El legado perdurable de Leah Chase y su espíritu independiente recordado en esta Duodécima Noche


El 6 de enero marca una confluencia notablemente criolla.

Es el día en que Nueva Orleans celebra la Duodécima Noche, es decir, es el día 12 después de Navidad y el comienzo del Carnaval, una temporada que concluye el día después del Mardi Gras con el Miércoles de Ceniza y el comienzo de la Cuaresma. También es el cumpleaños de Leah Chase, el legendario chef de Nueva Orleans que murió en junio.

Mientras mi ciudad natal se prepara para celebrar Fat Tuesday, su bacanal característico, mis pensamientos se vuelven hacia Chase, uno de los grandes chefs de la ciudad.

Hubo muchos recuerdos de ella publicados en el momento de su muerte. Tendían a centrarse en su constante mantenimiento de la tradición culinaria criolla y su extraña habilidad para tener siempre un adagio de la abuela listo.

No sorprende que Chase, una madre de cuatro hijos, abuela de 16 años y bisabuela de 27, haya acumulado algo de sabiduría en sus 96 años.

Pero ahora que he tenido varios meses para reflexionar sobre su vida y su legado, entiendo, tal vez mejor que nunca, que ella era una figura mucho más compleja de lo que nuestros memoriales a veces han permitido.

Es fácil dejar que las leyendas se escapen y se conviertan en eso: una acumulación de historias que pintan un retrato bidimensional de una persona que, como todas las personas, era más complicada. Pero para apreciar completamente el legado de Chase, y mucho menos aprender de él, debemos tener en cuenta que su espíritu independiente fue la piedra angular de quién era ella.

Leah Chasep prepara el almuerzo en su restaurante Dooky Chase’s en Nueva Orleans el 20 de enero de 2009.

(Bill Haber / Associated Press)

A veces sus cálidos abrazos y amables palabras podrían dar paso a un lado más espinoso. Y a menudo sus opiniones cambiarían radicalmente de cualquier ortodoxia a la que haya esperado que se adhiera.

Leah Chase era una católica devota.

Eso me quedó especialmente claro un octubre hace casi 20 años, durante un simposio de la Alianza Southern Foodways. Si bien muchos de nosotros estábamos más centrados en el bourbon que en la Biblia, ella buscó y encontró una misa los sábados para asistir en la abrumadora ciudad protestante de Oxford, Miss.

Durante la mayor parte de su historia, su iglesia ha atacado la homosexualidad con todas sus fuerzas. Pero cuando La entrevisté en 2016 para First We Feast, ella habló sobre el nieto homosexual de un viejo amigo de una manera modesta y autocrítica que encarnaba su propia comprensión en constante evolución de otros seres humanos.

“Él dijo:” Señorita Chase, voy a traer de vuelta a mi prometido “”, recordó. Para sorpresa de Chase, ese prometido también era un hombre. “Y muchacho, este joven me mira y [like] ‘Esta vieja loca. Es estúpida “, me dijo Chase en tono de burla.

“Estás mirando a una persona que no entiende este estilo de vida. Tengo que adaptarme a eso ”, dijo. “No voy a decirte que está mal. No lo se! No soy dios No puedo juzgarte. Pero, tienes que entender, por eso me veía sorprendido y loco. Tenemos que ser buenos amigos después de eso “.

En una era en la que las cocineras se afirman cada vez con más fuerza en las cocinas comerciales, muchos ven a Chase como un antepasado profesional. Tienen razón al hacerlo. Hace más de 70 años, entró en la tienda de sándwiches de su suegra y lentamente la convirtió en un restaurante emblemático y sobresaliente en una ciudad llena de restaurantes emblemáticos (pero a veces menos que sobresalientes).

Su esposo, Edgar “Dooky” Chase II, era un músico de jazz cinco años menor que ella, y aunque el nombre de su padre estaba en el letrero, el restaurante se convirtió lentamente en el suyo. Con los años, amplió el menú para incluir langosta Thermidor y camarones Newburg y otros platos que prácticamente no existían en los menús de los restaurantes de propiedad de los negros.

Chase fue un campeón de la cocina criolla tradicional. Casi sin ayuda alguna, volvió a destacar el gumbo z’herbes cuando ese gumbo de verduras de hoja verde se había olvidado en gran medida en la ciudad. Pero no estaba por encima de “hacer trampa”, como lo llamaba, cuando usaba ingredientes tan modernos como Kitchen Bouquet, la salsa para dorar y sazonar de la que la mayoría de los chefs se burlarían.

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Mientras era la chef incuestionable en su cocina, en casa era en gran medida la tradicional campesina de Madisonville, Luisiana, una división doméstica-profesional que mantuvo durante su matrimonio.

Después de que Rudy Lombard publicara “Fiesta criolla: 15 chefs maestros de Nueva Orleans revelan sus secretos” en 1978, quiso llevar a varios de los chefs del libro a Nueva York para una cena promocional.

“Digo:” Rudy, Dooky no me va a dejar ir a ningún lado “. Así que le dije:” Puedes ir a preguntarle “, recordó. “Así que fue y, efectivamente, Dooky dijo:” Sí, podrías ir “. Así que aquí estoy en Nueva York con todos estos hombres”.

Entre los detalles que Rudy Lombard me contaría décadas después estaba el hecho de que Leah Chase insistió en pagar la cuenta de una de esas cenas de Nueva York, a pesar de que una mujer más tradicional podría haber asumido que los caballeros siempre pagarían.

“Bueno, no pude comer de ellos, tuve que tratarlos en alguna parte”, recordó.

El restaurante Dooky Chase se encuentra cruzando la calle de lo que alguna vez fue el proyecto de vivienda pública Lafitte.

“A veces la gente dice:” No vayas porque el proyecto está allá, y ese no es un buen vecindario “”, dijo a April Grayson en un comunicado. Entrevista de 2004 para Southern Foodways Alliance.

Chase pensó de manera diferente. “No tengo un guardia de seguridad y no tengo una barra o rieles de hierro, en ninguna parte. No creo en los bares porque no me gusta meterme en la cárcel. Pero mi protección son mis vecinos. Dirían: ‘Señorita Dooky, ¿sabe lo que vi? Vi a alguien cruzando tu línea. “Así que esa es mi seguridad, mis vecinos”.

En 2007, cuando la Autoridad de Vivienda de Nueva Orleans decidió demoler esas casas, los opositores a la destrucción, incluido yo mismo, esperaban encontrar un aliado en Chase. Contrariamente a lo esperado, ella lo apoyó y expresó su confianza en la visión de los desarrolladores de que un complejo de viviendas de ingresos mixtos ayudaría a dispersar la pobreza concentrada y generar prosperidad económica.

Una foto de Leah Chase más tarde en su vida la muestra con el presidente Barack Obama cuando cenó en su restaurante en 2013. Chase lo reprendió por poner salsa picante en su gumbo antes de probarlo. Y el presidente tomó la reprimenda de buen humor.

Se podría esperar que Chase, quien abrió su restaurante en reuniones de derechos civiles durante la era de la segregación, sea fanática del primer presidente negro de la nación. Pero su larga amistad con el presidente George W. Bush podría sorprender a algunos. Sin embargo, después de que se reunieron, el presidente rara vez visitó Crescent City sin llamar a Chase.

“Él dijo: ‘¿Quieres venir a cenar conmigo al Palacio del Comandante?’”, Me dijo en 2016. “Entonces llegué allí, y el hombre dijo: ‘¡Bueno, mira dónde estás sentado!’ siempre me sentaba a su lado “.

En otra ocasión, el presidente Bush le pidió a Chase que le preparara el desayuno.

“Seguro que no tengo ganas de levantarme a las 6 de la mañana para preparar el desayuno para el presidente, pero no puedes decirle que no”, dijo. “Entonces dije que sí. Llegaron a las 8 de la mañana. No sabía a quién traía. Trajo al presidente de México y al primer ministro de Canadá. Fue entonces cuando tuvimos la codorniz y la sémola. Y desayuno de camarones y bagre frito. Le encantó.”

Aunque no era fanática de su política, sí tenía afecto por Bush. “Era un buen hombre”, recordó Chase.

En los días posteriores a su muerte, Nueva Orleans rindió homenaje a Chase con actuaciones de funeral de jazz fuera de su restaurante varias noches seguidas.

En la Duodécima Noche de este año, la ciudad cobrará vida con un conjunto de procesiones para marcar el comienzo del Carnaval. Cuando la temporada de Mardi Gras culmine el martes gordo, el Club de placer y ayuda social Zulu pasará frente a Dooky Chase como siempre. Será una procesión agridulce, que marcará tanto el legado pasajero como el perdurable de una de las hijas favoritas de la ciudad.