El fuego de los Apollo Masters podría significar fatalidad para el auge del vinilo LP


Una mañana de la semana pasada, justo después de las 8 a.m., cuando Sarabjeet Ubbu comenzaba el día detrás del mostrador de su tienda de alimentos 7 Star en Banning, California, notó que salía humo negro desde el techo del edificio al otro lado de la calle.

Las sencillas instalaciones de color beige albergan Apollo Masters. Los propietarios de una planta de fabricación y una fórmula estrecha para fabricar y montar una mezcla específica de laca en discos de aluminio, la compañía suministra un 75% de las lacas en blanco del mundo, las placas circulares brillantes esenciales para la producción de discos de vinilo.

El sector del vinilo es una parte pequeña pero vital de la industria de la música. Aunque era imposible saber desde dónde se encontraba Ubbu, el humo que salía de la planta sin ventanas señalaba una especie de escenario del fin del mundo. El negocio de vender discos de vinilo, en medio de un aumento inesperado en las ventas de 14 años, podría haber enfrentado su mayor amenaza existencial desde el surgimiento del disco compacto.

Ubbu salió para llamar al 911, pero un auto de la policía ya había llegado. Entonces comenzó a grabar video en su teléfono. Finalmente, se retiró a su automóvil al otro lado de su propiedad.

Pronto, dice que “cinco o seis explosiones” sacudieron el vecindario cuando las llamas se dispararon y el humo sopló a través de la I-10 a unos cientos de metros al norte. Grupos de una sustancia negra que describió como lluvia de alquitrán. “Dije, Dios mío, tengo gas propano aquí”. Los tanques no explotaron.

Afortunadamente, nadie resultó herido en el infierno de tres alarmas, y en pocas horas los bomberos lo habían extinguido. Para entonces, la instalación de Apollo era poco más que un proyectil.

Si bien el Día de la tienda de discos de abril, la celebración anual de los minoristas de música y el vinilo, no se verá afectada por el incendio de Apollo, la versión 2021 podría verse afectada.

(Kirk McKoy / Los Angeles Times)

Ubbu pasó la mañana siguiente quitando el goop negro del estacionamiento de 7 estrellas. En algún momento, algunas personas que él sabía que eran empleados de Apollo se detuvieron para observar, pero cuando les preguntó si habían estado en la planta, le dijeron que habían sido despedidos recientemente. La noticia del incendio se extendió rápidamente por toda la comunidad de producción de vinilos.

“Apesta, hombre”, dice Rick Hashimoto, gerente de planta de Record Technology Inc., una planta de prensado de discos con sede en Camarillo. Incluso antes de las explosiones, dice Hashimoto, a muchos les preocupaba el dominio de Apolo. “Es algo de lo que todos en la industria han hablado:‘ ¿Qué pasa si algo le sucede a Apollo? ¿Qué pasa si se hunden? “

Él agrega: “Pero no creo que nadie haya dicho realmente,” ¿Qué pasa si tienen un incendio? ”

¿Cómo acabó una empresa del sur de California monopolizando el mercado mundial de discos de laca en blanco? ¿Qué pasa ahora que está fuera de servicio? Desde una perspectiva ambiental, ¿puede existir tal instalación en California?

“Esto no es algo que se pueda manejar fácilmente, emocionalmente, financieramente, estéticamente, artísticamente”, dice Len Horowitz, ingeniero de audio y propietario de History of Recorded Sound, un estudio de Culver City dedicado a restaurar y preservar las tecnologías de grabación y audio. “Es una industria de mil millones de dólares. [Apollo] tiene tentáculos en todas partes “. El único otro fabricante de lacas en el mundo, MDC en Japón, está operando a la máxima producción y no está adquiriendo nuevos clientes.

La demanda de una reconstrucción está ahí. En 2019, las ventas de vinilo de EE. UU. Crecieron un 14.5%, parte de un aumento de más de una década, para un total de 18.8 millones de discos. Aún así, el vinilo representó solo el 4% de todas las ventas de música en los EE. UU., En comparación con el 82% para la transmisión y el 14% restante para descargas digitales y compras de CD.

Horowitz, quien como parte de su participación de 50 años en el negocio de la tecnología de grabación ha servido como consultor para Apollo, dice que el dinero también está ahí afuera: “Podría comenzar una página de GoFundMe ahora mismo y recaudar un millón de dólares de esta industria”. él dice, “y volverán a poner esa planta en ese edificio tan rápido como crees. Nadie dudaría en tirarle dinero “.

¿La pregunta? “¿Apolo quiere?”

Ingeniero de sonido cortando una laca récord

Un ingeniero de sonido corta ondas sonoras en una laca de grabación.

(Biblioteca del Congreso)

Fundada en Nueva York a mediados de la década de 1930 como Apollo Disc, a lo largo de los años la compañía ideó y perfeccionó su propio proceso para hacer discos en blanco. Durante los tiempos de auge del vinilo de los años 60 y 70, fue propiedad de Capitol Records.

Después del surgimiento de los discos compactos a fines de los años 80, Capitol vendió Apollo a GC International, una fundición y fabricante de piezas de precisión con sede en Camarillo. El propietario de la compañía, Terry Carlson, cuyo padre fundó la compañía, no respondió a las solicitudes de comentarios.

Además de una declaración general publicada en el sitio web de Apollo, la compañía ha permanecido callada. Pero eso no puede durar para siempre, dice Horowitz. “Tendrán que hablar con nosotros en algún momento u otro”.

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Hasta la semana pasada, solo los audiófilos más devotos apreciaban el lugar de Apollo en la cadena de suministro de vinilo. A diferencia de cargar un proyecto recién grabado en un servicio de transmisión como Spotify, los registros de fabricación se basan en técnicas, procesos y máquinas perfeccionados a lo largo de las décadas.

Todo se entiende mejor a través de un lío de metáforas. En términos cinematográficos, una laca en blanco es el negativo original. Es el cemento fresco en el que tallas tus iniciales. Hecho con lo que Horowitz describe como “el más puro de aluminio absolutamente plano, limpiado y preparado ultrasónicamente”, el disco se recubre, como la formación de hielo sobre una dona, con una capa micro-delgada de laca hecha con la fórmula secreta de Apollo. Después de someterse a un proceso de secado y curado de seis semanas, seguido de otras seis semanas repitiendo los pasos para el lado B, cada disco en blanco sale tan liso como un espejo. Una caja de 25 cuesta alrededor de $ 900.

Él compara los métodos de producción de Apollo con “pintar un Rolls-Royce cada minuto”. No puedes tener ondas. No puedes tener cáscaras de naranja [dents]. No puedes tener burbujas. Tienen que ser absolutamente perfectos, porque crea un molde que estará en el planeta para siempre “.

“Si amas un disco, ese es el molde”, concluye Horowitz.

Los espacios en blanco solo son necesarios para álbumes nuevos, previamente no comprimidos. Los pedidos no requieren una nueva laca. El año pasado, los LP de vinilo más vendidos fueron títulos de catálogo de Queen, The Beatles, Pink Floyd y Amy Winehouse, ninguno de los cuales requirió el uso de un espacio en blanco.

Una vez que hay una pieza en blanco en el torno de corte y la cinta de estudio está activada, un ingeniero de masterización emplea una aguja con punta de zafiro hecha por Apollo para cortar un solo surco largo e intrincado de ondas de sonido en el disco giratorio. Después de un proceso mágico pero aburrido que implica niquelado, estampadores inversos y más, la espiral microscópica tallada en la laca se presiona sobre álbumes de 12 pulgadas.

Más de una semana después de que las llamas consumieran el edificio de 35,000 pies cuadrados en 101 W. Lincoln St., las plantas de prensado y los ingenieros maestros están evaluando el futuro. Algunos han expresado su temor de que el fuego interrumpa la producción global de nuevos lanzamientos de álbumes y desacelere el suministro aparentemente interminable de reediciones que los grandes sellos producen.

Rainbo Records

Steve Sheldon, el dueño de Rainbo Records en Canoga Park, dentro de la sala de pruebas de sonido con temas de grabación. La compañía de 80 años está cerrando.

(Mel Melcon / Los Angeles Times)

Ya ha sido un año 2020 difícil para la industria del vinilo de California. El mes pasado, Rainbo Records, que había presionado registros en el sur de California durante 80 años, se vio obligado a cerrar después de que el propietario aumentó el alquiler.

El bloque que alberga a Apollo todavía está cerrado al tráfico. La causa del incendio sigue bajo investigación, según Fernando Herrera, oficial de información pública del Departamento de Bomberos. Herrera dice que los funcionarios de Banning le han dicho a Apollo que no se le permitirá reconstruir hasta que la propiedad haya sido objeto de remediación de desechos peligrosos. Teniendo en cuenta los productos químicos utilizados para producir la laca, no está claro si las leyes ambientales actuales de California incluso permitirían la reconstrucción de la empresa.

El gerente de planta de RTI, Hashimoto, dice que incluso antes del incendio, Apollo había estado abordando problemas de fabricación. “El último año más o menos han tenido algunos problemas de producción”, dice, y agrega que “su calidad ha bajado un poco, pero la gente todavía los usaba”.

A corto plazo, los consumidores y las etiquetas estarán bien, dice. Las lacas que se necesitaban antes de la iniciativa anual de comercialización del Día de la Tienda de Registros de abril ya se han cortado y enviado a las plantas de prensado. Muchas de las empresas establecidas y los ingenieros de máster compran sus existencias de laca anualmente y tienen copias de seguridad almacenadas.

La preocupación es que la escasez amenazará los nuevos lanzamientos y las reediciones de boutique en 2021 y más allá, después de que se agoten las existencias. En ese punto, Hashimoto dice: “Va a afectar a toda la industria hasta que alguien presente una alternativa”.

Liz Dunster, presidenta y propietaria de Erika Records, con sede en Buena Park, la planta de prensado de vinilo más grande de la costa oeste, es una de las afortunadas. El incendio no afectará su calendario de producción, incluso si “es devastador” para la comunidad. “Mi corazón está roto por lo que le sucedió a Apolo”, dice ella.

Erika, que celebrará su 40 aniversario el próximo año, obtiene su suministro de Apollo y MDC, y tiene suficientes lacas para durar un año. Dunster estima que su compañía usa entre 100 y 125 por mes.

Los más afectados serán los sellos independientes que emitirán nuevos lanzamientos por actos contemporáneos y ganarán más con las ventas de vinilo que con los servicios de transmisión. Hashimoto dice que la escasez de lacas elevará los precios, lo que sin duda pasará a los compradores que ya gastan más de $ 20 para un nuevo récord.

Aún así, Horowitz dice que la mayor pérdida radica en el conocimiento institucional que ha impulsado el negocio de Apollo. “¿El nivel de habilidad de las personas que estaban en ese lugar? Tenemos que mantenernos en contacto con ellos, porque pase lo que pase, volver a armar esto requiere su conocimiento exacto “.