El fuego pirata ahora está generando su propio clima

Una imponente nube de aire caliente, humo y humedad que alcanzó la altura de un avión de pasajeros y generó un rayo. Frentes de llamas impulsados ​​por el viento que han atravesado el paisaje, a menudo saltando cortafuegos. Incluso, posiblemente, un raro tornado de fuego.

El Bootleg Fire en el sur de Oregon, provocado por meses de sequía y la ola de calor abrasador del mes pasado, es el incendio forestal más grande en lo que va de año en los Estados Unidos, ya que ha quemado más de 340,000 acres, o 530 millas cuadradas, de bosques y praderas.

Y en un momento en que el cambio climático está provocando que los incendios forestales sean más grandes e intensos, también es uno de los más extremos, tan grandes y calientes que está afectando a los vientos y alterando la atmósfera.

“El fuego es tan grande y genera tanta energía y calor extremo que está cambiando el clima”, dijo Marcus Kauffman, portavoz del departamento forestal estatal. “Normalmente, el clima predice lo que hará el fuego. En este caso, el fuego está prediciendo lo que hará el clima “.

El Bootleg Fire ha estado ardiendo durante dos semanas, y durante la mayor parte de ese tiempo ha exhibido una o más formas de comportamiento extremo del fuego, lo que ha provocado cambios rápidos en los vientos y otras condiciones que han provocado que las llamas se propaguen rápidamente en el dosel del bosque, que se encendieron por completo. grupos de árboles a la vez, y ascuas sopladas a largas distancias, encendiendo rápidamente fogatas en otros lugares.

“Es una especie de situación extrema y peligrosa”, dijo Chuck Redman, un pronosticador del Servicio Meteorológico Nacional que ha estado en el cuartel general del comando de bomberos proporcionando pronósticos.

Los incendios tan extremos que generan su propio clima confunden los esfuerzos de extinción de incendios. La intensidad y el calor extremo pueden obligar al viento a rodearlos, crear nubes y, a veces, incluso generar los llamados tornados de fuego: vórtices arremolinados de calor, humo y viento fuerte.

El catastrófico incendio Carr cerca de Redding, California, en julio de 2018 fue uno de esos incendios, que quemó 130,000 acres, destruyó más de 1,600 estructuras y provocó la muerte de al menos ocho personas, algunas de las cuales se atribuyeron a un tornado de fuego con vientos. tan alto como 140 millas por hora que fue capturado en video.

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Muchos incendios forestales crecen rápidamente y el Bootleg Fire no es una excepción. En los primeros días creció unas pocas millas cuadradas o menos, pero en días más recientes ha crecido 80 millas cuadradas o más. Y casi todos los días, las condiciones erráticas han obligado a algunos de los casi 2.200 miembros del personal de extinción de incendios a retirarse a lugares más seguros, lo que dificulta aún más los esfuerzos para controlarlo. Más de 75 casas y otras estructuras se han incendiado.

El jueves por la noche a lo largo de su borde norte, el fuego saltó sobre una línea que había sido tratada con retardante químico, lo que obligó a los bomberos a retroceder. Fue solo el último ejemplo del incendio que invadió un cortafuegos.

“Este incendio es un verdadero desafío y estamos buscando una batalla sostenida en el futuro previsible”, dijo Joe Hessel, el comandante de incidentes del departamento forestal.

Y es probable que siga siendo impredecible.

“El comportamiento del fuego es una función de los combustibles, la topografía y el clima”, dijo Craig B. Clements, director del Centro de Investigación Interdisciplinaria Wildfire en la Universidad Estatal de San José. “Generalmente cambia día a día. A veces minuto a minuto “.

Redman dijo que casi todos los días el fuego había creado altas corrientes ascendentes de aire caliente, humo y humedad llamadas nubes de pirocúmulos, algunas de las cuales alcanzaban hasta 30.000 pies. Un día, dijo, vieron una de estas nubes colapsar, lo que puede suceder temprano en la noche cuando la corriente ascendente se detiene.

“Toda esa masa tiene que volver a bajar”, dijo, lo que fuerza el aire en la superficie hacia afuera, creando vientos fuertes y racheados en todas las direcciones que pueden propagar un incendio. “No es algo bueno”.

Sin embargo, el miércoles pasado, las condiciones llevaron a la creación de una nube más grande y más alta llamada pyrocumulonimbus, que es similar a una tormenta. Probablemente alcanzó una altitud de unos 14.000 metros, dijo Neil Lareau, que estudia el comportamiento de los incendios forestales en la Universidad de Nevada, Reno.

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Como una tormenta, la enorme nube generó rayos, preocupando a los bomberos debido a su potencial para iniciar nuevos incendios. También puede haber traído precipitación.

“Algunos de estos eventos llueven sobre sí mismos”, dijo John Bailey, profesor de silvicultura en la Universidad Estatal de Oregon.

La lluvia puede ser algo bueno, ya que humedece algunos de los combustibles y ayuda a reducir la velocidad del fuego. Pero al enfriar el aire más cerca de la superficie, la lluvia también puede crear peligrosas corrientes descendentes, dijo el Dr. Lareau.

También ha habido informes de remolinos de fuego, pequeños vórtices giratorios de aire y llamas que son comunes a muchos incendios forestales y que a menudo se describen incorrectamente como tornados de fuego. Los remolinos de fuego son pequeños, tal vez unas pocas docenas de pies de diámetro en su parte más grande, y duran desde unos segundos hasta unos minutos.

Pero el Dr. Lareau dijo que había algunos indicios de que el Bootleg Fire podría haber creado un tornado de fuego real, que puede tener varios miles de pies de diámetro, tener velocidades de viento de más de 65 millas por hora, extenderse miles de pies en el aire y durar. mucho mas largo. “Parece que ha estado produciendo una rotación bastante significativa”, dijo.

Los tornados de fuego ocurren cuando una columna de aire caliente se eleva dentro de un incendio, lo que extrae más aire del exterior para reemplazarlo. La topografía local y las diferencias en la dirección del viento, a menudo causadas por el fuego mismo, pueden dar un giro a este aire que entra, y el estiramiento de la columna de aire puede hacer que gire más rápido, como una patinadora artística que tira de sus brazos hacia adentro para aumentar su velocidad. girar.

El Sr. Redman dijo que el comando del incidente no había recibido ningún informe de un tornado de fuego. “Pero es totalmente posible” que ocurra uno en un incendio tan grande e intenso, dijo. “Cuando tenemos estos eventos extremos, tenemos que estar atentos”.

Otros tipos de comportamiento de fuego extremo son más comunes. Pero la duración del comportamiento extremo en el Bootleg Fire ha dejado atónitos a algunos de los que luchan contra él.

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“Es día tras día de ese comportamiento extremo y crecimiento explosivo”, dijo Kauffman. “Y realmente no se puede combatir el fuego en esas condiciones. Es muy peligroso.”

La causa principal de la mayoría de los comportamientos extremos es la enorme cantidad de calor que emite el fuego.

La cantidad de calor está relacionada con la sequedad del combustible: árboles y otra vegetación, tanto viva como muerta. Y los combustibles en el sur de Oregon, así como en la mayor parte del oeste, son extremadamente secos, como resultado de la severa sequía que afecta a la mayor parte de la región.

El Dr. Clements lo comparó con una fogata. “Quieres la yesca y los troncos más secos para encender el fuego”, dijo. “Lo mismo en un incendio forestal. Por eso hemos estado monitoreando la sequía “.

Si la vegetación está húmeda, parte de la energía de la quema se utiliza para evaporar su humedad. Si no hay humedad para evaporar, el fuego arde más caliente. “Se libera más calor”, dijo. “Las llamas son más grandes”.

Oregon también se vio afectada a fines de junio por una ola de calor extremo, cuando las temperaturas récord en algunos lugares se rompieron hasta en 9 grados Fahrenheit. Eso secó aún más la vegetación. En el sur de Oregon, los combustibles estaban tan secos como lo estarían al final del verano en un año más normal.

“Tuvimos mucho combustible listo para quemar”, dijo el Dr. Bailey.

Lo que ayudaría a poner fin al comportamiento extremo y, finalmente, al incendio en sí, es una lluvia buena y generalizada. Pero eso no parece estar a la vista.

“No estamos viendo ningún alivio significativo en la próxima semana al menos”, dijo Redman. “Pero no creo que podamos empeorar”.