El reinicio del mercado ofrece una terapia de choque constante

Fue, como dijo un economista, «un día brutal en los mercados de riesgo» cuando el 15 de septiembre el S&P 500 perdió un 4,7 por ciento, su mayor caída en un día en siete años. “Un día feo en las acciones”, agregó. Las «langostas» estaban eliminando víctimas en las acciones mundiales, coincidió otro observador del mercado.

El veredicto de la portada de este diario fue contundente. “Día del juicio final en Wall Street”, declaraba el titular, junto con una gran imagen de banqueros de aspecto abatido en Canary Wharf.

Si crees que algo se siente un poco mal aquí, tienes razón. Ese impacto en los mercados del 15 de septiembre fue en 2008, no en 2022. Esos banqueros abatidos estaban parados frente a la sede europea de Lehman Brothers y Bank of America acababa de tragarse a Merrill Lynch mientras el sistema financiero mundial se deshilachaba por las costuras.

Avance rápido casi exactamente 14 años y la historia no se repite, pero ciertamente rima.

Esta vez, el 13 de septiembre, el índice de referencia S&P 500 de las acciones estadounidenses cayó más del 4 por ciento, una caída en una escala que no se veía desde que comenzó la crisis de Covid hace más de dos años. Al Nasdaq Composite le fue aún peor, perdiendo un 5,2 por ciento. Por extraño que parezca, la fase de recuperación posterior a Covid de 2022 está produciendo momentos en el mercado tan feos como en la semana en que Lehman Brothers le dijo al personal sorprendido «se acabó». Aún más extraño: de alguna manera, nos hemos acostumbrado a los golpes.

Quizás eso se deba a que los inversores sufrieron un desmayo cada vez que este año los datos de inflación de EE. UU. resultaron ser sorprendentemente sólidos. Esta semana no fue la excepción. La inflación de los precios al consumidor de EE. UU. subió al 8,3 por ciento en agosto, según las cifras publicadas por la Oficina de Estadísticas Laborales el martes. Eso es un poco mejor que la cifra del 8,5 por ciento de julio. El problema es que los analistas e inversores esperaban un ritmo más moderado del 8,1 por ciento, particularmente dado el rápido retroceso de los precios de la gasolina. La tasa también repuntó un 0,1 por ciento en agosto respecto al mes anterior.

Una vez más, esto ha torpedeado el tan deseado pivote de la Reserva Federal de EE. UU.: el momento mítico en el que decide reducir las subidas de tipos de interés que han estado golpeando los precios de los activos este año. Una vez más, los expertos esperanzados están decepcionados y las palizas continuarán hasta que mejore la moral.

Los comerciantes ahora ven una posibilidad razonable de que la Fed aumente las tasas en un punto porcentual completo de gran éxito en la reunión de la próxima semana. Cualquier cosa menos de tres cuartos de punto sería una gran sorpresa.

BlackRock compara bastante gnómicamente esta situación con Knut, el oso polar. Para aquellos que habían olvidado la historia de Knut (incluido yo mismo), la casa de inversión nos recuerda que el cachorro recién nacido fue rechazado por su madre en el zoológico de Berlín en 2006.

“Un cuidador del zoológico intervino para criarlo con biberón. Pero algunos argumentaron que sería mejor que mataran al oso que que los humanos lo criaran”, escribieron Jean Boivin y Alex Brazier. “Siguió un frenesí mediático y protestas generalizadas, que finalmente salvaron la vida de Knut. En nuestra opinión, los banqueros centrales parecen tener un poco de mentalidad de ‘dejar morir al oso’ en este momento (por oso, léase la economía). Parece que preferirían simplemente dejar que la economía muera para evitar cualquier riesgo de que las expectativas de inflación se desanclen”.

Crudamente, donde va la economía, su cartera probablemente siga. Podría ser el momento de encontrar un cuidador del zoológico amigable o algunos manifestantes simpatizantes.

La cuestión es que, como seguramente saben todos excepto los osos polares más jóvenes, esto no es nuevo. Entonces, ¿por qué el mercado se convulsiona cada vez que recibe un recordatorio? “Es el intento de triunfo de la esperanza sobre la experiencia”, dice Trevor Greetham, director de activos múltiples de Royal London Asset Management. “Si nos hubieras dicho a cualquiera de nosotros hace tres años que estaríamos frente a una inflación del 22 por ciento en el Reino Unido si no fuera por la acción del gobierno sobre los precios de la energía, no te habríamos creído. Es un cambio de régimen masivo. La gente todavía quiere que la inflación sea transitoria y temporal”. No lo es.

Además de las sacudidas a la baja de las acciones al estilo de 2008, todo esto genera grandes oscilaciones en el dólar y en el mercado de bonos del gobierno, que suele ser más sobrio. Algunos analistas temen que las fallas estructurales de larga data en el mercado de deuda se estén volviendo peligrosas. El BofA ha descrito las grietas en los bonos del Tesoro de EE. UU. como «una de las mayores amenazas para la estabilidad financiera mundial en la actualidad, potencialmente peor que la burbuja inmobiliaria de 2004-2007». Si las ondas no se controlan, el endurecimiento cuantitativo (el proceso en el que la Reserva Federal recortó su balance de la era de la crisis) podría ser el factor que lleve a este mercado al límite.

Todos deberíamos esperar que no y muchos de estos tecnicismos son ruido blanco para los no especialistas. Pero Greetham lo expresa de manera deliciosamente simple: «Ya sea QT o simplemente un paso en falso todopoderoso de los bancos centrales por la crisis de Covid, es lo mismo». La retrospectiva es algo hermoso, pero cada día es más claro que los bancos centrales apoyaron excesivamente a los mercados durante demasiado tiempo. La corrección de este desequilibrio seguirá provocando las feas caídas y los falsos repuntes del mercado bajista que caracterizaron la crisis de 2008-2009.

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