El mercado no es un fin en sí mismo

El escritor es presidente de la Fundación William y Flora Hewlett

Las fallas del paradigma político y económico conocido como “neoliberalismo” ahora son familiares. Por muy adecuada que haya sido para abordar la estanflación en la década de 1970, la política neoliberal desde entonces ha fomentado una desigualdad grotesca, alimentado el ascenso de demagogos populistas, exacerbado las disparidades raciales y obstaculizado nuestra capacidad para hacer frente a crisis como el cambio climático. La crisis financiera de 2008 expuso estas fallas e inspiró una reevaluación de cómo el gobierno y los mercados se relacionan con la sociedad, un esfuerzo al que la pandemia dio nueva energía y provocó una serie de acciones públicas (exitosas) en desacuerdo con los bromuros neoliberales.

Pero poderosos intereses siguen apegados al neoliberalismo, que les ha servido bien. Lamentablemente, el resurgimiento de la inflación les ha dado un anzuelo no solo para criticar el gasto del presidente estadounidense Joe Biden, sino para condenar los esfuerzos por cambiar el paradigma prevaleciente como movimientos “socialistas” para destruir el capitalismo. Si bien las causas de la inflación actual son complejas, contamos con herramientas para enfrentarla y hemos comenzado a aplicarlas. No se debe permitir que la gestión de las consecuencias económicas de la COVID-19 y la guerra en Ucrania descarrile un proceso de adaptación de la gobernanza a la economía y la sociedad del siglo XXI que se ha retrasado mucho.

Los neoliberales lograron muchas cosas en los 50 años que su ideología ha sido dominante, pero ninguna es más impresionante que su éxito al equiparar una concepción muy particular y muy estrecha del capitalismo con el capitalismo mismo, como si cualquier desviación de su enfoque del gobierno y los mercados fuera forzosamente no el capitalismo o contra el capitalismo.

Pero el capitalismo, correctamente entendido, solo requiere que el comercio y la industria se dejen principalmente en manos de actores privados, algo que nadie hoy busca derrocar. Esto da cabida a innumerables relaciones diferentes entre empresas privadas, el gobierno y la sociedad civil, posibilidades limitadas solo por la imaginación y la elección. El mercantilismo, el laissez-faire y el keynesianismo eran todas formas de capitalismo, al igual que el New Deal de FDR. Como, en realidad, lo son las socialdemocracias del norte de Europa.

En todos estos sistemas, la producción permanece en manos privadas y los intercambios de mercado son la forma dominante de actividad económica. Dado que los mercados son creados y delimitados por la ley, no existe un mercado libre del gobierno. El neoliberalismo limita la regulación gubernamental a asegurar mercados que operen eficientemente en cuanto a precios. Lo cual es una concepción del capitalismo, pero ciertamente no la única.

La genialidad del capitalismo ha sido, de hecho, encontrar nuevas formas de capturar la energía, la innovación y la oportunidad que puede ofrecer la empresa privada, mientras se adapta a las circunstancias cambiantes. El mercantilismo dio paso al laissez-faire, que dio paso al keynesianismo, que dio paso al neoliberalismo, ambos sistemas capitalistas que sirvieron durante un tiempo antes de ceder frente a los cambios materiales e ideológicos a algo más adecuado para un nuevo contexto.

Claramente, hoy estamos en medio de una transformación de este tipo, impulsada por una desigualdad de riqueza cada vez mayor, el calentamiento global, las demandas para abordar las disparidades raciales enconadas, el auge del populismo y las nuevas tecnologías. Estos acontecimientos han ido acompañados de perturbaciones políticas y sociales alarmantes. A medida que se desmorona la fe en el neoliberalismo, observamos a los líderes, desde Donald Trump hasta Jair Bolsonaro, Viktor Orbán y Vladimir Putin, que adoptan formas tóxicas de etnonacionalismo, con la visión china del capitalismo de Estado como alternativa. Estas son opciones terribles, pero no las vamos a prevenir exhortando a la gente a quedarse con un sistema neoliberal en el que ya han perdido la fe. El cambio está ocurriendo; la pregunta es si será un cambio para mejor.

Si el capitalismo quiere sobrevivir, tendrá que adaptarse, como lo ha hecho en el pasado. Necesitamos reconocer cómo ha fallado el neoliberalismo y abordar las demandas legítimas de aquellos a quienes ha fallado. Abundan las posibilidades alternativas: cómo debería cambiar el capitalismo es algo que debemos debatir. La única posición que no tiene sentido es protestar que cualquier cambio es “anticapitalismo”, como si Milton Friedman y sus amigos lograran una sabiduría perfecta y atemporal en la década de 1970.

Al final, los mercados y los gobiernos son solo dispositivos para proporcionar a los ciudadanos el entorno físico y las oportunidades para el éxito material necesario para prosperar y vivir con dignidad. Los neoliberales perdieron de vista esto y comenzaron a tratar el mercado como un fin en sí mismo. No vieron cómo su versión de los mercados no funcionaba para la mayoría de las personas. Ahora estamos viviendo con las consecuencias de su ceguera, y necesitamos reconstruir y reimaginar, antes de que sea demasiado tarde.

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