El SARS mató a cientos y luego desapareció. ¿Podría este coronavirus extinguirse?

El SARS mató a cientos y luego desapareció. ¿Podría este coronavirus extinguirse?


El misterioso virus surgió por primera vez en el invierno en el este de China, un patógeno nunca antes visto que sacudiría la sensación de seguridad del mundo y provocaría un pánico global.

En los meses siguientes, cientos de personas comenzaron a buscar tratamiento médico porque estaban tosiendo, luchando por respirar y, en algunos casos, acercándose a la muerte.

Los científicos que se apresuraron a calmar el brote determinaron que la fuente era una nueva cepa de coronavirus. La Organización Mundial de la Salud pidió medidas inmediatas para evitar que la amenaza a la salud global se extienda por varios continentes y mate a miles.

Fue a principios de 2003, el comienzo de la batalla contra el síndrome respiratorio agudo severo, más comúnmente conocido como SARS. El brote de SARS fue la primera epidemia mortal causada por un coronavirus.

«Fue una gran preocupación», dijo Alan Rowan, profesor de salud pública de la Universidad Estatal de Florida involucrado en la respuesta de Florida al brote de SARS. «Era un virus nuevo y era aterrador».

Al igual que la cepa del coronavirus que se está extendiendo actualmente en todo el mundo, el virus del SARS llevó a las personas a acumular máscaras faciales, cancelar viajes a Asia e instituir cuarentenas masivas en medio del temor de que la enfermedad se arraigara.

Pero ocho meses después de que el SARS comenzó a circular, estaba contenido. El virus se extinguió.

La erradicación del SARS ha sido elogiada como una de las mayores victorias recientes de salud pública, lograda con una respuesta fuerte y rápida y una dosis de buena suerte.

(Lorena Elebee / Los Angeles Times)

Pero a medida que aumentan los casos del nuevo coronavirus, parece menos probable que la historia se repita. La ruta del virus sugiere que la contención será mucho más difícil que con el SARS y el daño será mucho mayor, dicen los expertos.

El 9 de febrero, el número de muertos por COVID-19 superó el del SARS. En los días posteriores, ha subido aún más.

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Después de originarse en la provincia de Guangdong, sureste de China, a fines de 2002, el SARS se había extendido a principios de la primavera a aproximadamente 1,500 personas.

Funcionarios de la Organización Mundial de la Salud dijeron que el SARS podría convertirse en la amenaza de salud más grave que surja en más de 20 años, con la excepción del SIDA.

El SARS era una enfermedad similar a la neumonía que mató a aproximadamente 1 de cada 10 personas afectadas, muy por encima de la tasa de mortalidad estimada de 1 en 50 para las infecciones por COVID-19.

«Hubo un pánico enorme», dijo Lawrence Gostin, director del Centro Colaborador de la Organización Mundial de la Salud sobre Derecho de Salud Nacional y Global.

El brote de SARS, que llegó a 29 países, se contuvo en última instancia utilizando medidas tradicionales de salud pública, como pruebas, aislar pacientes y evaluar a personas en aeropuertos y otros lugares donde podrían transmitir el virus, dijo Gostin. La estrategia es simple: si se puede evitar que las personas enfermas infecten a personas sanas, la enfermedad eventualmente morirá.

Pero limitar el brote actual con estas estrategias de salud pública probadas y verdaderas ha resultado más difícil ahora debido a la gran cantidad de casos, dijo Gostin.

Al final de la epidemia de SARS, 8,000 personas habían sido infectadas. Ya, más de 73,000 personas han sido diagnosticadas con COVID-19, y algunos expertos creen que los casos más leves no detectados aumentan aún más la verdadera cifra.

«Está afectando a cientos de miles de personas, y potencialmente mucho más en el futuro». Es realmente difícil de contener una vez que tienes ese tipo de saturación «, dijo Gostin. «Este es un desafío mucho más grande que el SARS».

Durante el SARS, recordado como la primera pandemia del siglo XXI, los funcionarios de salud pública observaron con horror cómo una sociedad global interconectada facilitaba la propagación de enfermedades como nunca antes. Una pareja canadiense que visitó Hong Kong comenzó un brote de SARS en Toronto que mató a 24 personas.

Esos riesgos son aún mayores ahora. Los chinos viajan a nivel nacional e internacional a un ritmo mucho más alto ahora que en 2003, lo que hace que la contención «sea mucho más difícil», dijo Gostin.

La Organización Mundial de la Salud declaró al COVID-19 una emergencia sanitaria internacional y anunció el viernes que el virus llegó a un quinto continente, África, después de que se detectó un caso en Egipto. Cualquier caída en los números de casos semanales no debe interpretarse como signos de reducción, dicen los funcionarios.

«Este brote aún podría ir en cualquier dirección», dijo el Director General Tedros Adhanom Ghebreyesus durante una conferencia de prensa la semana pasada.

Los funcionarios saben cuán volubles pueden ser estos virus. La respuesta al SARS se benefició de «buena fortuna y buena ciencia», escribió el Dr. David Heymann, quien dirigió la unidad de enfermedades infecciosas de la Organización Mundial de la Salud durante la pandemia del SARS, en un documento de 2004 que evaluaba la respuesta internacional a la enfermedad.

Los funcionarios tuvieron la suerte de que el SARS nunca apareciera en países en desarrollo con sistemas de salud menos sofisticados que hubieran tenido problemas para contener la enfermedad, escribió. El virus también fue más fácil de detener porque resultó tener una transmisibilidad relativamente baja, escribió.

«Su rápida contención es una de las mayores historias de éxito en salud pública en los últimos años», escribió Heymann. “¿Cuán estrecho fue el escape de un desastre sanitario internacional? ¿Qué inclinó la balanza?

Los científicos probablemente lo descubrirán pronto. El SARS y COVID-19 son como primos, que comparten el 70% de su material genético. Ambos son coronavirus, una familia de virus que antes de 2003 se sabía que causaban solo el resfriado común en humanos.

Si bien el virus del SARS se replicó profundamente en los pulmones de las personas, probablemente contribuyendo a una mayor tasa de mortalidad, eso también hizo que sea menos probable que se propague que el virus COVID-19, dijo el Dr. Stanley Perlman, un microbiólogo de la Universidad de Iowa que estudia los coronavirus.

El nuevo coronavirus crece en la nariz y las vías respiratorias de las personas, por lo que se puede transmitir más fácilmente a través de la tos y los estornudos, como la gripe, dijo. Aunque las personas con SARS probablemente no fueron contagiosas hasta que estuvieron muy enfermas, ese no es el caso de COVID-19, por lo que será más difícil atrapar a las personas antes de que infecten a otros, dijo.

«Tan pronto como empiezas a tener síntomas muy, muy leves, dolor de garganta, picazón, estornudos, entonces eres contagioso», dijo Perlman. «No creo que vaya a ser como el SARS y simplemente desaparecerá».

Incluso si COVID-19 no se extingue, podría disminuir tanto que los casos se vuelvan extremadamente raros o emerjan solo en el invierno. Los virus tienden a tener estacionalidad, apareciendo solo unos pocos meses al año, por lo que algunos esperan que un clima más cálido haga que el virus retroceda.

Con este brote, los funcionarios internacionales fueron notificados mucho antes y el virus fue secuenciado mucho más rápido que con el SARS. Sin embargo, COVID-19 sigue siendo más difícil de superar debido a los rasgos del virus, dijo Brittany Kmush, investigadora de salud pública en el Falk College de la Universidad de Syracuse.

Los virus se propagan más cuando son muy contagiosos y no tan mortales, dijo. Si un virus es muy letal, los pacientes a menudo mueren antes de poder transmitir la enfermedad a muchas otras personas.

La baja tasa de mortalidad de COVID-19 en comparación con el SARS, aunque es un alivio para los médicos, en realidad puede obstaculizar los esfuerzos de prevención, dijo.

«Creo que si el SARS tuviera características similares a este coronavirus, todavía estaría circulando», dijo Kmush.



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