hay un vistazo a algo de lo que puede hacer.

Al final de la prórroga contra Los Angeles Clippers en enero, Jokic estaba siendo doblemente emparejado más allá de la línea de 3 puntos. Lanzó un pase cruzado al pecho de Gordon, que estaba parado en la esquina opuesta con dos defensores cerca. Gordon acertó el tiro en salto ganador del juego.

Tenía sentido que los Clippers cargaran en el lado de la cancha de Jokic, dejando a Gordon abierto en la esquina, porque era razonable suponer que nadie podría hacer ese tipo de pase. Requería la fuerza para empujar la pelota hacia la esquina y la precisión para asegurarse de que no se saliera de los límites o fuera interceptada. Pero aquí es donde Jokic es un centro que lo hace diferente. Su altura de 6 pies y 11 pulgadas le dio una ventaja, lo que le permitió ver por encima de los brazos extendidos de sus defensores y detectar al Gordon abierto de par en par.

Los Clippers difícilmente podrían haber defendido mejor a los Nuggets, pero Jokic encontró un ángulo para llevarle el balón a su compañero de equipo. Fue uno de los pases más destacables de la temporada.

“Creo que simplemente pone a la defensa en una situación imposible, especialmente cuando tienes escoltas que pueden anotar y aprovecharlo”, dijo el gerente general de los Nuggets, Calvin Booth, quien fue centro en la NBA de 1999 a 2009.

Denver es uno de los equipos más lentos de la liga, pero Jokic puede ejecutar contraataques. Históricamente, cada vez que un centro atrapa un rebote, la pelota se lanza inmediatamente a un guardia, quien decide cómo iniciar la infracción. Una de las razones por las que a los escoltas más bajos se les ha encomendado pausas para correr es que están más cerca del suelo y son menos susceptibles a que se interrumpa su regate. Jokic es la encarnación de la NBA moderna, donde cada vez más centros deciden traer el balón ellos mismos.

“He jugado así desde que conozco el baloncesto”, dijo Jokic. “Pasar es algo que realmente me gusta hacer”.

Pero Jokic no es un central cualquiera. Durante un partido contra los Sacramento Kings en enero, los ojos de cuatro defensores estaban puestos en él en el descanso, lo que permitió al delantero JaMychal Green colarse detrás de la defensa. La cabeza de Jokic se fue en una dirección, sugiriendo a la defensa que iba a lanzar un pase al ala, pero en cambio lanzó un pase sin mirar a Green debajo de la canasta. Jokic tuvo que pasar el pase entre esos cuatro defensores a la perfección para golpear a Green con calma sin que el pase fuera desviado.

“La gente tiene que entender que básicamente te dirá qué hacer para conseguir una canasta fácil”, dijo Vlatko Cancar, alero de tercer año de los Nuggets. “Así de avanzado está su fallecimiento. Él leerá la defensa, como, tres pasos por delante de ti..”

Agregó: «No creo haber visto nunca a un gran hombre que pueda leer el juego como base».

Ha habido otros jugadores altos con una excelente capacidad de pase, como Arvydas Sabonis, el pívot lituano de 7 pies 3 pulgadas que ingresó a la NBA a los 30 años; el alero de los Celtics, Larry Bird, de 6 pies y 9 pulgadas; y el contemporáneo de Jokic, Giannis Antetokounmpo, el delantero de los Milwaukee Bucks de 6 pies y 11 pulgadas. Pero nadie que juegue exclusivamente en el centro ha demostrado la destreza de Jokic en los pases.

Un gran beneficio de la capacidad de pase de Jokic como centro es que los Nuggets pueden iniciar la ofensiva desde cualquier lugar de la cancha en cualquier momento del juego. Jokic puede iniciar un set en movimiento hacia el poste o puede llevar el balón a la zona de ataque. O simplemente puede hacer una colocación tradicional, publicar y mirar por encima de su defensor para el mejor pase. Los escoltas suelen preparar la ofensiva fuera de la pintura, lo que facilita que las defensas preparadas predigan lo que sucederá. Es raro que un base publique, mientras que Jokic es igual de peligroso dentro y fuera de la pintura.

En un partido contra Detroit en enero, atrapó el balón en el medio del poste y lanzó un pase por encima del hombro y detrás de la cabeza a un cortador para una canasta fácil. La altura de Jokic hizo que fuera más fácil para él pasar el pase al medio de lo que hubiera sido para la mayoría de los otros jugadores.

Ser un pasador tan hábil también abre el resto del juego de Jokic. Es mucho más difícil hacer doble equipo con él porque puede encontrar fácilmente compañeros de equipo abiertos para puntos fáciles.

“¿Le enseñé a hacer eso? No, no lo hice”, dijo Dejan Milojevic, quien entrenó a Jokic en Serbia y ahora es entrenador asistente de Golden State.

Milojevic continuó: “Cuando hablamos de cómo enseñar a pasar a un gran hombre, sí, puedes enseñarle los conceptos básicos de pasar y la forma en que puede pasar. Cuándo, a quién y en qué momento y de qué manera, se puede hablar de ello. Pero mucho de esto es un don natural que tiene”.