El ‘milagro’ del empleo en Gran Bretaña esconde algunas verdades incómodas

¿Dónde están todos los trabajadores? Esto es, cada vez más, un rompecabezas. A primera vista, es una buena noticia que la tasa de desempleo siga cayendo: acaba de alcanzar un mínimo de 48 años en Gran Bretaña.

Pero esto oscurece algo menos positivo: un número cada vez mayor de personas está abandonando el mercado laboral por completo.

El «milagro» del empleo fue pregonado rutinariamente por el gobierno de Boris Johnson, y ciertamente es un buen momento para ser plomero o un adolescente que sabe sacar una pinta. Todavía hay tantos puestos vacantes como personas que buscan trabajo, a pesar de que los empleadores se han reducido un poco a medida que la economía se ha vuelto más agitada. Pero las tensiones están cobrando su precio: el equipaje se acumula en los aeropuertos, mientras que los constructores y arquitectos están cerrando sus libros para nuevos contratos. Algunos ejecutivos con los que hablo casi están orando por una recesión.

Las últimas cifras de la Oficina de Estadísticas Nacionales muestran que, sorprendentemente, a pesar de la crisis del costo de vida, el promedio de horas semanales trabajadas aún no ha vuelto a los niveles previos a la pandemia. En los tres meses hasta julio, hubo una pequeña caída en el empleo general.

Resulta que el nuevo mínimo de desempleo no se debe a que más personas de 16 a 65 años tengan un trabajo. Es porque más personas no están buscando trabajo. La tasa de inactividad económica ha alcanzado un máximo de seis años del 21,7 por ciento. Eso se debe en parte a que algunos estudiantes han prolongado su educación a través de los estragos de la pandemia. Pero se debe principalmente a que cientos de miles de personas de 50 y 60 años ahora tienen una enfermedad de larga duración, lo que, según la ONS, es un récord.

Es difícil escapar a la conclusión de que el retraso del NHS ahora debe tener un impacto directo y devastador en la fuerza laboral. Long Covid también está afectando a lo que puede ser, según algunas estimaciones, hasta 1,5 millones de personas en el Reino Unido, y entre el 10 y el 20 por ciento de los que han tenido Covid.

Sin embargo, el tipo de urgencia que vimos de los gobiernos en la lucha contra el covid parece faltar por completo en lo que respecta a sus efectos secundarios. Los formuladores de políticas parecen esperar que el covid largo simplemente desaparezca. Pero cualquiera que la haya padecido, o conozca a alguien que la padezca, sabe que esta afección puede ser paralizante, y que se necesita investigación con urgencia.

La cantidad de personas que necesitaban hospitalización en la pandemia siempre iba a causar estragos después. Pero si bien hemos visto esta semana que hacer cola es nuestro pasatiempo nacional, no tiene nada de encantador tener que hacer cola para obtener atención médica básica.

Las personas que postergaron la búsqueda de ayuda médica durante la crisis de Covid ahora están más enfermas de lo que deberían haber estado. Aquellos cuyas operaciones se siguen posponiendo están perdiendo la esperanza. La cantidad de personas que pagan para volverse privadas se está disparando; otros están atrapados en una desesperación silenciosa.

Esto debería preocupar a los ministros, no solo porque es un ultraje absoluto, sino también porque las personas de 50 y tantos rara vez regresan al trabajo una vez que se han jubilado. Su desaparición solo puede estar sumándose a las presiones inflacionarias en la economía que son alimentadas por el ajustado mercado laboral.

En esta situación inusual, la frase “desempleo” parece bastante insatisfactoria. Por lo general, tiene sentido medir el número de personas que no tienen trabajo pero que les gustaría tener uno, y excluir a las personas en edad de trabajar que no lo buscan. Suelen ser estudiantes, amas de casa y personas que cuidan a familiares ancianos.

Pero si un gran número de personas se han vuelto incapaces por fallas en el cuidado de la salud, eso se siente como un asunto diferente. Hace que la medida estricta del desempleo sea un reflejo menos preciso de la capacidad laboral sobrante.

El éxodo de ciudadanos europeos desde el Brexit no ha ayudado, especialmente en sectores que anteriormente dependían en gran medida de la mano de obra de la UE y les resulta difícil adaptarse. El Sindicato Nacional de Agricultores se ha quejado persuasivamente de que las frutas y verduras se pudren en los campos.

Un análisis detallado del mes pasado, realizado por el Observatorio de Migración de la Universidad de Oxford, encontró que muchos sectores de bajos salarios, incluidos la atención social, la construcción y la hospitalidad, están luchando para adaptarse al fin de la libre circulación desde la UE. Incluso en sectores como la construcción, que son elegibles para visas de trabajo calificado, ha habido poca aceptación.

Gran Bretaña no es el único país con bajo desempleo y vacantes sin cubrir. En términos de inmigración general, la entrada de personas que no pertenecen a la UE entre 2019 y 2021 ha compensado en gran medida la cantidad de trabajadores de la UE que se han perdido. Sin embargo, este personal de fuera de la UE tiende a tener trabajos más calificados, según el Observatorio de Migración, por lo que no sustituyen al personal de la UE perdido de forma individual.

Un objetivo clave del Brexit era poner fin a la subvaloración de los salarios por parte de la mano de obra migrante en industrias de bajos salarios y aumentar la productividad. Pero puede ser que la represión de las visas para trabajadores en sectores de bajos salarios haya ido demasiado lejos.

El Observatorio de Migraciones dice que los empresarios están reduciendo la producción. Ciertamente he conocido a restauradores que dicen que tienen que cerrar varios días a la semana por falta de personal, a pesar de la demanda de los clientes.

Hasta que estalló la pandemia, la inactividad económica había tenido una tendencia a la baja. El crédito universal cambió el sistema de beneficios para hacer que el trabajo sea rentable y para sacar a las personas de los beneficios por enfermedad a largo plazo siempre que sea posible. Sería terrible si ahora nos felicitáramos por el bajo desempleo, mientras que en realidad mantenemos a la gente innecesariamente sin trabajo.

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