El nuevo desafío de los militares: derrotar a los drones aficionados baratos

Estados Unidos se apresura a combatir a un enemigo aparentemente modesto: los drones aficionados que cuestan unos pocos cientos de dólares y pueden equiparse con explosivos.

Las soluciones emergentes se asemejan a la ciencia ficción, desde los zappers láser hasta los blásters de microondas.


Los drones pequeños y baratos son la nueva amenaza táctica más preocupante a la que se enfrenta el ejército estadounidense desde el auge de los artefactos explosivos improvisados ​​en Irak hace unos 15 años, según el jefe del Comando Central de Estados Unidos, el general de infantería de marina Kenneth McKenzie.

El rápido desarrollo de vehículos aéreos no tripulados de bajo costo, o UAV, ha permitido que fuerzas irregulares, grupos terroristas y ejércitos nacionales ataquen objetivos de alto valor a bajo costo.

“Estoy muy preocupado por eso”, dijo el general McKenzie al Comité de Servicios Armados de la Cámara de Representantes en abril. “Todavía tenemos mucho camino por recorrer para ponernos en el lado derecho de la curva con esto, porque ahora mismo puedes salir y comprar uno en Walmart o en alguna otra ubicación, puedes convertirlo en un arma muy fácilmente”.


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Grupos insurgentes como el Estado Islámico y los rebeldes hutíes de Yemen han manipulado drones comerciales listos para usar con explosivos para atacar costosos vehículos blindados e instalaciones militares, así como refinerías de petróleo, puertos y aeropuertos civiles. Los UAV a menudo se compran en Internet o se ensamblan a partir de piezas compradas en línea.

Las milicias chiítas respaldadas por Irán en Irak intensificaron los ataques con aviones no tripulados en 2021. Incluyeron ataques contra la embajada de Estados Unidos en Bagdad y la residencia del primer ministro iraquí, en lo que los funcionarios de seguridad llamaron un intento de asesinato en su contra. Los drones se estrellaron contra un barco comercial en el Mar Arábigo en julio, matando a dos tripulantes, así como al principal complejo real saudí en Riad. Drones armados fueron derribados en el aeropuerto de Bagdad el lunes y cerca de una base aérea en Irak que alberga a tropas estadounidenses el martes.

Los restos de un avión no tripulado armado derribado cerca de una base aérea que albergaba a tropas estadounidenses en Irak el martes.


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Associated Press

El arma del sótano de negociación es un desafío particular para los EE. UU., Que se centra en la amenaza de una guerra potencial con militares de alto nivel en China o Rusia, y está invirtiendo miles de millones en sistemas avanzados, desde sofisticados misiles hasta portaaviones gigantes. La gran cantidad de drones significa que las defensas tradicionales contra ataques aéreos, como misiles de un millón de dólares, no tienen sentido.

Los ataques con aviones no tripulados en Arabia Saudita por parte de Irán y los grupos a los que apoya han puesto de relieve el desequilibrio de costos. Riad a menudo responde disparando misiles tierra-aire Patriot, que cuestan alrededor de $ 3 millones cada uno, y luchando contra aviones de combate para derribar drones. Arabia Saudita se está quedando sin interceptores de misiles, informó EDL.

Estados Unidos está compitiendo para desarrollar defensas que cumplan con la tecnología a un costo más equivalente. Se centra en láseres y microondas porque funcionan con electricidad, lo que ofrece más beneficios y puede apuntar rápidamente a un gran número de drones pequeños.

Estados Unidos ha desplegado una variedad de sistemas en los servicios armados, desde bloqueadores de señales portátiles que parecen un arma de los Cazafantasmas o Star Wars hasta disparadores láser montados en camiones.

El ejército no ha podido desplegar los sistemas en grandes cantidades, y ninguno ha integrado las habilidades para rastrear y apuntar a varios tipos de drones con el arma más adecuada. Reconociendo la urgencia y necesidad de consolidar esfuerzos, el Ejército en 2020 se hizo cargo de una nueva oficina para liderar y orientar la búsqueda de soluciones.

Los drones pequeños vuelan bajo, lentamente y pueden cambiar bruscamente de rumbo, lo que confunde al radar que busca aviones o misiles grandes, rápidos y de alto vuelo. Si los drones están cargados de explosivos, simplemente sacarlos del cielo puede poner en peligro a las personas y las instalaciones en tierra. Y cuando se despliegan en grandes grupos, los drones podrían abrumar incluso las defensas más sofisticadas.

Para identificar y rastrear mejor los drones, los militares buscan fusionar datos de varios sensores, incluidos radares, cámaras y escáneres de radiofrecuencia.

El general de la marina Kenneth McKenzie, jefe del Comando Central de EE. UU., Dijo que los drones pequeños y baratos son una nueva amenaza táctica importante para el ejército de EE. UU. Se le muestra testificando en el Congreso en septiembre.


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Olivier Doulier / Reuters

Las fuerzas estadounidenses se encontraron por primera vez con pequeños drones de ataque en grandes cantidades en Irak en 2016, desplegados por militantes del Estado Islámico. El Pentágono equipó rápidamente a sus fuerzas con docenas de armas antidrone de mano que bloquean la señal entre los vehículos aéreos y sus estaciones base.

El derribo de un dron iraní en 2019 en el Estrecho de Ormuz por un bloqueador de radiofrecuencia montado en un vehículo utilitario de la Marina a bordo del USS Boxer fue un punto de inflexión. El derribo por el arma de propulsión eléctrica, el primero en el campo, fue una opción más barata que disparar uno de los misiles del barco.

Pero la interferencia rápidamente quedó obsoleta. Las capacidades anti-interferencia de los drones mejoraron y los atacantes se adaptaron poniendo los drones en piloto automático, lo que redujo las comunicaciones y dejó las interferencias ineficaces. La interferencia tiene otros inconvenientes, ya que puede interferir con las señales de equipos militares o civiles amigos.

El USS Boxer, que se muestra en el Golfo Pérsico en 2016, derribó un dron iraní en 2019 con un bloqueador de radiofrecuencia.


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craig z rodarte / Marina de los EE. UU. / Shutterstock

Los sistemas más prometedores, dicen los líderes militares y los contratistas de defensa, interceptan drones disparando microondas para freír sus dispositivos electrónicos o láseres para quemar agujeros en sus motores u otras partes críticas.

Una gran razón para centrarse en estas tácticas, conocidas como armas de energía dirigida, es el costo. Las inversiones iniciales pueden ser elevadas, en millones de dólares, pero una vez en funcionamiento, el costo por disparo se trata del precio de la electricidad: “Una taza de diésel”, dice Ron Dauk, gerente de programas de sistemas láser y electroópticos en Boeing. Co.

En comparación con los misiles, “su costo se reduce sustancialmente y tiene suficientes municiones que puede disparar una y otra y otra vez a la cantidad de UAV que vengan”, dijo el general de división de la Fuerza Aérea Alexus A. Grynkewich, director de operaciones del Comando Central de EE. UU. .

Los sistemas varían en potencia y tamaño. Un láser de 300 kilovatios en desarrollo por Boeing y General Atomics tiene como objetivo derribar misiles y aviones tripulados, así como drones. Kord Technologies, una unidad de KBR C ª.,

y Raytheon Technologies Corp. ganó un contrato con el Ejército para entregar láseres de 50 kilovatios montados en vehículos de combate blindados Stryker.

Un sistema láser desarrollado por Raytheon.


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Raytheon Intelligence & Space

La Infantería de Marina y la Fuerza Aérea ya han desplegado sistemas láser de Boeing y Raytheon que pueden fijarse a trípodes para proporcionar seguridad en el área, por ejemplo, alrededor de una base de operaciones avanzada, o desplegarse en vehículos tácticos para una mayor movilidad, incluso cerca del frente de batalla.

La Marina comenzó a probar prototipos láser en 2009, en tierra y luego en el mar. En diciembre, probó un arma láser de alta energía a bordo de un barco que navega frente a la costa de Yemen, donde los rebeldes hutíes respaldados por Irán han armado botes de drones cargados de bombas además de aviones no tripulados. La Armada dijo que el sistema “conectó con éxito” su objetivo, sin proporcionar más detalles.

Las armas de microondas de alta potencia utilizan ráfagas de ondas de radio intensas que pueden cocinar aparatos electrónicos, como la comida, y arrojar pequeños aviones no tripulados del cielo.

Un arma antidrona que usa microondas llamada THOR en el Laboratorio de Investigación de la Fuerza Aérea.


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Roberto E. Rosales / Albuquerque Journal / Zuma Press

La Fuerza Aérea está desarrollando un arma de microondas de alta potencia para derrotar a grupos de drones con un sistema compuesto por un plato de radar y un cañón de microondas montado sobre un contenedor de envío de 20 pies. En una evaluación de campo reciente, el sistema redujo el 90% de sus objetivos y los funcionarios dicen que pueden acercarse al 100%.

Lockheed Martin Corp.

ha desarrollado un interceptor que puede caber en una mochila y ser lanzado desde un tubo de seis pulgadas para apuntar a otros drones con microondas. El arma se puede recuperar, cargar y reutilizar.

Epirus Inc., una startup de Silicon Valley, está colaborando con General Dynamics Corp.

para integrar un arma de microondas en vehículos Stryker.

Aún así, las microondas pueden interferir con otros sistemas, por lo que son menos efectivas en entornos urbanos. Incluso en campo abierto pueden producir “fuego amigo”, dañando otros sistemas de armas. Se desconoce su impacto en las aves y otros animales.

Los láseres pueden verse afectados por la lluvia, la nieve, la niebla o el humo, y pueden rebotar en superficies reflectantes o perder su objetivo y continuar más lejos, lo que podría causar daños colaterales. En comparación con las microondas, que pueden apuntar a un área amplia, solo pueden activar un dron a la vez y deben concentrarse en cada uno durante un período más largo.

Sistema de armas láser compacto de Boeing.


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Boeing

Debido a que ningún sistema es capaz de defenderse de la gama completa y creciente de amenazas de drones en los diversos entornos donde operan, el desafío para los estrategas de contradron es cómo unir múltiples armas.

La mayoría de las bases estadounidenses en el Medio Oriente han estratificado sus defensas con una variedad de sistemas, cada uno de los cuales está diseñado para enfrentar diferentes amenazas con diversos grados de efectividad. La proliferación de sistemas, cada uno con una capacidad específica para un dron específico y en varias etapas de desarrollo, complica la capacidad de los operadores para responder a los ataques.

“Todo evolucionó poco a poco. Lo hemos mejorado un poco ”, dijo el general Grynkewich.

El Pentágono ahora está trabajando hacia un sistema unificado que pueda dar una alerta temprana, identificar el origen y la altitud de los drones y brindar opciones de participación, según el general McKenzie. “Todavía no tenemos un sistema único que pueda hacer todo eso”, dijo. “Eso es parte del problema: no estamos integrados”.

El objetivo de los planificadores militares está evolucionando a medida que la tecnología de drones evoluciona rápidamente.

Un vehículo destruido frente a la residencia del primer ministro iraquí Mustafa al-Kadhimi tras un intento de asesinato por un dron armado en Bagdad en noviembre.


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OFICINA DE MEDIOS DEL PRIMER MINISTRO DE Irak / REUTERS

Una preocupación creciente son los enjambres, donde decenas de pequeños drones controlados por inteligencia artificial atacan a un objetivo simultáneamente. El problema se agrava si los drones son de varios tamaños y capacidades, y requieren diferentes armas para contrarrestarlos.

Epirus está probando un sistema de microondas de alta potencia que desarrolló para el ejército. La compañía dice que la inteligencia artificial permite apuntar rápidamente a aviones individuales o enjambres.

Los avances en la tecnología contra drones no abordarán por completo el problema sin ajustes regulares, dijo Austin Doctor, científico político e investigador antiterrorista de la Universidad de Nebraska en Omaha. A medida que el Pentágono y otros inviertan en nueva tecnología, los grupos armados también seguirán innovando.

“Este es el baile, el ir y venir de la adaptación”, dijo el Sr. Doctor. “En muchos sentidos, la batalla entre gobiernos y militantes se trata de creatividad y anticipación del próximo movimiento”.

Escribir a James Marson en james.marson@wsj.com y Stephen Kalin en stephen.kalin@wsj.com

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Fuente: WSJ