El secreto de la Champions League del Chelsea: N’Golo Kanté

PORTO, Portugal – Otro ataque había fracasado, había pasado otro minuto, y ahora solo había un atisbo de pánico en los ojos de Kyle Walker. El título de la Liga de Campeones se estaba escapando. Y así hizo lo que se le ha condicionado a hacer estos últimos cinco años. Se volvió hacia el lugar que siempre le da las respuestas.

Mientras Chelsea se demoraba en lanzar un saque de meta, con la esperanza de ver pasar unos segundos preciosos más cuando cerraba su victoria, Walker y el entrenador del Manchester City, Pep Guardiola, celebraron una cumbre improvisada en la línea de banda. No fue difícil resolver la dinámica. Walker quería saber qué hacer. ¿Qué había visto Guardiola? ¿Dónde estaba la brecha en la línea? ¿Cómo rescataron esto?

Guardiola respondió con un torrente de instrucciones, como siempre hace. Nunca le faltan ideas. Por lo general, se los pasa a uno u otro de sus laterales, los jugadores más cercanos a él, y los difunden entre el resto del equipo. Esta vez, sin embargo, fue diferente.

Walker pudo ver los labios de Guardiola moverse. Podía escuchar las palabras saliendo, casi, por encima del estruendo de los jubilosos fanáticos del Chelsea. Pero había una expresión de incomprensión en su rostro, como si Guardiola se hubiera dirigido accidentalmente a él en catalán o hubiera emitido sus instrucciones como un rap.

Walker frunció el ceño y miró fijamente a su entrenador, en un vano intento de que todo tuviera sentido. Ya sea que lo que dijo Guardiola se cumpliera, se pusiera en práctica o no, un par de momentos después Walker estaba de regreso en la línea de banda, esta vez con el balón en las manos. Dio un par de pasos y luego lo lanzó largo, profundo en el área de penalti. Un poco más tarde, sucedió lo mismo.


El Manchester City, sinónimo de sofisticación, planificación y dominio de Guardiola, el estratega destacado de su generación, había recurrido a la última tirada de dados del fútbol, ​​su último recurso para los condenados: el saque largo.

En el partido más importante de la historia del club, en su tan esperado regreso a la final de la Liga de Campeones, el sistema que Guardiola ha codificado con tanta obsesión y con tanto esmero en las dobles hélices de sus jugadores durante media década no acaba de fallar. Se había roto por completo.

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Hay una razón por la que, en tiempos de problemas, los jugadores del Manchester City buscan el consejo del banquillo. A pesar de que los equipos de Guardiola a menudo se caracterizan por ser libres, expresivos, aventureros, la realidad es, y esto no es una crítica, lo contrario. La gran fortaleza del Manchester City no es su espíritu pionero. Es que tiene el mapa más detallado.

O mejor dicho, Guardiola lo hace. Gran parte de lo que hace que City sea tan brillante no es el virtuosismo espontáneo e improvisado. Todo ha sido entrenado, perfeccionado y perfeccionado. ¿Esos hábiles intercambios de pases, todos los jugadores lanzándose hacia espacios precisos para deshacer el tejido de una defensa masiva? Eso no es improvisación. Es programación.

Y así, cuando las cosas salen mal, cuando el plan parece no funcionar, el reflejo de los jugadores de Guardiola es pedir más indicaciones. Es difícil ver el City durante un período de tiempo sin darse cuenta. Ahora es un reflejo: cuando surge algún problema, el primer instinto es siempre mirar al banco, para recibir una actualización. No hay espacio real para la interpretación personal. Bajo Guardiola, el sistema es el rey y Guardiola es el sistema.

No es el único en eso. El fútbol en el siglo XXI es un culto del supermanager: no solo Guardiola sino José Mourinho, Jürgen Klopp y Antonio Conte, Julian Nagelsmann y Mauricio Pochettino y Thomas Tuchel, el recién nombrado campeón de Europa.

Tienen enfoques diversos y filosofías distintas, pero están unidos por una creencia fundamental: que en el fondo, el fútbol es un juego de sistemas en competencia. Lo que define la identidad del vencedor y el vencido son los movimientos coreografiados y patrones de pases y tácticas detalladas de cada equipo. Todos creen que es el entrenador el que tiene agencia, que gana quien tenga el mejor sistema.

Y, sin embargo, eso no pinta el cuadro completo. Sería perfectamente válido analizar la esbelta y convincente victoria del Chelsea en Oporto el sábado como una historia de dos sistemas: el inculcado por Tuchel, concebido con brillantez y ejecutado con destreza, superando al inesperado, y hasta cierto punto inexplicable, adoptado por Guardiola. .

En lugar de mantener el enfoque que había hecho que el City fuera casi intocable en Inglaterra desde enero, Guardiola decidió prescindir de los servicios de un centrocampista. En cambio, interpretó a Ilkay Gundogan en ese papel, con una variedad de creadores de juegos creativos y jugadores a su alrededor.

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La tentación es evaluar esa llamada en términos psicológicos. Guardiola se estaba cuestionando a sí mismo, como suele hacer en esta competición, porque está muy obsesionado con ganarla. O, a la inversa, fue Guardiola destilando sus creencias hasta su esencia más pura, tratando de usar el escenario más grandioso de todos para mostrar su última idea, el movimiento de ajedrez en cuatro dimensiones del super entrenador de nivel de jefe.

Con toda probabilidad, la justificación fue probablemente más técnica. Guardiola esperaba que Tuchel se sentara y defendiera, lo que habría convertido a un mediocampista en un estorbo innecesario. En cambio, necesitaría más jugadores que pudieran abrirse camino a través de la línea de fondo del Chelsea. Si uno ve el juego como una lucha entre sistemas, fue el movimiento lógico.

El problema es que el juego no es una lucha entre sistemas. O, al menos, eso no es todo. En un nivel más fundamental, un juego es también una lucha entre humanos: fisiológica, psicológica, intensa e íntimamente personal. Es un examen de su estado físico y su talento, sus reacciones y determinación. El sistema de Chelsea podría haber sido superior. Pero también, de manera crucial, sus individuos.

No simplemente porque, donde los jugadores del City parecían disminuidos por la ocasión, llevados a un frenesí por su desesperación por entregar al club su destino autoproclamado, el Chelsea parecía estar inspirado por él.

Reece James y Mason Mount, frescos y criados localmente, mejoraron con cada minuto que pasaba. Kai Havertz, el goleador, dio una actuación de declaración, que justificó la afirmación de su capitán César Azpilicueta de que se convertirá en una “superestrella”. Jorginho parecía sereno. Antonio Rüdiger no fue más que un volante.

Pero más significativo aún fue el hecho de que mientras los jugadores del City tuvieron que acudir al banco para resolver sus problemas, el Chelsea tenía a alguien en el campo para hacerlo por ellos. Arsène Wenger probablemente lo estaba subestimando cuando describió la actuación de N’Golo Kanté como “increíble”.

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Con una regularidad metronómica, casi espeluznante, City construyó ataques solo para descubrir que en el momento clave, Kanté estaba allí, en el lugar justo para ganar una entrada, en el ángulo justo para bloquear un pase, en el momento justo para interrumpir el plan. En algún momento, se sintió como si alguien le hubiera pasado un guión a Kanté. No esperó instrucciones de un lado. Simplemente fue a donde estaba el peligro y lo eliminó.

Kanté, a su manera, no fue menos decisivo aquí que Lionel Messi en las finales de 2009 y 2011, o Cristiano Ronaldo en 2014. El hecho de que todavía esté encasillado como centrocampista de contención significa que no será recordado como “el Kanté”. final ”, pero difícilmente sería injustificado.

Pero concentrarse exclusivamente en sus capacidades destructivas, por formidables que sean, es hacerle un flaco favor a Kanté. También fue, a menudo, quien lideró los contraataques del Chelsea. Determinó la forma del mediocampo. Su muerte ayudó a desestabilizar la defensa del City. Durante unos minutos en la primera mitad, hizo una impresión aceptable de Frank Lampard, girando su mano para irrumpir en el área penal del City, cronometrando su carrera tarde.

Hizo lo que hacen los grandes centrocampistas y cambió de forma según lo exigía el flujo del juego. No es de extrañar, como suele suceder con Kanté, en un momento apareció un meme detallando los grandes tríos de centrocampistas del pasado reciente: Xavi, Andrés Iniesta y Sergio Busquets del Barcelona; Casemiro, Toni Kroos y Luka Modric del Real Madrid; y Kanté, solo.

Esa fue, al final, la diferencia el sábado por la noche. Un equipo tenía a Kanté y el otro no. Quizás haya algún sistema que Guardiola podría haber conjurado para negarlo o evitarlo, pero no está claro de inmediato qué forma tomaría eso.

Incluso en la era del súper entrenador, no siempre son los detalles tácticos más finos los que explican un resultado. El sistema no siempre es el rey. Un juego puede definirse por ideas, pero también puede ser definido por personas. Y cuando lo es, los visionarios al margen no pueden – no pueden – tener todas las respuestas, porque hay algunas cosas que no aparecen en los mapas, no importa cuán finamente dibujadas.