El primer lanzamiento de un cohete casero de Corea del Sur fue declarado un éxito parcial

SEÚL – Corea del Sur lanzó su primer cohete casero el jueves, una misión que solo tuvo un éxito parcial, pero que los funcionarios llamaron un paso importante hacia la colocación de satélites de fabricación nacional en órbita para monitorear mejor las crecientes amenazas de Corea del Norte.

El cohete Nuri de tres etapas, construido por el Instituto de Investigación Aeroespacial de Corea del gobierno con la ayuda de cientos de empresas locales, despegó del Centro Espacial Naro en Goheung, en el extremo suroeste de Corea del Sur. El cohete transportaba una carga útil ficticia de 1,5 toneladas para probar su capacidad para poner un satélite artificial en órbita de 373 a 497 millas sobre la Tierra.

Poco más de una hora después del despegue, el presidente Moon Jae-in dijo que el lanzamiento “no alcanzó su objetivo por completo”, pero mostró “excelentes resultados para un primer intento”. Dijo que Nuri empujó su carga útil al espacio a 434 millas sobre la Tierra, pero la misión estaba “incompleta”. Moon no proporcionó más detalles, pero los expertos dijeron que el satélite ficticio probablemente no funcionó a la altitud o velocidad que sus ingenieros habían previsto.

“Estábamos a un paso de alcanzar nuestro objetivo”, dijo Moon durante una conferencia de prensa, instando a los ingenieros a hacer que el próximo lanzamiento, programado para mayo, sea “un éxito total”.

El lanzamiento del jueves se transmitió en vivo en las principales estaciones de televisión y en plataformas de transmisión por Internet como YouTube. El gobierno de Moon había anunciado el lanzamiento como un gran paso adelante en el esfuerzo de Corea del Sur por convertirse en un nuevo líder en tecnología espacial.

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Corea del Sur ha alimentado una ambición de décadas de unirse al club de élite de naciones que construyen cohetes capaces de poner comunicaciones, vigilancia y otros satélites en órbita. Después de múltiples retrasos y fallas, el cohete Naro de Corea del Sur logró poner un satélite en órbita con fines de investigación y desarrollo en 2013. Pero a diferencia de Nuri, el cohete lanzado el jueves con tecnología nacional, Naro fue construido conjuntamente con Rusia.

Corea del Sur ha gastado casi $ 1.7 mil millones para construir el Nuri de 200 toneladas, también conocido como el Vehículo de Lanzamiento Espacial de Corea-II. Planeó realizar varios lanzamientos de prueba más del sistema Nuri, incluido uno programado para mayo.

Con Nuri, Corea del Sur ha esperado afianzarse en la tecnología espacial, el último mercado de alta tecnología en el que el país ha decidido convertirse en un actor. La mayoría de los lanzamientos de cohetes en todo el mundo han sido realizados por Estados Unidos, Rusia, Francia, China, Japón e India.

Corea del Sur planea enviar un orbitador lunar el próximo otoño a bordo de un cohete Falcon 9 de SpaceX, la compañía fundada por Elon Musk. Moon ha dicho que su país espera poder aterrizar una nave espacial sin tripulación en la luna utilizando cohetes surcoreanos para 2030.

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Con sus propias capacidades de cohetes, Corea del Sur dice que espera construir redes de comunicaciones de próxima generación y navegación por satélite. También quiere hacerse con una parte del mercado mundial de lanzamiento de satélites, un campo cada vez más concurrido a medida que los principales países industrializados se esfuerzan por crear sus propios programas nacionales.

El lanzamiento de Nuri también reflejó el deseo de Corea del Sur de depender menos de las fuerzas de Estados Unidos para monitorear a Corea del Norte, así como su objetivo de recuperar el control operativo en tiempo de guerra de sus 550.000 miembros militares. Según un acuerdo bilateral con Washington, las tropas surcoreanas están bajo el mando de un general estadounidense en caso de que estalle la guerra en la península de Corea.

Corea del Sur no tiene satélites espías militares propios, sino que depende de los satélites estadounidenses para vigilar el Norte. Poner sus propios “ojos y oídos” en el espacio se volvió más urgente a medida que las capacidades nucleares y de misiles de Corea del Norte se expandieron a lo largo de los años y después de que el presidente Donald J. Trump amenazara con retirar las tropas estadounidenses en Corea del Sur.

Corea del Sur puso en órbita su primer satélite de comunicaciones militares en julio pasado, transportado por un cohete SpaceX Falcon 9.

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Corea del Norte, que tiene su propio programa de cohetes, ha criticado el programa espacial del Sur por sus posibles aplicaciones militares. Los cohetes espaciales y los misiles balísticos intercontinentales utilizan tecnologías similares. Corea del Norte lanzó vehículos espaciales satelitales antes de probar con éxito tres misiles balísticos intercontinentales en 2017. El Consejo de Seguridad de las Naciones Unidas prohibió a Corea del Norte lanzar cohetes espaciales que se estaban utilizando como pruebas para el programa de misiles balísticos de largo alcance del país.

Las ambiciones espaciales de Corea del Sur se han visto obstaculizadas durante años por acuerdos con Estados Unidos. Los funcionarios estadounidenses temían que un sólido programa de cohetes de Corea del Sur llevara al país a construir misiles, acelerando una carrera armamentista regional. Pero el año pasado, Washington y Seúl acordaron eliminar algunas de las restricciones, lo que permitió a Corea del Sur construir cohetes de combustible sólido para vehículos de lanzamiento espacial.

Los cohetes de combustible sólido son más rentables que los cohetes de combustible líquido como Nuri. También son ideales para misiles balísticos de largo alcance porque son más fáciles de transportar y preparar para el lanzamiento. Corea del Norte ha acusado al Sur de hipocresía por expandir sus propias capacidades de armamento mientras critica a Corea del Norte.