El secreto de Japón para domar el coronavirus: la presión de grupo

El secreto de Japón para domar el coronavirus: la presión de grupo

TOKIO — Para comprender cómo a Japón le ha ido mejor que a la mayoría del mundo en la contención de las terribles consecuencias de la pandemia de coronavirus, considere a Mika Yanagihara, quien fue a comprar flores la semana pasada en el centro de Tokio. Incluso cuando caminaba afuera con temperaturas de mediados de los 90, mantuvo la mitad inferior de su rostro completamente cubierta.

“La gente te mirará”, dijo Yanagihara, de 33 años, al explicar por qué no se atrevía a quitarse la máscara. “Existe esa presión”.

La tasa de mortalidad por covid de Japón, solo una doceava parte de la de Estados Unidos, es la más baja entre las naciones más ricas del mundo. Con la tercera economía más grande del mundo y la undécima población más grande, Japón también encabeza las clasificaciones mundiales en vacunación y ha tenido constantemente una de las tasas de infección más bajas del mundo.

Aunque ninguna autoridad gubernamental ha exigido máscaras o vacunas o instituido bloqueos o vigilancia masiva, los residentes de Japón han evadido en gran medida los peores estragos del virus. En cambio, en muchos sentidos, Japón dejó que la presión de sus compañeros hiciera gran parte del trabajo.

Incluso ahora, dado que el promedio de casos diarios se ha reducido a solo 12 por cada 100,000 residentes, aproximadamente un tercio del promedio en los Estados Unidos, una encuesta del gobierno en mayo encontró que cerca del 80 por ciento de las personas que trabajan en oficinas o están inscritas en la escuela usan máscaras y alrededor del 90 por ciento lo hace cuando usa el transporte público. Los cines, los estadios deportivos y los centros comerciales continúan solicitando que los visitantes usen máscaras y, en su mayor parte, la gente cumple. El término “pantalones faciales” se ha convertido en una palabra de moda, lo que implica que dejarse caer una máscara sería tan vergonzoso como quitarse la ropa interior en público.

Indudablemente, muchos factores han contribuido a los resultados del coronavirus de Japón, incluido un sistema de atención médica nacionalizado y controles fronterizos severos que han durado más que los de muchos otros países.

Pero la conformidad social, y el miedo a la vergüenza pública que se inculca desde las edades más tempranas, ha sido un ingrediente clave en el éxito relativo de Japón en la prevención de covid, dicen los expertos. A diferencia de muchos otros países, la ley japonesa no permite que el gobierno ordene cierres o vacunas. La mayoría de la población siguió la orientación de los expertos científicos que alentaron a las personas a usar máscaras y evitar situaciones en las que estarían en áreas cerradas sin ventilación con grandes multitudes.

Después de un comienzo lento, una vez que Japón aumentó la distribución de vacunas, la mayoría de las personas siguieron los avisos para obtenerlas. Incluso sin mandatos, cerca del 90 por ciento de todas las personas mayores de 65 años, la población más vulnerable, han recibido vacunas de refuerzo, en comparación con el 70 por ciento de las personas mayores en los Estados Unidos.

En Japón, “si le dices a la gente que se vea bien, todos se verán bien”, dijo Kazunari Onishi, profesor asociado de salud pública en la Universidad Internacional de St. Luke en Tokio.

“En general, creo que ser influenciado por otros y no pensar por uno mismo es algo malo”, agregó el Dr. Onishi. Pero durante la pandemia, dijo, “fue algo bueno”.

A diferencia de Estados Unidos, usar mascarilla o vacunarse nunca se convirtió en pruebas de fuego ideológicas. Aunque la confianza en el gobierno ha caído durante la pandemia, en un país donde el mismo partido ha gobernado todos menos cuatro años desde 1955, el público antepuso el pragmatismo a la política en el enfoque de Covid.

A menudo, las personas se vigilaban entre sí o se consideraba que los negocios violaban las solicitudes municipales de cerrar temprano o dejar de servir alcohol durante los períodos designados como estados de emergencia.

“Recibimos tantos informes sobre la apertura de tiendas que empezamos a bromear sobre la ‘policía de autocontrol’”, dijo Yuko Hirai, que trabaja en el departamento de respuesta a emergencias en Osaka, la tercera prefectura más grande de Japón. “La gente definitivamente era consciente de que los ojos de la sociedad estaban puestos en ellos”.

La práctica de mantenerse en línea con sus compañeros se inculca en los escolares, quienes visten uniformes en la mayoría de las escuelas públicas y se avergüenzan de seguir las expectativas institucionales. “El simple hecho de ser eliminado del grupo es un gran problema para los niños japoneses”, dijo Naomi Aoki, profesora asociada de gestión pública en la Universidad de Tokio. “Siempre quieren pertenecer a un grupo social y no quieren sentirse aislados”.

A los niños se les enseña a actuar en beneficio colectivo. Los estudiantes limpian los pisos de las aulas y los terrenos escolares y se turnan para servir el almuerzo en las cafeterías.

La cultura japonesa también depende de una ética de autocontrol público que puede convertirse en acción grupal. Cuando el emperador Hirohito estaba muriendo en 1988, los cantantes pop pospusieron las bodas y las escuelas cancelaron los festivales.

Después de que el desastre nuclear de 2011 en Fukushima provocara una grave escasez de energía, el público redujo voluntariamente el consumo de electricidad. (Con el aumento de las temperaturas en Tokio la semana pasada, se les pide a los residentes que lo hagan nuevamente).

Durante la pandemia, los políticos aprovecharon “esta idea colectiva de autocontrol por el bien público”, dijo James Wright, antropólogo del Instituto Alan Turing en Londres que estudió la respuesta de Japón al coronavirus.

Con pocas opciones legales para hacer cumplir la guía, las autoridades esperaban que la población cumpliera voluntariamente con las súplicas de quedarse en casa, dijo Hitoshi Oshitani, profesor de virología en la Universidad de Tohoku en el noreste de Japón y asesor del gobierno.

A pesar de la cultura de colectivismo de Japón, el Dr. Oshitani se sorprendió cuando los negocios cerraron rápidamente y la gente se abstuvo de salir. Las empresas que nunca habían permitido el teletrabajo enviaban a los empleados a casa con computadoras portátiles. Las familias cancelaron las visitas a parientes mayores. Cerca de 200 grupos de la industria que representan teatros, equipos deportivos profesionales y lugares que albergaron bodas y funerales emitieron extensos protocolos para prevenir infecciones.

El público adoptó las pautas y la tasa de mortalidad general en realidad cayó por debajo de la del año inmediatamente anterior al brote de coronavirus.

Aquellos que trataron de oponerse a la guía fueron objeto de condena pública. Toshio Date, que opera un lugar en Osaka dedicado a los juegos de mesa Go y shogi, inicialmente trató de permanecer abierto cuando la ciudad solicitó el cierre de restaurantes, bares y otros negocios de entretenimiento.

Cuando las estaciones de televisión locales comenzaron a pedir filmar el club como algo atípico, Date, de 58 años, entendió el mensaje y cerró rápidamente. Incluso después de que las infecciones se calmaron en Osaka, que registró la tasa de mortalidad más alta de Japón, y los negocios reabrieron, dijo que los extraños lo regañaban con frecuencia por albergar a demasiados clientes.

Aunque el público ha proporcionado la mayor parte de los palos, el gobierno ha ofrecido zanahorias en forma de subsidios económicos para las empresas.

En 2020, el país pagó más de 40 500 millones de dólares a más de 4,2 millones de pequeñas y medianas empresas y propietarios de empresas individuales, según estadísticas del Ministerio de Economía, Comercio e Industria de Japón.

Las empresas más grandes recibieron «dinero de cooperación» en función de sus ingresos previos a la pandemia, hasta 200,000 yenes, poco menos de $ 1,500, por día.

Los incentivos no fueron universalmente efectivos. En el primer verano de la pandemia, comenzaron a aparecer grupos de infecciones en los distritos de vida nocturna del centro de Tokio, ya que los visitantes de bares y cabarets ignoraron los consejos de los expertos.

Cuando las empresas alardearon de orientación sobre ventilación, mascarillas y desinfección con alcohol, se enviaron funcionarios de la ciudad para convencerlos de que se alinearan. Solo como último recurso se multaba a las empresas o se les cortaban los subsidios económicos. En Tokio, según la Oficina de Asuntos Industriales y Laborales de la ciudad, entre el 96 y el 98 por ciento de las empresas finalmente acordaron seguir las reglas.

Los expertos advierten que el cumplimiento voluntario no es garantía de éxito indefinido.

“La respuesta es como un juego de Othello”, dijo el Dr. Oshitani, comparando los resultados del coronavirus de Japón con el juego de mesa donde un movimiento puede cambiar un resultado ganador a uno perdedor. “De repente, los países más exitosos pueden convertirse en los peores países del mundo”, dijo.

Por ahora, los residentes continúan cediendo a la presión de sus compañeros.

Kae Kobe, de 40 años, recepcionista en una oficina en Shibuya, dijo que debido a que su trabajo está orientado al cliente, siempre usa su máscara en el trabajo.

“Todos alrededor todavía lo usan”, dijo. “Así que es difícil deshacerse de él”.

Hisako Ueno y Hikari Hida reportaje contribuido.

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Leo Pimentel se especializa en noticias de Asia y el sudeste asiatico.