El rover Curiosity de la NASA puede haber resuelto el misterio del metano en Marte

El rover Curiosity de la NASA tomó esta selfie en 2020.

NASA / JPL-Caltech / MSSS

Metano. En la Tierra, es cosa de pedos y eructos de vaca. En Marte, es materia de misterios. Los científicos han estado desconcertados por las lecturas de metano de Marte, y la NASA puede estar un paso más cerca de averiguar qué está pasando con el gas en el planeta rojo. Resulta que la hora del día tiene un gran impacto en las detecciones de metano.

El metano es particularmente intrigante porque puede ser un subproducto de los seres vivos, incluidos los microbios. Los investigadores están tratando de averiguar si Marte alguna vez albergó vida microbiana, o si es posible que los microbios sobrevivan allí ahora. Pero no se exagere demasiado; el metano también puede tener un origen geológico.

Lo extraño del metano en el planeta rojo es que el rover Curiosity de la NASA ha detectado el gas cerca de la superficie en el cráter Gale, pero la nave espacial ExoMars Trace Gas Orbiter de la Agencia Espacial Europea no ve metano más arriba en la atmósfera. Entonces, ¿qué está pasando?

El instrumento espectrómetro láser sintonizable de Curiosity es parte de su sistema Sample Analysis at Mars, esencialmente un laboratorio de química portátil. Por lo general, TLS detecta una pequeña cantidad de metano que la NASA describe como “equivalente a aproximadamente una pizca de sal diluida en una piscina olímpica”. En 2019, TLS detectó notablemente un considerable pico en los niveles de metano.

El orbitador ExoMars, que llegó a Marte en 2016, no ha visto lo que ve Curiosity. “Pero cuando el equipo europeo anunció que no vio metano, definitivamente me sorprendió”, dijo el líder del instrumento TLS, Chris Webster, en un comunicado de la NASA el martes.

La discrepancia puede deberse a las horas del día en que funcionan el orbitador y el rover. El TLS del rover, que consume mucha energía, funciona de noche para que no entre en conflicto con otros instrumentos. El orbitador realiza sus detecciones durante el día cuando tiene luz solar para ayudarlo. Lo que puede estar sucediendo es que el metano se acumula cerca de la superficie durante las noches tranquilas y se disipa durante el día, haciéndolo invisible para la nave espacial.

El equipo de Curiosity probó esta idea tomando medidas de metano durante el día y, de hecho, el gas desapareció durante el día. Los investigadores publicaron sus hallazgos hoy en la revista Astronomy and Astrophysics (enlace PDF).

Si bien un misterio del metano puede tener una explicación, persiste otro acertijo gaseoso. La NASA todavía está tratando de resolver el “rompecabezas global del metano en Marte”. El metano liberado de los cráteres de Marte debería permanecer lo suficientemente estable, y acumularse en la atmósfera lo suficiente, para que el Trace Gas Orbiter lo detecte.

Los científicos ahora están investigando qué podría estar destruyendo el metano. “Necesitamos determinar si existe un mecanismo de destrucción más rápido de lo normal para reconciliar completamente los conjuntos de datos del rover y el orbitador”, dijo Webster. Hasta entonces, el metano de Marte seguirá siendo un enigma.

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