El nuevo rastreador de ejercicios de Whoop es mejor gracias al avance de la batería

La compañía de fitness Whoop tiene un nuevo rastreador que aplasta cinco LED, cuatro fotodiodos, un oxímetro de pulso, un sensor de temperatura de la piel y más en un paquete que es un 33 por ciento más pequeño que su predecesor, todo mientras ofrece cinco días de duración de la batería. Pero un cambio particular en la química de la batería del rastreador es una de las principales razones por las que Whoop pudo hacer todo esto en primer lugar.

El cambio fue iniciado por una empresa de Silicon Valley llamada Sila Nanotechnologies, que fue cofundada en 2011 por Gene Berdichevsky, uno de los primeros empleados de Tesla. Y es uno que, si se amplía, podría ayudar a romper algunas de las mayores limitaciones que enfrenta actualmente la tecnología de iones de litio.

Sobre el papel, es un cambio simple: el ánodo de la batería ahora está hecho de silicio en lugar de grafito, lo que permite una mayor densidad de energía (hasta un 20 por ciento, afirma Sila). Una mayor densidad de energía significa que los fabricantes de dispositivos pueden usar una batería más pequeña para realizar las mismas tareas, o liberar más espacio para hacer cosas que antes no podían. Y no requiere ningún cambio de hardware en el proceso de producción de la celda. De hecho, ese es uno de los mayores puntos de venta de Sila para los fabricantes de baterías: su ánodo de silicio es más o menos plug-and-play.

En la práctica, sin embargo, este cambio solo fue posible después de años de prueba y error y millones de dólares gastados. Sila trabajó duro con una serie de diferentes “precursores” o materias primas, con el fin de encontrar la mezcla adecuada para poder crear su revolucionario polvo de silicio. Y lo hizo con un mandato de Berdichevsky de que esos precursores tenían que estar ampliamente disponibles, incluso si eso dificultaba alcanzar los saltos de rendimiento teóricos que pueden proporcionar los ánodos de silicio.

“Esas limitaciones, agudizan la innovación”, dice Berdichevsky. El borde. “[But] lo hacen más difícil. Entonces tienes menos grados de libertad. “

Como resultado, Berdichevsky dice que a Sila le tomó aproximadamente el doble de tiempo de lo que originalmente esperaba entrar en un producto de consumo. Pero teniendo en cuenta la escasez de la cadena de suministro que actualmente estrangula a casi todas las industrias imaginables, fue una decisión profética construir sobre esa base. También dice que ha ayudado a Sila a atraer una amplia lista de mentes inteligentes de múltiples campos altamente competitivos.

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“Las personas creativas adoran esos problemas realmente difíciles. Y creo que eso es realmente lo que nos distingue de tantos otros [startups in the space],” él dice. “Tienes menos competencia cuando resuelves los problemas más difíciles.

Sila también tuvo que luchar contra la tendencia natural del silicio a expandirse y descomponerse cuando se usa en una batería, porque la razón por la que puede almacenar más iones de litio es que en realidad se unen brevemente con el silicio, lo que significa que los iones tienen que ser arrancados. del ánodo.

Por todo esto, Berdichevsky está visiblemente feliz de que finalmente la ciencia de la batería de su empresa se convierta en el primer dispositivo de consumo cuando hablamos por videoconferencia. Es tanto una prueba del concepto y de los innumerables beneficios que vienen con una batería más eficiente.

Berdichevsky dice que originalmente imaginó que el primer lugar donde aparecería la tecnología de Sila sería en los teléfonos inteligentes, ya que las baterías que usan ocupan tanto espacio que de otro modo podrían asignarse a funciones emblemáticas como sistemas de cámaras avanzados. Sin embargo, lo que no esperaba cuando fundó Sila fue el auge de la tecnología portátil, que abrió muchas puertas nuevas. Whoop comenzó a hablar con Sila hace aproximadamente dos años, dice Berdichevsky, y la tecnología de la compañía llegará pronto a algunos otros dispositivos de consumo (aunque se negó a decir cuáles serían).

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“Tener tecnologías innovadoras donde el tamaño realmente importa es un lugar realmente excelente para una tecnología como la nuestra”, dice Berdichevsky.

El mayor potencial del ánodo de silicio de Sila podría ser con baterías mucho más grandes, como las que alimentan los vehículos eléctricos. Podría ayudar a los fabricantes de automóviles a crear vehículos eléctricos más pequeños y asequibles sin sacrificar el alcance, u obtener aún más millas de los grandes paquetes de baterías que se encuentran en los automóviles más grandes. Y siempre que la compañía haya encontrado una manera de asegurarse de que el polvo de silicio que está creando pueda soportar ser cargado y descargado constantemente, es posible que los vehículos eléctricos Sila se llenen más rápido que los modernos.

A nivel de dispositivos de consumo, Berdichevsky dice que Sila no necesariamente ofrece a empresas como Whoop una oportunidad de ahorrar costos, ya que en este momento la producción de su polvo de silicio es muy limitada. Sila tendría que fabricar mucho más de su material si tuviera que proporcionar lo suficiente para ayudar a impulsar las flotas de vehículos eléctricos, pero el beneficio de escalar a ese nivel es que el costo relativo de producción bajaría.

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Sin embargo, nada de eso sucederá hasta al menos mediados de la década. Berdichevsky dice que su compañía planea construir una instalación de producción mucho más grande, utilizando los $ 590 millones que recaudó en enero. Hasta entonces, Berdichevsky dice que la empresa tendrá “una capacidad muy limitada”.

Para cuando la nueva instalación esté en funcionamiento, Sila está destinada a tener alguna compañía. El director ejecutivo de Tesla (y exjefe de Berdichevsky), Elon Musk, dijo a fines del año pasado que Tesla está trabajando para aumentar el nivel de silicio en el ánodo de las baterías que utiliza. Otras empresas también están trabajando para cambiar el grafito por silicio.

Pero Berdichevsky dice que cree que hay mucho espacio para que Sila siga creciendo, no solo por las mejoras en el rendimiento, sino también por la estructura actual del negocio de Sila. “Ayúdamos [battery companies] entregamos una batería de mayor rendimiento por la que cobramos una prima, y ​​luego dividimos esa prima con ellos ”, dice. “Al final del día, si está haciendo un mejor producto y los clientes solo quieren comprarlo, entonces hay mucho para todos”.

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