El lanzamiento de Wally Funk con Jeff Bezos desafía 60 años de exclusión del espacio

Wally Funk finalmente va al espacio. Cuando el martes cruce esa altitud arbitraria que divide los cielos de la Tierra abajo, en un cohete construido por la compañía de Jeff Bezos, Blue Origin, tendrá 82 años, la persona de mayor edad en ir al espacio. Pero eso no es lo que la hace tan especial.

La Sra. Funk es una de las pocas personas que ha participado directamente en ambas épocas de vuelos espaciales tripulados hasta ahora: la que comenzó como una carrera urgente entre naciones rivales, y la que ahora estamos haciendo la transición, en la que las empresas privadas y el los multimillonarios que los financian compiten ferozmente por los clientes, la recompensa y los contratos. El hecho de que finalmente fue excluida de la primera fase porque es mujer, y ahora será incluida en la siguiente, también resalta preguntas difíciles sobre para quién es el espacio.

Podría decirse que su camino hacia el espacio comienza con un accidente de esquí en 1956 que le aplastó dos de sus vértebras. Le dijeron que nunca volvería a caminar. A los 17 años, ya tenía un historial de saludar “no puedes” con pruebas desafiantes de que podía. Mientras se recuperaba, un consejero le sugirió que tomara clases de aviación para distraerla. En el libro “Promised the Moon” de Stephanie Nolen, la Sra. Funk dijo que durante su primer vuelo, en un Cessna 172, “El error mordió y eso fue todo”.

Ese año hizo un solo y tenía su licencia de piloto a los 17. La Sra. Funk voló en cada oportunidad, incluso escapándose de un baile formal para volar de noche. En total, ha registrado más de 19.600 horas de vuelo y ha enseñado a volar a más de 3.000 personas.

Probablemente ha pasado más tiempo en aviones como piloto que los tres hombres con los que va al espacio han pasado como pasajeros de avión.

En su último año de universidad, cuando ganó un trofeo reconociéndola como la piloto más destacada, el gerente del aeropuerto se lo dio y dijo: “Recuerden mis palabras, si alguna vez una mujer vuela al espacio, será Wally, o una de sus alumnos “.

Cuando tenía 21 años, parecía que iba a suceder. Vio un artículo en “Life” revista con una foto de una mujer flotando en un tanque de aislamiento, bajo el título “Preludio húmedo al espacio”, e inmediatamente envió cartas a la mujer, a los médicos del artículo y al hospital que había realizado la prueba.

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“Estoy más interesada en estas pruebas para convertirme en astronauta, esto ha sido desde que aprendí a volar”, escribió en una carta al Dr. William Lovelace.

En 1961, tres años antes de que naciera Jeff Bezos, Funk y otras 12 mujeres pasaron por pruebas como parte del Programa Mujer en el Espacio. Las pruebas habían sido diseñadas por el Dr. Lovelace para los astronautas de Mercury. Quería someter a las mujeres a las mismas pruebas para ver si eran buenas candidatas para el espacio. No iban a llevar a nadie menor de 24, pero se llevaron a la Sra. Funk.

La gama de pruebas incluyó que se les bombeara agua helada en los oídos para inducir el vértigo y se les colocara dentro de un tanque de privación sensorial. La Sra. Funk estuvo en el tanque durante más de 10 horas cuando los investigadores finalmente la sacaron porque querían irse a casa. Ella se había quedado dormida.

En general, las mujeres que pasaron esa ronda inicial de pruebas lo hicieron tan bien o mejor que sus homólogos masculinos, y de ese grupo, la Sra. Funk se destacó.

Todas estas mujeres eran pilotos que habían registrado cientos o miles de horas de vuelo, en algunos casos más que los hombres seleccionados para el programa de astronautas.

Ninguna de esas mujeres ha ido al espacio. El gobierno de Estados Unidos cerró el Programa Mujer en el Espacio justo cuando la carrera espacial de la Guerra Fría se estaba calentando. Mientras Valentina Tereshkova viajó al espacio para la Unión Soviética en 1963, la NASA no llevaría a una mujer estadounidense a la órbita hasta 1983.

Cuando escuchas sobre estas mujeres hoy en día, a menudo se las llama Mercury 13, pero se llamaban a sí mismas FLAT: First Lady Astronaut Trainees. La historia de los FLAT no se conoció ampliamente hasta hace relativamente poco tiempo. Pero entre las mujeres y las personas no binarias que trabajan en el estudio del espacio, ha resonado el relato de la Sra. Funk y su cohorte luchando por convertirse en astronautas y bloqueados por su género.

Algunas de esas mujeres ven a la Sra. Funk como una heroína personal que rompió las barreras de género y esperan volver a convertirse en un ejemplo para las mujeres y las niñas.

“Verla finalmente ir al espacio décadas después de demostrar que no solo era capaz, sino que quizás más capaz que los hombres a los que esencialmente se enfrentó durante el programa Mercury es tan increíble”, dijo Tanya Harrison, científica planetaria y directora de estrategia científica en Planet Labs.

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“Su entusiasmo y actitud son positivamente contagiosos”, agregó la Dra. Harrison, “por lo que espero que su vuelo al espacio le brinde una plataforma renovada para inspirar a toda una nueva generación de niñas a buscar el espacio o la aviación”.

La Sra. Funk dijo que cuando se enteró de que el programa había sido cancelado, no se desanimó.

“Era joven y estaba feliz. Simplemente creí que vendría ”, dijo. “Si no es hoy, en un par de meses”.

Solicitó a la NASA dos veces en 1962 para las misiones Gemini y nuevamente en 1966. A lo largo de los años, solicitó cuatro veces ser astronauta y fue rechazada porque nunca había obtenido un título en ingeniería. Por el contrario, cuando el astronauta John Glenn fue seleccionado para el programa Mercury, tampoco tenía un título en ingeniería.

Tampoco Oliver Daemen, el graduado de secundaria de 18 años que la acompañará.

La Sra. Funk ha pasado los últimos 60 años tratando de encontrar otro camino al espacio.

“Me criaron diciendo que cuando las cosas no funcionan, vas a tu alternativa”, dijo.

Compró un boleto en Virgin Galactic en 2010 por $ 200,000, con la esperanza de que finalmente la llevaría al espacio. Es difícil no mirar a la carrera espacial multimillonaria y preguntarse si el Sr. Bezos la invitó como una forma de superar a Richard Branson. Él es quien lleva a la Sra. Funk al espacio.

Cady Coleman, una astronauta de la NASA que sirvió a bordo del transbordador espacial y la estación espacial, ve en la invitación un mensaje para la Sra. Funk y muchas más mujeres desconocidas en el espacio y la aviación.

Wally, tú importas. Y lo que has hecho importa. Y los honro ”, es lo que el Dr. Coleman cree que está diciendo el Sr. Bezos. Agrega que “cuando Wally vuela, todos volamos con ella”.

Pero para muchas mujeres y personas no binarias involucradas en el espacio y la astronomía, el momento tiene más matices que solo un sueño de toda la vida realizado.

“Por un lado, estoy emocionada por ella de que esté logrando vivir este sueño que ha tenido durante tanto tiempo”, dijo Lucianne Walkowicz, astrónoma del Planetario Adler en Chicago. “Por otro lado, que se le otorgue esta oportunidad individualmente no hace nada para abordar ninguna de las razones por las que anteriormente fue excluida de ir al espacio y, de hecho, todavía presenta a un hombre de gran privilegio, esta vez específicamente Jeff Bezos, como el guardián de su acceso al espacio, acceso que ya se ganó y se merece ”.

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Las formas anteriores de este control impidieron que muchas mujeres lograran carreras en vuelos espaciales y ciencias espaciales. Entre los 13 FLAT, solo la Sra. Funk y Gene Nora Jessen siguen con vida. Jessen tuvo que dejar de volar en 2017 debido a la degeneración macular, y Funk luchó durante 60 años para finalmente conseguir su viaje al espacio.

“Estas historias y victorias individuales son importantes, pero no son justicia”, agregó el Dr. Walkowicz.

Katie Mack, astrofísica y profesora asistente de astronomía en la Universidad Estatal de Carolina del Norte, también habló sobre la emoción de que Funk vaya al espacio, pero también sobre quién toma las decisiones.

“La selección de la tripulación espacial basada en el capricho y el dinero en lugar de en las selecciones de las agencias gubernamentales es un cambio con el que todavía estoy luchando”, dijo el Dr. Mack. “Obviamente, como podemos ver con el caso de Wally Funk, agencias como la NASA pueden tomar malas decisiones y optar por excluir a las personas que serían excelentes astronautas. Pero por mucho que apoyo de todo corazón la decisión de Bezos de enviar a Wally ahora, todavía no sé si me gustan más los nuevos criterios “.

A medida que avanzamos hacia un mundo en el que los vuelos espaciales comerciales ofrecen oportunidades basadas, no en las habilidades, sino en la cantidad de dinero en la billetera, tendremos que seguir haciendo la pregunta: ¿Para quién es realmente el espacio?

Pero por el momento, durante esos cuatro minutos del vuelo de Blue Origin el martes, el espacio será para Wally Funk y esos tres hombres que tienen la suerte de poder presenciar su alegría de primera mano.

María Robinette Kowal, ganadora del premio Hugo, es autora de la serie “La dama astronauta”, la serie “The Glamourist Histories” y “Ghost Talkers”. Su trabajo ha aparecido en Uncanny, Cosmos y Asimov’s.